Congrès continental

Congrès continental

De 1774 à 1789, le Congrès continental a servi de gouvernement aux 13 colonies américaines et plus tard aux États-Unis. Le premier congrès continental, composé de délégués des colonies, se réunit en 1774 en réaction aux actes coercitifs, une série de mesures imposées par le gouvernement britannique aux colonies en réponse à leur résistance aux nouvelles taxes. En 1775, le deuxième congrès continental s'est réuni après le début de la guerre d'indépendance des États-Unis (1775-83). En 1776, il a pris la décision capitale de déclarer l'indépendance de l'Amérique de la Grande-Bretagne. Cinq ans plus tard, le Congrès ratifiait la première constitution nationale, les Articles de la Confédération, en vertu desquels le pays serait gouverné jusqu'en 1789, date à laquelle elle fut remplacée par l'actuelle Constitution américaine.

Fiscalité sans représentation

Tout au long de la majeure partie de l'histoire coloniale, la Couronne britannique était la seule institution politique qui unissait les colonies américaines. La crise impériale des années 1760 et 1770 pousse cependant les colonies vers une unité de plus en plus grande. Les Américains des 13 colonies se sont unis contre le nouveau système de taxation impériale initié par le gouvernement britannique en 1765. Le Stamp Act de cette année-là, le premier impôt interne direct imposé aux colons par le Parlement britannique, a inspiré une résistance concertée au sein de la colonies. Neuf assemblées coloniales ont envoyé des délégués au Stamp Act Congress, une convention extralégale qui s'est réunie pour coordonner la réponse des colonies à la nouvelle taxe. Bien que le Congrès du Stamp Act ait été de courte durée, il a laissé entrevoir l'unité renforcée entre les colonies qui suivrait bientôt.

L'opposition coloniale a fait une lettre morte du Stamp Act et a provoqué son abrogation en 1766. Le gouvernement britannique n'a cependant pas abandonné sa prétention à l'autorité d'adopter des lois pour les colonies, et ferait des tentatives répétées pour exercer son pouvoir sur les colonies. dans les années à venir. En réponse à la violence du massacre de Boston de 1770 et de nouvelles taxes comme le Tea Act de 1773, un groupe de colons frustrés a protesté contre la taxation sans représentation en jetant 342 caisses de thé dans le port de Boston dans la nuit du 16 décembre 1773 - un événement connu dans l'histoire sous le nom de Boston Tea Party.

Les colons ont continué à coordonner leur résistance aux nouvelles mesures impériales, mais entre 1766 et 1774, ils l'ont fait principalement par le biais de comités de correspondance, qui échangeaient des idées et des informations, plutôt que par le biais d'un corps politique uni.

Le premier congrès continental

Le 5 septembre 1774, des délégués de chacune des 13 colonies, à l'exception de la Géorgie (qui combattait un soulèvement amérindien et dépendait des Britanniques pour les fournitures militaires) se sont réunis à Philadelphie en tant que premier congrès continental pour organiser la résistance coloniale aux actes coercitifs du Parlement. . Les délégués comprenaient un certain nombre de futurs sommités, tels que les futurs présidents John Adams (1735-1826) du Massachusetts et George Washington (1732-99) de Virginie, et le futur juge en chef de la Cour suprême des États-Unis et diplomate John Jay (1745-1829) de New York. Le Congrès a été structuré en mettant l'accent sur l'égalité des participants et pour promouvoir un débat libre. Après de longues discussions, le Congrès a publié une Déclaration des droits, affirmant sa loyauté envers la Couronne britannique mais contestant le droit du Parlement britannique de la taxer. Le Congrès a également adopté les statuts, qui appelaient les colonies à cesser d'importer des marchandises des îles britanniques à partir du 1er décembre 1774, si les lois coercitives n'étaient pas abrogées. Si la Grande-Bretagne ne parvenait pas à redresser les griefs des colons en temps opportun, déclara le Congrès, il se réunirait à nouveau le 10 mai 1775 et les colonies cesseraient d'exporter des marchandises vers la Grande-Bretagne le 10 septembre 1775. Après avoir proclamé ces mesures, le Premier Congrès continental dissous le 26 octobre 1774.

La guerre révolutionnaire

Comme promis, le Congrès s'est réuni à nouveau à Philadelphie en tant que deuxième Congrès continental le 10 mai 1775 – et à ce moment-là, la Révolution américaine avait déjà commencé. L'armée britannique à Boston avait rencontré une résistance armée le matin du 19 avril 1775, lorsqu'elle s'était dirigée vers les villes de Lexington et Concord pour saisir une cache d'armes détenues par des patriotes coloniaux qui avaient cessé de reconnaître l'autorité du pouvoir royal. gouvernement du Massachusetts. Les Patriotes ont ramené l'expédition britannique à Boston et ont assiégé la ville. La guerre révolutionnaire avait commencé.

Se battre pour la réconciliation

Bien que le Congrès ait professé sa loyauté indéfectible envers la Couronne britannique, il a également pris des mesures pour préserver ses droits à force d'armes. Le 14 juin 1775, un mois après sa convocation, il créa une force de combat coloniale unie, l'Armée continentale. Le lendemain, il nomma George Washington comme commandant en chef de la nouvelle armée. Le mois suivant, il publia sa Déclaration des causes et de la nécessité de prendre les armes, rédigée par John Dickinson (1732-1808) de Pennsylvanie, un vétéran du Premier Congrès dont les « Lettres d'un fermier de Pennsylvanie » (1767) avaient aidé susciter l'opposition aux mesures impériales antérieures, et par un nouveau venu de Virginie, Thomas Jefferson (1743-1826). Dans un effort pour éviter une guerre à grande échelle, le Congrès a associé cette déclaration à la pétition de la branche d'olivier, un appel personnel au roi britannique George III (1738-1820) lui demandant d'aider les colons à résoudre leurs différends avec la Grande-Bretagne. Le roi rejeta d'emblée la requête.

Déclaration d'indépendance

Pendant plus d'un an, le Congrès continental a supervisé une guerre contre un pays auquel il a proclamé sa loyauté. En fait, le Congrès et le peuple qu'il représentait étaient divisés sur la question de l'indépendance, même après une année de guerre ouverte contre la Grande-Bretagne. Au début de 1776, un certain nombre de facteurs ont commencé à renforcer l'appel à la séparation. Dans son émouvant pamphlet « Common Sense », publié en janvier de la même année, l'immigrant britannique Thomas Paine (1737-1809) a présenté un argument convaincant en faveur de l'indépendance. Dans le même temps, de nombreux Américains ont réalisé que leur armée n'était peut-être pas capable de vaincre à elle seule l'Empire britannique. L'indépendance lui permettrait de former des alliances avec les puissants rivaux de la Grande-Bretagne – la France était au premier plan de tous les esprits. Pendant ce temps, la guerre elle-même a suscité l'hostilité envers la Grande-Bretagne parmi les citoyens, ouvrant la voie à l'indépendance.

Au printemps 1776, les gouvernements coloniaux provisoires commencèrent à envoyer de nouvelles instructions à leurs délégués au Congrès, leur permettant indirectement ou directement de voter pour l'indépendance. Le gouvernement provisoire de Virginie va plus loin : il charge sa délégation de soumettre une proposition d'indépendance au Congrès. Le 7 juin, le délégué de Virginie Richard Henry Lee (1732-1794) obéit à ses instructions. Le Congrès a reporté le vote final sur la proposition jusqu'au 1er juillet, mais a nommé un comité pour rédiger une déclaration provisoire d'indépendance à utiliser si la proposition était adoptée.

Le comité était composé de cinq hommes, dont John Adams et Benjamin Franklin (1706-1790) de Pennsylvanie. Mais la déclaration était principalement l'œuvre d'un homme, Thomas Jefferson, qui a rédigé une défense éloquente des droits naturels de tous les peuples, dont, a-t-il accusé, le Parlement et le roi avaient tenté de priver la nation américaine. Le Congrès continental a apporté plusieurs révisions au projet de Jefferson, en supprimant, entre autres, une attaque contre l'institution de l'esclavage ; mais le 4 juillet 1776, le Congrès vota pour approuver la Déclaration d'Indépendance.

Faire la guerre

La déclaration d'indépendance a permis au Congrès de rechercher des alliances avec des pays étrangers, et les États-Unis naissants ont formé leur alliance la plus importante au début de 1778 avec la France, sans le soutien de laquelle l'Amérique aurait bien pu perdre la guerre d'indépendance. Si l'alliance franco-américaine a été l'une des plus grandes réussites du Congrès, le financement et l'approvisionnement de la guerre ont été parmi ses pires échecs. Faute d'une infrastructure préexistante, le Congrès a lutté tout au long de la guerre pour fournir à l'armée continentale des fournitures et des provisions adéquates. Exacerbant le problème, le Congrès n'avait aucun mécanisme pour collecter des impôts pour payer la guerre ; au lieu de cela, il s'appuyait sur les contributions des États, qui dirigeaient généralement les revenus qu'ils collectaient vers leurs propres besoins. En conséquence, le papier-monnaie émis par le Congrès a rapidement été considéré comme sans valeur.

Les articles de la Confédération

L'incapacité du Congrès à lever des revenus le compromettrait toute son existence, même après avoir créé une constitution - les articles de la Confédération - pour définir ses pouvoirs. Rédigé et adopté par le Congrès en 1777 mais non ratifié avant 1781, il a effectivement établi les États-Unis comme un ensemble de 13 États souverains, dont chacun avait une voix égale au Congrès (qui est devenu officiellement connu sous le nom de Congrès de la Confédération) indépendamment de population. En vertu des articles, les décisions du Congrès étaient prises sur la base d'un vote État par État, et le Congrès avait peu de capacité à faire appliquer ses décisions. Les articles de la Confédération se révéleraient incapables de gouverner la nouvelle nation en temps de paix, mais ils n'ont pas sérieusement compromis l'effort de guerre, à la fois parce que la guerre se terminait effectivement avant l'entrée en vigueur des articles et parce que le Congrès a cédé de nombreux pouvoirs de guerre exécutifs. au général Washington.

Le triomphe final du Congrès est survenu en 1783 lorsqu'il a négocié le traité de Paris, mettant officiellement fin à la guerre d'indépendance. Les délégués du Congrès Franklin, Jay et Adams ont obtenu une paix favorable pour les États-Unis qui comprenait non seulement la reconnaissance de l'indépendance, mais aussi la revendication de presque tout le territoire au sud du Canada et à l'est du fleuve Mississippi. Le 25 novembre 1783, les dernières troupes britanniques évacuent New York. La guerre d'indépendance était terminée et le Congrès avait aidé à mener à bien le pays.

Cependant, les articles de la Confédération se sont avérés un instrument imparfait pour une nation en paix avec le monde. Les années qui ont immédiatement suivi la fin de la guerre d'Indépendance en 1783 ont présenté à la jeune nation américaine une série de difficultés auxquelles le Congrès ne pouvait pas remédier de manière adéquate : difficultés financières désastreuses, rivalités entre États et insurrection nationale. Un mouvement s'est développé pour la réforme constitutionnelle, culminant dans la Convention de Philadelphie de 1787. Les délégués à la convention ont décidé de supprimer complètement les articles de la Confédération et de créer un nouveau système de gouvernement. En 1789, la nouvelle Constitution des États-Unis est entrée en vigueur et le Congrès continental a été ajourné pour toujours et a été remplacé par le Congrès des États-Unis. Bien que le Congrès continental n'ait pas bien fonctionné en temps de paix, il avait aidé la nation à traverser l'une de ses pires crises, déclaré son indépendance et aidé à gagner une guerre pour garantir cette indépendance.


La déclaration d'indépendance

Le premier Congrès continental s'est réuni à Carpenter's Hall à Philadelphie, du 5 septembre au 26 octobre 1774. Carpenter's Hall était également le siège du Congrès de Pennsylvanie. Toutes les colonies, à l'exception de la Géorgie, ont envoyé des délégués. Ceux-ci étaient élus par le peuple, par les législatures coloniales ou par les comités de correspondance des colonies respectives. Les colonies qui y étaient présentées étaient unies dans la volonté de montrer une autorité conjointe à la Grande-Bretagne, mais leurs buts n'étaient pas du tout uniformes. La Pennsylvanie et New York envoyèrent des délégués avec des instructions fermes pour rechercher une résolution avec l'Angleterre. Les voix des autres colonies étaient défensives des droits coloniaux, mais à peu près également divisées entre ceux qui recherchaient la parité législative et les membres les plus radicaux qui étaient prêts à la séparation. La délégation de Virginie était composée d'un mélange très égal de ceux-ci et, non par hasard, présentait le groupe d'hommes le plus éminent d'Amérique. Le colonel George Washington, Richard Henry Lee, Patrick Henry, Edmund Pendleton, le colonel Benjamin Harrison, Richard Bland, et à leur tête Peyton Randolph &mdash qui serait immédiatement élu président de la convention.

Les objectifs de l'organe n'étaient pas tout à fait clairs mais, avec le leadership qu'on y trouvait, un ensemble de tâches essentielles a été accompli. Il était convenu à tous que le roi et le parlement devaient être amenés à comprendre les doléances des colonies et que le corps devait faire tout son possible pour les communiquer à la population de l'Amérique et au reste du monde.

Les premières semaines ont été consacrées à des discussions et à des débats. Les colonies avaient toujours, jusqu'à cette époque, agi comme des entités indépendantes. Il y avait beaucoup de méfiance à surmonter. La première question à être examinée par tous était un plan d'union de la Grande-Bretagne et des colonies, proposé par Joseph Galloway de Pennsylvanie. Le plan était considéré comme très attrayant pour la plupart des membres, car il proposait un Grand Conseil élu par le peuple qui représenterait les intérêts des colonies dans leur ensemble et serait un équivalent continental du Parlement anglais. Contre cela, il y aurait un président général, nommé par la couronne, pour représenter l'autorité du roi en Amérique. Le conflit à Boston a surmonté l'effort de conciliation. L'arrivée du comté de Suffolk (Boston) se résout juste avant le vote du Plan d'Union, ce qui l'a fait écarter de justesse.

Le 14 octobre, la Déclaration et les Résolutions établissent le déroulement du congrès, en tant qu'énoncé de principes communs à toutes les colonies. Le Congrès a voté pour se réunir à nouveau l'année suivante si ces griefs n'étaient pas pris en compte par l'Angleterre.

Plusieurs jours plus tard, le 20, est venu l'Association, qui a été calquée sur l'Association de Virginie et d'autres qui ont suivi. Il s'agissait d'un pacte de non-importation de marchandises anglaises, d'établissement de mécanismes dans toutes les colonies pour imposer et réguler la résistance à la Grande-Bretagne et pour maintenir les voies de communication ouvertes. Il devait entrer en vigueur le 1er décembre 1774, à moins que le Parlement n'abroge les Actes intolérables.


La Période du Congrès Continental

Le Département d' État est né d' un processus d' évolution progressive qui a commencé en 1774 . Initialement, le Congrès continental exerçait un contrôle sur les relations étrangères américaines. Sous ses auspices, les comités du Congrès géraient les affaires étrangères de novembre 1775 à octobre 1781.

Le premier de ces comités était le Comité de la correspondance secrète, 1 qui a été nommé conformément à une résolution du Congrès du 29 novembre 1775, « dans le seul but de correspondre avec nos amis en Grande-Bretagne, en Irlande et dans d'autres parties du monde. " Au début, le comité était composé de John Dickinson, Benjamin Franklin, Benjamin Harrison, John Jay et Thomas Johnson. 2 Cependant, il y a eu de fréquents changements dans la composition. À de nombreuses reprises, le Congrès en comité plénier a agi sur des questions d'affaires étrangères, limitant ainsi le pouvoir du comité de correspondance secrète et de son successeur, le comité des affaires étrangères. Par exemple, le Congrès « a préparé dans les moindres détails les instructions à Franklin lorsqu'il a été élu commissaire le 27 septembre 1777, pour négocier un traité avec la France ». 3 James Lovell, membre du Comité des Affaires étrangères, a écrit le 6 août 1779, qu'« il n'y a vraiment rien de tel qu'un Comité des affaires étrangères existant, pas de secrétaire ou de greffier, plus que je persévère pour en être un et le autre. Les livres et papiers de ce corps éteint reposent encore sur la table du Congrès ou plutôt sont enfermés dans la boîte privée du secrétaire. 4

Ainsi, de 1774 à 1781, les bâtiments dans lesquels étaient gérées les relations extérieures étaient les bâtiments occupés par le Congrès continental. 5 Le Congrès s'est réuni à Carpenters' Hall, Philadelphie, pour sa première session, commençant le 5 septembre 1774. Les sessions suivantes à Philadelphie ont eu lieu dans la Pennsylvania State House, maintenant connue sous le nom de "Independence Hall", sauf pour une courte période en 1778 , quand il s'est réuni dans "College Hall." Pendant la guerre d'indépendance, l'avancée des troupes britanniques a forcé le Congrès à quitter Philadelphie à deux reprises. Du 20 décembre 1776 au 27 février 1777, le Congrès se réunit à Baltimore dans une maison appartenant à Henry Fite. Le 27 septembre 1777, il s'est réuni au palais de justice de Lancaster, en Pennsylvanie, et le 30 septembre a déménagé au palais de justice de York, où il est resté jusqu'au 27 juin 1778. Ce n'est qu'en 1781, lorsque le ministère des Affaires étrangères a été établi par le Congrès continental, qu'un bâtiment distinct de ceux occupés par le Congrès était utilisé pour les affaires étrangères.


Premier Congrès Continental

Le premier congrès continental s'est réuni à Carpenters Hall à Philadelphie, en Pennsylvanie, entre le 5 septembre et le 26 octobre 1774. Des délégués de douze des treize colonies américaines de Grande-Bretagne se sont réunis pour discuter de l'avenir de l'Amérique sous l'agression britannique croissante. La liste des délégués comprenait de nombreux dirigeants coloniaux éminents, tels que Samuel Adams du Massachusetts, et deux futurs présidents des États-Unis, George Washington et John Adams. Les délégués ont discuté du boycott des produits britanniques pour établir les droits des Américains et ont prévu un deuxième congrès continental.

Le premier congrès continental a été motivé par les actes coercitifs, connus en Amérique sous le nom d'actes intolérables, que le Parlement a adoptés au début de 1774 pour réaffirmer sa domination sur les colonies américaines à la suite du Boston Tea Party. Les actes intolérables, entre autres changements, ont fermé le port de Boston et abrogé la charte du Massachusetts, plaçant la colonie sous contrôle britannique plus direct.

Partout en Amérique du Nord, les colons se sont élevés en solidarité avec le peuple du Massachusetts. Des marchandises sont arrivées dans le Massachusetts d'aussi loin au sud que la Géorgie, et à la fin du printemps 1774, neuf des colonies ont convoqué un congrès continental. Le comité de correspondance de Virginie est largement crédité d'être à l'origine de l'invitation.

Les colonies ont élu des délégués au premier congrès continental de diverses manières. Certains délégués ont été élus par l'intermédiaire de leurs législatures ou comités de correspondance coloniaux respectifs. Quant à Washington, il a été élu avec les autres délégués de Virginie lors de la première convention de Virginie, qui a été convoquée en faveur du Massachusetts à la suite de l'adoption des actes intolérables. La Géorgie était la seule colonie qui n'a envoyé aucun délégué au premier congrès continental. Confrontée à une guerre avec les tribus amérindiennes voisines, la colonie ne voulait pas mettre en péril l'aide britannique.

Lorsque le Congrès s'est réuni le 5 septembre 1774, Peyton Randolph de Virginie a été nommé président du premier Congrès continental. L'une des premières décisions du Congrès a été d'approuver les résolutions du Suffolk adoptées dans le comté de Suffolk, dans le Massachusetts. Le Suffolk Resolves a ordonné aux citoyens de ne pas obéir aux lois intolérables, de refuser les marchandises britanniques importées et de lever une milice. L'approbation précoce des résolutions du Suffolk par le Congrès était une indication claire de l'état d'esprit et de l'état d'esprit qui régnaient dans Carpenters&rsquo Hall.

De plus, les délégués ont rapidement commencé à rédiger et à discuter de l'Association continentale. Cela deviendrait leur résultat politique le plus important. L'Association a demandé la fin des importations britanniques à partir de décembre 1774 et la fin des exportations de marchandises vers la Grande-Bretagne en septembre 1775. Cette politique serait appliquée par des comités d'inspection locaux et à l'échelle de la colonie. Ces comités contrôleraient les navires qui arrivaient dans les ports, obligeraient les colons à signer des documents de fidélité à l'Association continentale et réprimeraient la violence de la foule. Les comités d'inspection ont même imposé la frugalité, allant jusqu'à mettre fin aux services funéraires et aux fêtes somptueuses. De nombreux dirigeants coloniaux espéraient que ces efforts lieraient les colonies économiquement.

La Virginie a obtenu le délai de la Continental Association pour mettre fin aux exportations vers la Grande-Bretagne. Avant le Congrès continental, la Virginie avait adopté sa propre association qui a retardé la fin des exportations pour éviter de nuire aux agriculteurs avec un changement soudain de politique. Les délégués de Virginie se sont présentés au Congrès continental unis et ont refusé de renoncer à la question du report de l'interdiction des exportations vers la Grande-Bretagne.

L'idée d'utiliser la non-importation comme levier n'était ni nouvelle ni inattendue. Avant le Congrès continental, huit colonies avaient déjà approuvé la mesure et les marchands avaient été mis en garde contre toute commande auprès de la Grande-Bretagne, car une interdiction d'importation était susceptible de passer. Certaines colonies avaient déjà créé leurs propres associations pour interdire l'importation et, dans certains cas, l'exportation. L'Association de Virginie avait passé à la Convention de Virginie en présence de George Washington.

Le soutien de Washington à l'utilisation de la non-importation comme levier contre les Britanniques remonte à 1769 dans des lettres entre lui et George Mason. Lorsque les colonies ont commencé à soutenir publiquement la non-importation, Bryan Fairfax, un ami de longue date de Washington, lui a écrit pour l'exhorter à ne pas soutenir l'Association continentale et à plutôt adresser une pétition au Parlement. Washington a rejeté cette suggestion, écrivant "Nous avons déjà demandé à Sa Majesté d'une manière aussi humble et consciencieuse que les sujets pourraient le faire". .

De nombreux délégués ont estimé que l'utilisation de l'Association continentale comme levier serait impraticable sans des demandes explicites et un plan de réparation. Cependant, le Congrès a eu du mal à dresser une liste de droits, de griefs et de demandes. De plus, n'abroger que les lois défavorables aux délégués sans liste de droits serait une solution temporaire au problème plus large des abus britanniques continus. Pour résoudre ces problèmes, le Congrès a formé un Grand Comité.

Tous les débats ont été bloqués pendant des semaines tandis qu'une déclaration des droits américains était longuement débattue. Pour produire cette déclaration, il a fallu répondre à des questions constitutionnelles posées depuis plus d'un siècle. La question constitutionnelle la plus difficile concernait le droit de la Grande-Bretagne de réglementer le commerce. Joseph Galloway, un délégué conservateur de Pennsylvanie, a insisté pour publier une déclaration clarifiant le droit de la Grande-Bretagne de réglementer le commerce dans les colonies américaines. Cependant, d'autres délégués se sont opposés à l'octroi à la Grande-Bretagne de droits explicites sur le commerce colonial.

Au cours de ce débat, Galloway a présenté un plan d'union entre les colonies américaines et la Grande-Bretagne. Le Plan d'Union prévoyait la création d'un Parlement colonial qui travaillerait main dans la main avec le Parlement britannique. Le monarque britannique nommerait un président général et les assemblées coloniales nommeraient des délégués pour un mandat de trois ans. Le plan Galloway a été rejeté par 6-5. Le Congrès a mis de côté le débat sur le droit de la Grande-Bretagne à réglementer le commerce et s'est concentré sur l'Association continentale.

Le Congrès est ensuite revenu à la discussion sur le droit du Congrès de réglementer le commerce et a adopté le texte original suggéré par le Grand Comité et l'a inclus en tant que section 4 dans la Déclaration des droits et des griefs du corps. La section quatre stipule que le « fondement de la liberté anglaise et de tout gouvernement libre est le droit du peuple de participer à son conseil législatif ». , mais n'a pas explicitement imposé de limites à la réglementation parlementaire du commerce colonial.

La décision la plus fatidique du premier congrès continental fut de convoquer un deuxième congrès continental qui se réunirait au printemps suivant. Le Congrès avait l'intention de donner à la Grande-Bretagne le temps de répondre à l'Association continentale et de discuter de tout développement lors du deuxième Congrès continental. Washington est allé acheter des mousquets et des vêtements militaires avant de quitter Philadelphie pour Mount Vernon. De plus, il passa commande d'un livre sur la discipline militaire. Bien que la guerre n'ait pas été déclarée et que de nombreux délégués espéraient encore obtenir réparation, il ne faisait aucun doute que les colonies américaines et la Grande-Bretagne étaient au bord du conflit. De nombreux délégués apprirent les batailles de Lexington et de Concord (19 avril 1775), en route vers Philadelphie pour le deuxième congrès continental.

Catherine Horan
Université George Washington

1. &ldquoDe George Washington à Bryan Fairfax, 20 juillet 1774,&rdquo Founders Online, Archives nationales, dernière modification le 13 juin 2018, http://founders.archives.gov/documents/Washington/02-10-02-0081. [Source originale : The Papers of George Washington, Colonial Series, vol. 10, 21 mars 1774?&ndash?15 juin 1775, éd. W. W. Abbot et Dorothy Twohig. Charlottesville : University Press of Virginia, 1995, pp. 128&ndash131.]

Bibliographie:

Ammermann, David. Dans la réponse américaine à la cause commune aux actes coercitifs de 1774. New York : Norton, 1975.

Ellis, Joseph J. Son Excellence : George Washington. New York : premiers livres anciens, 2004.

Irwin, Benjamin. Vêtus de robes de souveraineté : le congrès continental et le peuple à l'extérieur. New York : Oxford, 2011.

Middlekauff, Robert. La révolution de Washington : The Making of America&rsquos First Leader. New York : Random House, 2015.


Congrès continental

Le Congrès continental des Filles de la Révolution américaine est une tradition séculaire qui s'est tenue à Washington, DC en tant que réunion nationale annuelle des membres de la DAR depuis la fondation de l'organisation en 1890. À ne pas confondre avec le « Congrès » des États-Unis. la réunion nationale du DAR porte le nom du Congrès continental d'origine qui a gouverné les colonies américaines pendant la guerre d'indépendance.

Les dirigeants nationaux, d'État et de section du DAR ainsi que d'autres membres du monde entier se réunissent au siège social du DAR pendant une semaine pendant l'été pour rendre compte du travail de l'année, honorer les récipiendaires de prix exceptionnels, planifier les initiatives futures et renouer avec des amis. Les personnes présentes comprennent plus de 3 000 délégués représentant les membres de 190 000 filles des 50 États, du district de Columbia et de nombreuses sections internationales. Depuis sa fondation, le DAR a promu la préservation historique, l'éducation et le patriotisme et ces objectifs se reflètent dans tous les événements du Congrès continental du DAR.

La convention d'une semaine se compose de séances d'affaires, de réunions de comités, de fonctions sociales et est complétée par des cérémonies formelles en soirée : soirée d'ouverture, soirée de remise des prix de l'éducation et soirée de la défense nationale. Ces cérémonies en soirée, qui se déroulent dans l'historique DAR Constitution Hall, mélangent faste et circonstance avec des remises de prix touchantes et des animations musicales.

En plus des prix des membres, des dissertations étudiantes et des bourses d'études, le DAR présente ses meilleurs prix nationaux au congrès, notamment :

  • Médaille d'honneur DAR
  • Médailles des fondateurs pour le patriotisme, l'éducation, l'héroïsme et la jeunesse
  • Prix ​​de l'américanisme
  • Prix ​​des médias DAR
  • Patient vétéran exceptionnel de l'année
  • Jeune bénévole exceptionnel de l'année
  • Prix ​​Dr Anita Newcomb McGee pour l'infirmière militaire de l'année
  • Prix ​​Margaret Cochran Corbin pour les femmes distinguées dans le service militaire
  • Professeur exceptionnel d'histoire américaine
  • Gagnant de la bourse d'histoire américaine
  • DAR Bon citoyen de l'année
  • Prix ​​du service communautaire exceptionnel
  • Prix ​​de conservation DAR

Les membres DAR peuvent visiter la section réservée aux membres du site Web pour obtenir des informations plus détaillées et prendre des dispositions pour assister à l'événement DAR le plus attendu de l'année, le congrès continental DAR.


ÉVALUATION

Le Congrès a reçu de sévères critiques de la part de ses contemporains, y compris de certains de ses propres membres, et les historiens ultérieurs ont fait écho à cette évaluation. Il a certainement fait preuve d'inefficacité et hésité sur des décisions qui auraient pu être plus acceptables si elles avaient été prises plus rapidement. Il a vu son lot de comités mal gérés, d'expériences mal conçues en matière d'organisation et de contrôle, et d'ingérence mal programmée dans les responsabilités de ses commandants sur le terrain, notamment Washington lui-même. Les petites luttes politiques internes et les rivalités étaient trop courantes, fondées autant sur des aversions personnelles que sur des divergences de principe en matière de politique. Un comportement qui ne peut être qualifié que de corrompu était également en évidence. Dans toutes ces choses, le Congrès continental était similaire aux organes législatifs américains avant et depuis.

Contre ces critiques, une flopée de réalisations peut être inscrite du côté positif du grand livre. Le simple fait que le Congrès existait et fonctionnait était une étape importante. Tous les hommes qui ont servi dans cette nouvelle expérience d'organisation politique avaient connaissance ou avaient servi dans les assemblées législatives de leurs colonies et États individuels. Surmonter le provincialisme et l'esprit de clocher de ces assemblées, des corps législatifs qui protégeaient jalousement leurs prérogatives et leur pouvoir non seulement du gouvernement impérial mais aussi les uns des autres, n'était pas une mince affaire. Peu d'hommes étaient encore d'accord avec l'affirmation de Patrick Henry selon laquelle ils devaient leur allégeance principale à « l'Amérique » (dans le cas d'Henry aussi, la rhétorique dépassait la réalité). Dans tout ce que le Congrès faisait, un consensus devait être établi avant que l'unanimité ne puisse être atteinte, et, sans unanimité sur toutes les questions majeures, les Britanniques pourraient facilement briser la rébellion en fragments. Parce que la nature de leur résistance à l'autorité impériale les avait entraînés à être extrêmement méfiants à l'égard du pouvoir sous toutes ses formes, les délégués ont entrepris la gestion des affaires continentales comme un exercice collectif, ne voulant pas concentrer le pouvoir entre les mains d'un seul homme ou de quelques-uns sous tous mais les pires circonstances. Ce n'est que dans les jours les plus noirs de la guerre que le Congrès croupion a donné à Washington, lui-même membre de l'oligarchie de Virginie et ancien délégué au Congrès, le pouvoir d'agir sans l'approbation du Congrès des décisions importantes. Lorsque la crise est passée (en grande partie grâce au leadership de Washington), le Congrès était un peu plus soucieux des réalités du commandement sur le terrain, mais il n'a jamais renoncé à son désir de superviser les détails de l'organisation militaire, des nominations, des mouvements et des opérations qui seraient aujourd'hui laissés en les mains des professionnels militaires. Washington se moquait continuellement des tiraillements contradictoires de la surveillance du Congrès, de l'indécision, des malentendus et de l'ingérence pure et simple. Mais parce qu'il était l'un d'entre eux, il n'a jamais désavoué le principe fondamental du contrôle civil de l'armée, confié aux délégués au Congrès.

Peu à peu, la compréhension qu'avaient les délégués de la nature du gouvernement a commencé à évoluer, lorsqu'ils se sont rendu compte, sous la pression intense et implacable d'une guerre bien plus longue que quiconque ne l'avait prévu, que, si déclarer l'indépendance avait été un acte d'un courage sans précédent qui nécessitait de génie et de foi, l'érection d'un gouvernement fonctionnel exigeait le talent, l'intégrité et l'énergie nécessaires pour affronter les exigences incessantes des affaires quotidiennes. L'érection de quatre départements exécutifs au début de 1781 a été une étape importante sur la voie de la reconstruction du genre de foi dans le gouvernement extralocal que la crise impériale avait brisé.

Compte tenu des circonstances dans lesquelles il a été créé, le Congrès, bien qu'inefficace, était également remarquablement efficace. Comme l'historien John Richard Alden, dans La Révolution américaine, observe :

The Congress declared the independence of the United States appointed the commander in chief and higher officers of the Continental army established the American navy and the marine corps formed a diplomatic service negotiated treaties with European nations and Indian tribes organized a postal service issued currency and borrowed money. It even gave advice to the colony-states with respect to the making of their constitutions and it drew up the Articles of Confederation…. It was created in emergency, endowed with uncertain authority, and plagued by rapid changes in personnel. Hence it exhibited obvious defects lacking or less conspicuous in long- and well-established legislatures…. [But Congress's] record, when the difficulties to be faced are taken into account, is splendid rather than dismal. (pp. 166-169)


The First Continental Congress


What do you do if you fail as a storekeeper and farmer? Become a lawyer! That's what Patrick Henry did. By the time he became a member of the First Continental Congress, Henry was known as a great orator.

After Parliament passed the Intolerable Acts, the patriot cause got much stronger. The belief that the colonies should be independent was becoming very popular. The Committees of Correspondence were publishing volumes of material in support of American independence.

Since support for independence was growing, colonial leaders agreed that they should have another intercolonial meeting. It had been almost ten years since the Stamp Act Congress. In September of 1774, the First Continental Congress was held in Philadelphia.

This time, participation was better. Georgia was the only colony that did not send a delegate. The delegates who were there had been selected, not elected. The election of such representatives was illegal. Fortunately, those who attended seemed like natural leaders. They included: Sam and John Adams from Massachusetts, John Dickinson from Pennsylvania, and Richard Henry Lee, George Washington, and Patrick Henry from Virginia. It took seven weeks for the group to agree on a course of action.

The first action they decided on was nonimportation. Colonies would make every effort not to purchase goods from the British. To make sure of this, the Congress set up an organization called the Association to police trade activity.

A declaration of colonial rights was also drafted and sent to London. This took a while. Most of the debate during this meeting revolved around defining the colonies' relationship with mother England. Joseph Galloway of Pennsylvania proposed an imperial union with Britain. Under this program, all acts of Parliament would have to be approved by an American assembly to take effect. If they had tried it, this type of change might have delayed the Revolution. But, the delegations voted against it &mdash by one vote.

Suppose you were a delegate at the convention, come up with two questions you might ask Joseph Galloway about his proposal to help you decide which way you want to vote.

The Congress also agreed to meet again in May 1775 if their issues were not resolved. This was a major step in creating a decision-making group to regularly represent the colonies. It was the first time this happened in colonial history.

When Parliament chose to ignore the written statement from the Congress, they still met that next May. But by this time things had gotten much worse. The Second Continental Congress was faced with dire choices. It was too late to avoid a war. Just the previous month, the first blood of the Revolution was spilled at the battles of Lexington and Concord.


Carpenters' Hall &mdash the meeting place of the First Continental Congress

At these two meetings, at Carpenter Hall in Philadelphia, America came together politically for the first time on a national level and the first seeds of democracy were sown.


When Princeton Was the Nation’s Capital

(From the Oct. 5, 1983, issue of PAW the story also appears in The Best of PAW: 100 Years the Princeton Alumni Weekly.)

On June 30, 1783, the secretary of the Continental Congress, Charles Thomson, wrote to his wife, “With respect to situation, convenience & pleasure I do not know a more agreeable spot in America.” He was describing the village of Princeton, New Jersey, which had just become the seat of government of the fledgling United States.

Thomson was much less impressed by Princeton’s suitability as a national capital after seeing Nassau Hall, however. His first visit to the building where Congress would meet for the next four months “had the effect of raising my mortification & disgust at the situation of Congress to the highest degree. For as I was led along the entry I passed by the chambers of the students from whence in the sultry heat of the day issued warm steams from the beds, foul linen & dirty lodgings of the boys. I found the members [of Congress] extremely out of humour and dissatisfied with their situation.”

During the few months that Congress met in Princeton, some critical problems of the new nation were solved. The American Revolution formally ended with the arrival from Paris of the final peace treaty with Great Britain (until then, British troops still occupied New York City). Congress decided the course of settlement across the Appalachians, signed its first treaty with a neutral foreign country, and officially thanked George Washington for his services as commander-in-chief. Thomas Paine, John Paul Jones, Baron von Steuben, Nathaniel Greene, and Thomas Jefferson visited town, as did throngs of others ranging from local farmers to foreign dignitaries. The events were as exciting as the setting was unlikely.

The Congress came to Princeton from Philadelphia, where it had been headquartered throughout the Revolution except during those periods when the British occupied the city. Philadelphia was then the country’s largest, most cosmopolitan center. Princeton was a war-ravaged village of only 50 to 60 houses and not more than 300 people. The move in 1783 from Philadelphia’s urbanity to Princeton’s rusticity was a dramatic one—prompted by a dramatic event.

Congress made the decision to leave Philadelphia on the evening of Saturday, June 21, 1783. Earlier that day, as its members departed from a special session at the Pennsylvania State House (Independence Hall), they had run a gauntlet of jeers and insults from a small group of mutinous Continental soldiers who were demanding their long-overdue back pay from the state government. Congress had then been further insulted by the refusal of Pennsylvania authorities to turn out their own local militia to disperse the Continentals and put down the mutiny. Mortified, the delegates forgot their habitual factionalism and voted unanimously to adjourn across the Delaware to New Jersey.

According to Kenneth R. Bowling, associate editor of the Documentary History of the First Federal Congress Project at George Washington University, there were deeper currents beneath the vote than were first evident. He notes that Congress was then divided into decentralists favoring strong state governments and centralists favoring a stronger federal government.

The decentralists, viewing Philadelphia as a stronghold of centralist sentiment, had wanted to relocate the seat of government all along. The centralists had had no such intention, until the soldiers’ demonstration on June 21. Yet the protesting troops had expected to find Congress’s chamber in Independence Hall empty, as was normal on a weekend. Only because certain centralists, including Alexander Hamilton, had called an unusual Saturday meeting did Congressmen and soldiers come face to face, with the consequent ruffling of Congressional dignity. Bowling suggests the centralists may have called the session in the hope that a confrontation would occur that might stimulate badly needed public support for Congress.

To whatever extent the event was staged and whatever it may have done to point up Congress’s weakness under the Articles of Confederation, it did serve to propel Congress to Princeton within the week. The delegates had actually voted to adjourn to either Trenton or Princeton, leaving the final choice to the president of the Congress, Elias Boudinot. A trustee of the College of New Jersey and a former resident of the town whose sister still lived there, he quickly chose Princeton. It was a natural choice in light not only of Boudinot’s personal preferences but also of more fundamental considerations, such as the prestige among republicans of John Witherspoon and his “colledge.”

The College of New Jersey at Princeton had come to the forefront of the Revolutionary cause soon after Witherspoon assumed its presidency in 1768. On the night of his arrival from Scotland, Nassau Hall was prophetically “illuminated by a tallow dip in every window.” A new era of college life was beginning.

It was an era marked first by dedicated teaching. The fiery if paunchy Witherspoon, who spoke with a singular Scottish accent, was loved by his pupils. He taught upperclassmen divinity, rhetoric, history, and moral philosophy—which, under him, was a course in political theory—imbuing them with some of the more advanced ideas of l8th-century rationalism, as interpreted by a Scottish “common sense” philosopher. Witherspoon was, quite simply, a giant of the American Enlightenment, whether measured by his own accomplishments or those of the students he taught.

An idea of the quality and nature of Witherspoon’s mind can be derived from a look at his personal library. Browsing through some of the 300 volumes he brought to Princeton and others he later acquired, we would find not only the ancients (in their original tongues, of course), but Erasmus, Calvin, Descartes, Hume, Voltaire, Burke, and Locke.

There was nothing unusual in the fact that Witherspoon admired Locke’s writings and advanced his ideas in college lectures: Locke’s notion of a chosen contract, under the laws of nature and nature’s god, was in the tradition of English legal and political studies. The college president and his students, though, were to carry the words into action on a scale that gives special significance to another title tucked into Witherspoon’s collection—Great Britain’s Collection of the Several Statutes … now in force relating to high treason, printed in Edinburgh in 1746.

For its day, Witherspoon’s library was very complete in examination of contemporary political questions. His pamphlet collection, typically presenting all sides of current issues, included many items sent to him by alumni, friends, benefactors—anyone, we may suspect, whom Witherspoon could cajole into a small printed donation. Thus, Thomas Paine’s Bon sens stood alongside its Loyalist rebuttal, Plain Truth.

Witherspoon’s lectures, based in part on his extensive reading and his own commentaries, were augmented by debates and orations in college and in the newly formed student clubs, the American Whig Society and the Cliosophic Society. These “colleges within colleges,” as one historian has termed them, conducted their own lectures and debates and collected libraries that rivaled or outstripped the college’s own. Membership meant a real chance to practice the 18th-century tools of the educated man: refinement of the written and spoken word.

From the early 1770s on, moreover, these tools were increasingly turned to political ends as president and students alike caught “Revolutionary Fever.” Newspapers throughout the colonies took note when the senior class patriotically wore “American cloth” on Commencement Day in 1770, and when the students conducted their own tea party in 1774, burning Governor Hutchinson of Massachusetts in effigy, tolling the bell, and making many spirited resolves.

Commencement Day became a time to air the college’s Whiggish politics. Gone was a scholar’s oration of 1761 entitled “The Military Glory of Great Britain.” It was replaced by “The Rising Glory of America,” delivered in 1771 by Hugh Henry Brackenridge, a member of Whig.

Soon students were marching off to war, many before graduation. Witherspoon himself took leave in the spring of 1776 to serve in the First Continental Congress, where he signed the Declaration of Independence, the only clergyman to do so. He was to serve for six years, visiting Princeton sporadically to oversee the college’s affairs, which largely devolved to his son-in-law Samuel Stanhope Smith 1769.

During the war, however, Nassau Hall paid dearly for its politics, probably suffering more damage in the Revolution than any other college. The scientific apparatus, the college library, and the architectural fabric of the building itself were all vandalized. On January 3, 1777, in the course of the Battle of Princeton, Nassau Hall changed hands three times. Library books were torn up and used to start fires, and college chairs and tables were burned as firewood.

One commentator writing to Thomas Jefferson about how passive the New Jerseyans seemed in the face of British atrocities exempted Witherspoon alone from his criticism:

Old Weatherspoon [sic] has not escaped their fury. They have burnt his Library. It grieves him much that he has lost his controversial tracts. He would lay aside the cloth to take revenge of them. I believe he would send them to the Devil, if he could. I am sure I would.

The pamphlets had not been burned, but Nassau Hall was a battered shell. Another contemporary account describes Princeton as a ghost town, where many houses, shops, and taverns suffered damage.

The college petitioned Congress for relief monies to mend Nassau Hall. By 1779 it had received almost $20,000, although in depreciating paper currency. And repairs were almost pointless while American troops continued to occupy the structure, at various times, as a barracks, a hospital, and a military prison, treating it no more kindly than the British. As late as 1781 the college was reminding Congress that the quartering of troops was its responsibility, for some soldiers were still in Nassau Hall.

Witherspoon knew that to rebuild the college he needed the attention and support of Congress and private individuals. The “flight” from Philadelphia to Princeton, then, was a happy circumstance for the college, offering the hope of focusing Congressional attention on the sorry fortunes of Nassau Hall. While the decision to move caught Witherspoon by surprise (he was visiting with Ezra Stiles, the president of Yale, and rushed back home), his son-in-law and deputy, Samuel Stanhope Smith, wasted no time in drafting a note of welcome to Congress on June 25 “from the inhabitants of Princeton and its Vicinity,” who pledged to provide “Comfortable Accommodation.”

This last pledge, unfortunately, was wishful thinking at its worst. Princeton was too small and too rural to fulfill Congress’s needs, let alone suit its tastes. The situation became clearly less tolerable as more and more delegates drifted into town in late June and early July. The few good houses could by no means accommodate all the delegates. James Madison 1771, as a latecomer to the session, ended up sharing a room which he described to Thomas Jefferson as being so small that he was “obliged to write in a position that scarcely admits the use of any of my limbs.” Not only were Princeton’s accommodations small, they were also widely dispersed. New York’s Hamilton was quartered at Thomas Lawrence’s house, now “The Barracks” on Edgehill Street. Pennsylvania delegate Thomas FitzSimons was put up more than a mile to the south of town, while the Maryland delegates stayed, as Thomson reported, “about a mile distant on the road to Brunswick. The rest are scattered up and down the village.”

As early as June 30, in fact, Thomson found that Boudinot himself was regretting his choice: “He said freely that this place would not do. The people had exerted themselves & put themselves to inconveniences to accommodate the members but it was a burden which they could not bear long.” Boudinot initially entertained and presumably lived at Morven, the home of his sister Annis, widow of Richard Stockton 1748, a signer of the Declaration of Independence.

A further problem was the inability of most Princeton residents to supply meals, even where they could provide small rooms. This proved a continual stumbling block to the progress of official business. The Congressmen were used to Philadelphia’s fine taverns, which were unofficial offices and centers of commerce and news, where government business could be informally discussed over dinners on a regular basis. Delegates found Princeton’s two or three taverns small and cramped. As Thomson related to his wife in a letter dated July 3, “I have the honor of breakfasting at my lodging, of eating stinking fish & heavy half baked bread & drinking if I please abominable wine at a dirty tavern. On Monday indeed I got some pretty good porter, but on Tuesday the stock was exhausted, and yesterday I had the honor of drinking water to wash down some ill cooked victuals.”

As the heat and humidity of a Princeton summer descended on the village, complaints were heard everywhere. On July 25 Thomson wrote, “many of the members are heartily tired of the place and wish earnestly to remove. Yesterday they complained bitterly of being almost stewed and suffocated the night before in their small rooms.”

Stagecoach service, an important link with the outside world for both passengers and mail, was equally affected by the heat—some horses “dropped down & died & the rest came in [to Princeton] excessively jaded. It was the same with the stages from Elizabeth town, which were obliged to leave the passengers on the road, some of whom walked into this town through the broiling sun… .”

As tempers rose with the heat, factionalism reared its ugly head. The Colonial idea of “Join or Die,” symbolized by a snake in 13 sections, was forgotten. Again and again, Thomson, the only person to serve continuously in Congress from 1774 to 1789, sensed a growing likelihood that the young Confederation would break up: “And I confess I have my fear, that the prediction of our enemies will be found here, that on the removal of common danger our Confederacy and Union will be a rope of sand.” Thomson gave his educated guess as to the future: New England would be joined by New York as one state New Jersey, Pennsylvania, Delaware, and Maryland would form another Virginia would “set up for itself,” possibly with a royal governor and South Carolina would join a southern confederacy of states.

Even at the best of times, Congress was factionalized, but part of the reason for this session’s bad tempers lay in the fact that it was so sparsely attended. Ultimately 12 states—all except Georgia—sent representatives, but during the first several months especially, Congress had trouble mustering the quorum of nine states needed to transact any important business. Moreover, some of the most able members such as Jefferson and Hamilton attended only briefly or not at all. As a result, delegates gathered day after day in Nassau Hall’s second-floor library or in Colonel George Morgan’s farmhouse at Prospect, only to adjourn.

Despite the problems of scarce accommodations, bad food, and infrequent quora, Congress did manage to plow through some business. After weeks of waiting, news arrived in July of the Treaty of Paris, signed on terms highly favorable to the United States. Later that month, moreover, Congress was able to open diplomatic relations with Sweden, the first neutral European country willing to recognize the United States. The necessary votes were produced, according to Thomson, when “Mr. Hamilton called on his way home so that for about one hour 9 states were represented in Congress. The short interval was imposed to ratify the treaty with Sweden. As soon as this was done, he left Congress and proceeded to his state so that we have now only 8 states in town.”

In July Congress also asked General Washington to come to Princeton to receive its thanks for his services during the war. Unspoken behind its request lay Congress’s desire for the prestige of his presence during a troubled time and its need for his advice on the peacetime military establishment. Washington arrived the following month and made his own headquarters at Rockingham, a rented house located about five miles north of Princeton in the even smaller village of Rocky Hill. On August 26, escorted by a small troop of cavalry, the tall and stately general rode up Nassau Street to the cheers of the citizens. He was given an audience with Congress, the details of which had been decided in advance to ensure that the civil authority of Congress was seen to take precedence over Washington’s military authority.

According to plan, the General stood and bowed to his audience, which “returned the bow, seated. As president of the Congress, Boudinot had “heightened his seat [with] a large folio to give him an elevation above the rest,” and he kept his tricorn hat on. Washington then stood again while Boudinot read the speech of welcome and gratitude. The formalities over, everyone adjourned for a festive reception.

Social life in Princeton, in fact, took a decided turn for the better over the next few months as hostesses vied for the attention of Washington, who remained nearby to meet with Congressional committees, although real work on a peacetime army was shelved for other issues. In October, Congress would simply decide to disband all the furloughed soldiers, leaving a few men at West Point and a few at Philadelphia to constitute the nation’s peacetime defense.

On September 15, Congress settled an item of business that was to have far-reaching effects. It accepted Virginia’s cession of her western claims and decided that these lands beyond the mountains would in time be divided into “distinct and separate states” and be members of the “Federal Union,” enjoying all its benefits. This set the precedent that future states would be admitted to the Union on an equal footing with the original 13.

Even though Thomson often noted fretfully, “Another day spent in ill humor and fruitless debates,” the fall saw the enactment of several other significant resolutions. One topic of in-tense debate was the location of a permanent capital for Congress itself. The Middle Atlantic states each entreated Congress to settle within their borders and opposed plans of every other state to accomplish the same goal. Because of the new commerce, construction, and culture which it was felt must accompany a “capitol seat,” the residency question was one of the most acrimonious—and longest—discussions Congressional delegates entertained.

Sites on the Hudson, the Potomac, and the Delaware rivers were heatedly considered again and again. Germantown, Pennsylvania, made an especially attractive offer. Then a site on the Delaware was chosen—to be called “Statesburg,” said Thomson. This would have placed the capital near the center of population as it then existed, but north of the United States’ geographical center.

The Southerners protested, lobbied, and eventually won the concession that two permanent seats would be designated. In addition to the “federal town” to be built “near the falls of the river Delaware,” a second city would be established “at the lower falls of the Potomac.” It was not a practical compromise—but it did open the wedge for what would become Washington, D.C.

Meanwhile, ignoring the petitions of Princeton citizens that it remain for the winter, Congress decided to rotate its seat temporarily between Annapolis and Trenton. Philadelphia still had not been forgiven, but everyone had had his fill of Princeton.

As the time for departure from Princeton approached, the delegates still had numerous issues to face, such as the treatment of Indian lands. In mid-October Congress settled this by exerting its authority and issuing an ordinance forbidding any citizen from privately purchasing lands from Indians without first receiving approval from the federal government. In some respects more difficult to resolve was the question of how to welcome the Dutch Ambassador with a proper degree of pomp and dignity. For weeks before his actual arrival, various members of Congress wrung their hands over the official reception for this ally. Even alumnus Madison had commented sarcastically on the “charming situation”—a rural village—in which Congress awaited his arrival.

The minister, Pieter Johan Van Berckel, was to land in Philadelphia—where Congress was to have secured for him a large house in a fashionable section of town—and then proceed to Princeton. These plans fell through because of the awkwardness of long-distance negotiations, with the result that Van Berckel found no residence awaiting him but was forced to stay at City Tavern (Second Street near Walnut). Although it was clean and served excellent food, City Tavern hardly afforded the space and privacy the Minister Plenipotentiary expected.

While Congress debated whether the present body or the soon-to-be-elected delegation should officially receive Berckel, Witherspoon seized the opportunity to greet the minister from William of Nassau’s own country:

The trustees of the college of New Jersey beg leave to congratulate your excellency on your arrival in this country. The name by which the building is distinguished in which our instruction is conducted, will sufficiently inform your Excellency of the attachment we have ever had to the States of the United Netherlands. [We wish you] all happiness, comfort, & success in your present important mission.

Congress granted Van Berckel an audience and a reception, but he spent the preceding night as John Witherspoon’s guest.

At a dinner party in late October, the representatives joked about the qualities needed to be a member of Congress. Eldridge Gerry of Massachusetts put forth his notion that a man had “to be a salamander or leave Congress.” Thomson recounted, “I told him, if Gentlemen continued in the disposition that they had lately discovered it would be proper to learn the use of the sword and come armed to Debate.”

But even under the adverse circumstances of their stay at Princeton, and during an awkward pause between war and for-mal peace, these homesick men carried on in common service to their country. Working within the framework of a new kind of government, the weak contract of states established by the Articles of Confederation, they struggled to forge a stronger form of republicanism.

Some of Witherspoon’s young men had gone to their deaths in the Revolution, but many more lived and served the new nation. In his Commencement address in September 1783, Ashbel Green spoke before Congress and General Washington of the moral education he had received at Princeton:

The youthful mind is taught to look into its capacity, its qualities and its powers, and to reason from them to the being and attributes of their Creator, and thence to deduce the nature and sanction of the moral law. Hence the rights of men are derived, either as individuals or as societies. We view mankind as the subjects of one great lawgiver, as the children of one common father, and we acquire the principles of universal justice and benevolence.

Green was congratulated on this speech by none other than Washington, in a chance meeting in the corridors of Nassau Hall.

In November 1783, the Congress left for Annapolis. Years later, remembering the battered state of Nassau Hall, some delegates would send the college gifts of money and books.


Continental Congress

The Continental Congress provided leadership during the American Revolution and drafted the Declaration of Independence and the Articles of Confederation.

Social Studies, Civics, U.S. History

Continental Congress Washington

In the 1770s, the Continental Congress, composed of many of the United States' eventual founders, met to respond to a series of laws passed by the British Parliament that were unpopular with many of the colonists.

Photograph by Universal History Archive

The Continental Congress was a group of delegates who worked together to act on behalf of the North American colonies in the 1770s. Beginning with the Sugar Act in 1764, the British Parliament passed a series of laws that were unpopular with many colonists in the North American colonies. The colonists came together in what came to be known as the Committees of Correspondence to discuss their rights and how to respond to the acts that they believed trampled on those rights. These committees began to work together to forge a cooperative, united approach.

In 1774, matters came to a head after Britain passed the Coercive Acts, a series of acts that the colonists called the Intolerable Acts. These acts, which included the closing of the port of Boston and establishing British military rule in Massachusetts, were intended to punish the colony of Massachusetts for the infamous Boston Tea Party and to force that colony to pay for the lost tea. Britain also hoped to isolate the rebels in Massachusetts and dissuade other colonies from similar acts of defiance. In response, the Committees of Congress called for a meeting of delegates. On September 5, 1774, 56 delegates met in Philadelphia, Pennsylvania. This First Continental Congress represented all the 13 colonies, except Georgia. It included some of the finest leaders in the land, including George Washington, Patrick Henry, John Adams, Samuel Adams, and John Jay. The group elected Peyton Randolph of Virginia as its president.

The group met in secret to discuss how the colonies should respond to what they perceived to be an imposition of their rights. At this meeting, the Congress adopted a Declaration of Rights and Grievances. They declared that their rights as Englishmen included life, liberty, property, and trial by jury. The declaration denounced taxation without representation. The Congress called for a boycott of British goods and petitioned King George III for a remedy for their grievances. Before departing, the Congress agreed to meet again on May 10, 1775.

By the time this Second Continental Congress convened, hostilities had already broken out between British troops and its American colonists at Lexington, Massachusetts, and Concord, Massachusetts. The Congress agreed to a coordinated military response and appointed George Washington as commander of the American militia. On July 4, 1776, the delegates cut all remaining ties with England by unanimously approving the Declaration of Independence.

For the duration of the Revolutionary War, the Continental Congress served as a provisional, or temporary, government of the American colonies. The Congress drafted the Articles of Confederation, the first constitution of the United States, which went into effect in 1781. Under this government, the Continental Congress gave way to the Confederation Congress, which included many of the same delegates. This group continued to provide leadership to the new country until a new Congress, elected under the new Constitution passed in 1789, went into effect.

In the 1770s, the Continental Congress, composed of many of the United States' eventual founders, met to respond to a series of laws passed by the British Parliament that were unpopular with many of the colonists.


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