Général Troy Houston Middleton, 1889-1976

 Général Troy Houston Middleton, 1889-1976

Général Troy Houston Middleton, 1889-1976

Le général Troy Houston Middleton (1889-1976) était l'un des commandants de corps les plus compétents de l'armée américaine, prenant part à l'invasion de la Sicile, au débarquement à Salerne, à la campagne de Bretagne et surtout à la bataille des Ardennes, où il a joué un rôle majeur dans la défense réussie de Bastogne.

Middleton est né le 12 octobre 1889 dans une plantation du Mississippi. Il a étudié pour entrer à West Point, mais n'a pas réussi à entrer dans l'académie, et a donc rejoint l'armée directement en 1910. Il a servi dans le Corps expéditionnaire américain pendant la Première Guerre mondiale, devenant son plus jeune colonel. Il est resté dans l'armée après la guerre, mais a pris sa retraite en 1937 à cause d'un rythme cardiaque irrégulier.

Après avoir quitté l'armée, il est devenu doyen de l'administration à l'Université d'État de Louisiane, où il avait été professeur de sciences militaires et de tactique pendant six ans dans l'armée. En juin 1939, le président de l'université a été découvert pour avoir détourné l'institution. Middleton a été nommé vice-président et contrôleur par intérim et a aidé à sortir l'université de la crise qui en a résulté.

En 1941, Middleton souffrait d'un certain nombre de problèmes de santé, dont un genou arthritique. En conséquence, il n'a été rappelé au service actif que le 20 janvier 1942, et même alors, il a été affecté au service d'entraînement. Il a été sauvé de l'obscurité six mois plus tard après que George Marshall eut appris son rôle. Mark Clark l'a rapidement recruté, lui a valu une promotion et l'a nommé commandant adjoint de la 45e division d'infanterie "Thunderbird". En octobre 1942, il est promu général deux étoiles et reçoit le commandement de la division.

Middleton mena d'abord sa division au combat en Sicile, débarquant le jour J (10 juillet 1943) sur la droite de la zone américaine. Sa division participa à la course de Patton vers Palerme, au nord-ouest de l'île. Au cours de la campagne, il s'est heurté à Patton après avoir reçu l'ordre de censurer le travail du dessinateur Bill Mauldin, le plus célèbre pour avoir créé «Willie and Joe», qui représentait le G.I. standard.

Middleton atterrit en J+1 à Salerne, où les atterrissages ont rencontré de sérieux problèmes. Il a pris deux régiments et a aidé à combler une brèche au centre de la ligne autour de la rivière Sele, que les Allemands utilisaient pour attaquer vers la plage. Après avoir aidé à restaurer la ligne, il a également aidé à convaincre Mark Clark que la tête de pont pouvait être tenue, et de ne pas en abandonner tout ou partie. Peu de temps après l'évasion de Salerne, Middleton a été hospitalisé en raison de problèmes avec son bon genou, mais Eisenhower a refusé d'envisager de le renvoyer chez lui.

Le 4 mars 1944, Middleton arriva en Grande-Bretagne, où il reçut le commandement du 8e corps. Son corps devient opérationnel le 15 juin 1944 et participe à la campagne du Cotentin, participe à la poussée vers l'ouest pour couper la presqu'île. Après l'évasion produite par l'opération Cobra, il a été affecté à la 3e armée nouvellement activée de Patton et chargé de nettoyer la Bretagne. Au début de cette campagne, il souffre d'ordres contradictoires : Bradley, désormais commandant le groupe d'armées américain, souhaite une avance méthodique le long des côtes nord et sud, s'emparant à son tour du port est avant de prendre Brest. Patton voulait ignorer les ports de la côte nord et se diriger directement vers Brest. En fin de compte, les deux hommes ont réussi, une partie du corps de Middleton se dirigeant directement vers Brest, tandis que d'autres troupes assiégeaient Saint-Malo sur la côte nord. Brest a tenu plus longtemps que prévu et au moment de sa chute, le 19 septembre 1944, les installations portuaires avaient été détruites (comme à Saint-Malo). À ce stade, les Alliés avaient déjà poussé vers l'est à travers la France et les plans d'utilisation des ports bretons ont été abandonnés.

À la fin de la campagne de Breton, le corps de Middleton est déplacé dans une zone tranquille, dans la Schnee Eiffel, avec ses troupes réparties sur un large front à peine défendu, et son QG à Bastogne. De ce fait, il se trouve sur le chemin de l'offensive allemande dans les Ardennes lorsqu'elle débute le 16 décembre. Middleton reçut l'ordre de déplacer son QG de Bastogne à Neufchateau, dix-sept miles plus au sud-ouest, mais il décida d'attendre à Bastogne pour rencontrer le général McAuliffe, dont la 101e division aéroportée était précipitée dans la région. Middleton a détourné McAuliffe de sa destination d'origine plus au nord à Werbomont, et l'a plutôt affecté à la défense de Bastogne.

Après la bataille des Ardennes, le corps de Middleton se composait de la 4e division blindée, de la 16e et de la 101e division aéroportée et de la 87e division d'infanterie. Il participa à l'avancée vers le Rhin, capturant Coblence du 16 au 19 mars 1945. Le corps de Middleton franchit alors le Rhin près du célèbre rocher de la Lorelei à St Goar, à mi-chemin environ entre Coblence et Mayence, une position délibérément choisie car elle n'avait pas n'a pas été utilisé auparavant. Middleton a ensuite pris part à la poussée à travers le sud de l'Allemagne, rencontrant finalement l'Armée rouge à la frontière tchèque autour de Chemnitz et Plauen.

Middleton a été promu général trois étoiles le 5 juin 1945, mais il a pris sa retraite de l'armée peu de temps après, le 10 août 1945. Il est retourné à la Louisiana State University, où il a travaillé comme contrôleur, puis comme président de 1951 à 1962.


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