Opération Shingle - Bataille d'Anzio, 22 janvier-5 juin 1944

Opération Shingle - Bataille d'Anzio, 22 janvier-5 juin 1944

Opération Shingle - Bataille d'Anzio, 22 janvier-5 juin 1944

L'opération Shingle, ou bataille d'Anzio (22 janvier-5 juin 1944) a été l'une des batailles les plus controversées de la campagne d'Italie, et a vu une force commune anglo-américaine débarquer près de Rome pour sortir de l'impasse à Camino, seulement pour obtenir embourbé et assiégé dans une étroite tête de pont pendant des mois.

L'idée d'effectuer un débarquement majeur quelque part derrière les lignes défensives allemandes était évidente et inquiéta grandement Kesselring tout au long de la campagne d'Italie. Eisenhower voulait aussi réaliser cette opération, mais il commençait à souffrir d'un manque de moyens. L'Italie tombait rapidement sur la liste des priorités alliées, et nombre de ses péniches de débarquement devaient être retirées début décembre, la plupart se rendant en Grande-Bretagne pour participer à Overlord. Il devait également perdre un certain nombre de ses meilleures unités, également contre Overlord.

Eisenhower a demandé et obtenu l'autorisation de garder 56 LST britanniques et 12 américains en Méditerranée jusqu'au 15 décembre, puis prolongé jusqu'au 15 janvier. Cela l'a encouragé à ordonner à Alexandre de produire un plan pour la capture de Rome. Ce premier plan était pour un assaut sur trois fronts. Sur l'Adriatique, la Huitième armée devait traverser le Sangro, franchir la ligne d'hiver, atteindre Pescara puis remonter la rivière Pescara. Sur le front de la cinquième armée, les Alliés devraient franchir la brèche de Mignano, pénétrant la ligne Bernhardt, puis dépasser la ligne Gustav autour de Cassino et avancer de 30 milles dans la vallée de Liri jusqu'à Frosinone. À ce stade, les Alliés allaient débarquer deux divisions à Anzio et, espérons-le, le gros de l'armée allemande serait piégé. Il s'agissait d'un plan extrêmement ambitieux et les Alliés ont rapidement pris du retard sur leur calendrier. Le 18 décembre, le général Clark a recommandé l'annulation du débarquement d'Anzio et Alexander a accepté.

Le plan a été ressuscité par Churchill. Il était dans la région pour participer à des rencontres avec Roosevelt au Caire puis avec Staline et Roosevelt à la Conférence de Téhéran. Ses tentatives pour obtenir le soutien des opérations alliées en Méditerranée orientale ou d'un assaut à grande échelle sur Rome ont échoué, mais il a remporté une victoire. Eisenhower a été choisi pour commander l'opération Overlord, et son remplaçant en tant que commandant en chef en Méditerranée était le général britannique Henry Maitland Wilson. Sur le chemin du retour des conférences, Churchill tomba malade à Tunis et dut passer quelque temps au lit pour se remettre d'une pneumonie. Durant cette période, il décide de mettre tout son poids derrière les débarquements d'Anzio. Il parvient à convaincre Roosevelt de lui permettre de garder les LST en Italie jusqu'au 15 février, et gagne le général Clark, attiré par l'attrait de Rome. Clark avait quelques inquiétudes quant à la quantité d'expédition qui serait nécessaire pour maintenir la tête de pont approvisionnée et l'écart de soixante-dix milles entre Anzio et la ligne de front actuelle, mais a décidé que ces problèmes pouvaient être surmontés.

Le débarquement devait être effectué par le VI Corps du général Lucas, composé de deux divisions (3e division américaine (Truscott) et 1re division britannique (Penney)) et de plusieurs bataillons de Rangers (trois bataillons), de commandos (2e brigade de service avec deux bataillons) et des parachutistes (US 504th Parachute Infantry Battalion), ainsi que le US 751st Tank Battalion et le 46th Royal Tank Regiment. Malheureusement, Lucas ne croyait pas à l'opération qu'il était sur le point de commander, estimant que ses forces n'avaient pas eu assez de temps pour se préparer et étaient trop petites pour le travail. Il était terriblement pessimiste quant à l'ensemble de l'opération et s'attendait à devoir repousser une contre-attaque allemande presque immédiate. Cela a probablement joué un rôle dans son incapacité à profiter de la surprise obtenue par les débarquements. À son crédit, Lucas a réussi à organiser un atterrissage réussi de deux divisions à court terme, mais étant donné son manque de croyance dans l'opération globale, il était un mauvais choix pour la commander.

Bien qu'il ait soutenu le plan global, Clark ne voulait pas que Lucas prenne trop de risques et l'a averti de ne pas se tendre le cou. Les ordres de Lucus étaient de « saisir et sécuriser une tête de pont à proximité d'Anzio » et « d'avancer sur Colli Laziali » dans les collines d'Alban. Toute tentative de s'emparer des collines d'Alban était laissée à la discrétion de Lucas, et il était un commandant prudent, peu susceptible de prendre des risques sérieux. Clark s'attendait à ce que les Allemands fassent un effort majeur pour bloquer la route vers les collines et contre-attaquer, tout comme ils l'avaient fait à Salerne.

L'opération Single, le débarquement à Anzio, n'était qu'une partie du plan allié pour janvier 1944. Elle serait précédée d'une attaque en trois volets sur le front de Cassino (la première bataille de Cassino), à mener à bien plus grande échelle que les débarquements d'Anzio. En conséquence, Lucas croyait que sa mission était une attaque de diversion, plutôt qu'un assaut majeur à part entière. Malheureusement, les assauts alliés à Cassino ont tous échoué. La bataille a commencé par un assaut français sur les hauteurs au nord de Cassino le 12 janvier, mais cela a fait peu de progrès et a dû être abandonné après quatre jours. Vient ensuite une attaque britannique sur la droite alliée, qui débute le 17 janvier. Les Britanniques ont réussi à traverser la rivière Garigliano, mais n'ont pas pu capturer les hauteurs cruciales de l'autre côté de la rivière. Finalement, la 36e division américaine attaqua à travers le Rapido le 20 janvier (bataille du Rapido), mais cette attaque fut un autre échec coûteux et dut être abandonnée le 22 janvier après n'avoir rien obtenu. Au moment où les débarquements d'Anzio ont commencé, les attaques à Cassino avaient donc toutes échoué. Cependant, l'attaque britannique avait forcé Kesselring à déplacer deux divisions de la région d'Anzio vers le front de Garigliano, de sorte que l'attaque a touché une zone très légèrement défendue, tenue par deux bataillons épuisés qui avaient été retirés du front de Cassino pour se reposer. Même ainsi, Lucas ne peut pas avoir été encouragé par l'échec des opérations à Cassino.

Atterrissage et montage

Au moment où l'opération a commencé, le nombre de LST disponibles était passé à 84, après la libération de 19 embarcations supplémentaires et l'annulation d'un plan d'attaque des îles Andaman dans la baie du Bengale. Ils faisaient partie d'une flotte de 243 navires, bien plus petite que les forces d'invasion pour la Sicile ou Salerne. Les débarquements eux-mêmes ont été un grand succès. Le port d'Anzio a été bombardé de roquettes à 0200, mais il n'y a eu aucune réponse du rivage. Les Britanniques se sont battus avec des champs de mines et des dunes molles sur leur première zone d'atterrissage, à six milles au nord d'Anzio, mais sans opposition allemande, ils ont pu déplacer le point d'atterrissage à Anzio sans aucun problème. Les Britanniques ont alors pu avancer à l'intérieur des terres jusqu'à la rivière Moletta, tandis que les Américains ont atteint le canal Mussolini, à quelques kilomètres au sud.

Les deux divisions ont rapidement dépassé les défenses limitées de la plage et ont vaincu les deux bataillons allemands. Les villes d'Anzio et de Nattuno ont toutes deux été capturées intactes. À la fin du 22 janvier, les Britanniques avaient avancé de deux milles à l'intérieur des terres, les Américains trois et 36 000 soldats avaient été débarqués. Même Clark et Alexander ont visité la tête de pont le premier jour, bien qu'ils soient partis avec des impressions différentes. Alexander est parti convaincu que Lucas allait envoyer des forces mobiles, tandis que Clark a conseillé à Lucas de ne prendre aucun risque.

Lucas avait une chance réelle de remporter une victoire significative - les routes vers les collines d'Alban étaient ouvertes, et s'il pouvait les atteindre avant que les Allemands ne réagissent en force, alors les troupes sur le front de Cassino seraient isolées. Plus alléchant encore, la route de Rome était ouverte, et l'arrivée de deux divisions alliées aurait pu déclencher un soulèvement majeur qui aurait rendu la tâche beaucoup plus difficile pour les Allemands. Malheureusement pour les Alliés, Kesselring et Hitler ont réagi plus rapidement que Lucas. Hitler a autorisé le mouvement de renforts de France, d'Italie du nord, d'Allemagne et de Yougoslavie pour faire face à la nouvelle crise, tandis que Kesselring a précipité des troupes au front depuis l'Italie du nord. À la fin du 22 janvier, des éléments de trois divisions du nord de l'Italie étaient en route pour Anzio. Ils seraient bientôt suivis par des éléments de quatre des divisions de Cassino. En vingt-quatre heures, les Allemands disposaient d'une ligne défensive complète mais mince autour de la tête de pont. Malgré cela, Kesselring et son chef d'état-major Westphal craignaient une avance alliée les 23 et 24 janvier, mais aucune ne vint.

Cela a donné le ton pour les prochains jours. Alors que Lucas établissait soigneusement sa tête de pont, Kesselring envoyait de plus en plus de troupes vers le périmètre. Les 23 et 24 janvier, les Alliés ont fait quelques avances à petite échelle, atteignant dix milles à l'intérieur des terres. Au quatrième jour, Kesselring avait des parties de huit divisions autour du périmètre avec des parties de cinq autres en route, et le périmètre fragile de la précédente s'était déjà transformé en une ligne défensive solide. Les Allemands ont commencé à fortifier chaque groupe de bâtiments à l'extérieur de la tête de pont, rendant toute attaque alliée d'autant plus difficile. Lucas avait trop tardé et avait raté sa chance. Le général von Mackensen, commandant de la 14e armée en Italie du Nord, a été placé à la tête des troupes à l'extérieur du périmètre.

Première attaque alliée

Remarquablement, Lucus n'a tenté une attaque à grande échelle que le 30 janvier, huit jours après le débarquement ! Clark avait clairement commencé à s'inquiéter de la lenteur des progrès, car le 28 janvier, il s'est rendu à la tête de pont pour une visite prolongée. convenablement poussé, Lucas a décidé d'attaquer le 29 janvier, ayant construit ses forces jusqu'à 70 000 hommes, 508 canons et 237 chars. L'attaque a dû être retardée jusqu'au 30 janvier, date à laquelle la 26e Panzer Grenadier Division était arrivée.

Les Britanniques devaient attaquer à gauche, en direction de la gare de Campoleone, les Américains à droite, en direction de Cisterna où ils pourraient couper l'autoroute 7 (la voie Appienne). Après cette première étape, les Britanniques continueraient ensuite vers le nord en direction d'Albano, sur le versant ouest des Alban Hills.

L'attaque britannique a bien progressé et a atteint Campoleone, mais le terrain s'est avéré plus difficile que prévu. A gauche de la route, le sol était entaillé par une série de petits ravins, emportant le cours supérieur de la Moletta, tandis qu'à droite il était trop mou pour les chars. Les Britanniques mirent trois unités en ligne - la 3e brigade attaquant la route et les Scots Guards et Irish Guards sur les flancs. Seule la force centrale progresse et passe à portée de Campoleone. Les Sherwood Foresters ont ensuite été envoyés pour attaquer la station mais ils ont subi de très lourdes pertes lors de l'attaque, qui a échoué.

Sur le front américain, les Rangers ont tenté de se faufiler à travers les lignes allemandes en profitant d'un canal d'irrigation de quatre milles de long, la Fossa di Pantano. Les Rangers ont presque atteint Cisterna, mais alors qu'ils se préparaient à sortir du canal, les Allemands ont ouvert le feu. Les Rangers étaient tombés dans une embuscade tendue par la division Hermann Goering et une partie de la 715e division d'infanterie. Seuls six des 767 Rangers qui ont pris part à l'attaque ont réussi à échapper à cette catastrophe (au moins 500 ont été capturés). Un bataillon de la 3e division parvient à se rendre aux abords de Cisterna, mais les troupes de chaque côté progressent moins. Le bataillon a été encerclé et presque anéanti, subissant 600 pertes sur un effectif total de 800 hommes. Après trois jours, Alexander et Clark ordonnèrent à Lucas d'abandonner son attaque, qui lui avait coûté 5 500 victimes, et de se préparer à repousser une contre-attaque allemande.

Dans le cadre de ces préparatifs, de nouvelles troupes ont été introduites dans la tête de pont, y compris la 56e division britannique et la 1re force de service spéciale américano-canadienne.

Contre-attaque allemande

Le général von Mackensen prévoyait de lancer une contre-attaque majeure au sud le long de la route d'Albano à Anzio pour diviser la tête de pont alliée en deux. Son premier problème fut d'éliminer le saillant britannique le long de la route. Celle-ci était défendue par le North Staffordshire Regiment et la Guards Brigade à l'ouest de la route, le duc de Wellington, le King's Shropshire Light Infantry et les survivants des Sherwood Foresters à la pointe et des Gordon Highlanders à l'est. Le 3 février, Mackensen attaque le saillant. Un bombardement d'artillerie a été suivi d'attaques des deux côtés du "pouce", et en milieu de matinée, les unités à la pointe avaient été coupées. Le 504th Airborne Regiment américain et le 1st London Scottish ont été précipités au front et ont réussi à sauver les unités piégées, mais le front a été repoussé. Les Britanniques ont perdu 1400 hommes dans les combats, mais les Allemands ont souffert presque autant. La deuxième attaque a commencé le 7 février, et le 9 février, les Allemands ont repris Aprilia, une ville-spectacle fasciste à dix milles au nord d'Anzio. Au moment de la deuxième attaque, les Allemands étaient en fait plus nombreux que les Alliés à Anzio, avec 95 000 hommes face à 76 000. À la grande frustration de Churchill, les Alliés avaient débarqué 18 000 jeeps et camions à l'intérieur de la tête de pont, une pour quatre hommes ! En revanche, Lucas pensait que les munitions d'artillerie étaient rares.

Le 16 février, lorsque la principale contre-attaque allemande a commencé, les Allemands avaient 125 000 hommes, les Alliés environ 100 000. Bien que ce soit une réalisation impressionnante, ce n'était pas une marge assez grande pour une offensive contre la tête de pont densément emballée. L'attaque a touché la 45e division américaine, qui avait été déplacée dans le secteur britannique. La division a été repoussée mais a refusé de rompre. Lucas a pu faire appel à l'aide des forces aériennes alliées, qui ont effectué 700 sorties le premier jour. Les Allemands ont également constaté que leurs chars étaient limités aux quelques routes, où ils ont essuyé des tirs d'artillerie nourris. L'attaque était également le début du combat du régiment d'infanterie Berlin-Spandau Lehr, une unité de démonstration d'élite qui avait été envoyée au front par Hitler. Il avait l'air bien, mais n'avait aucune expérience du combat, et ses troupes inexpérimentées se sont cassées et se sont enfuies. À la fin de la journée, les Américains tenaient toujours leur ligne de front autour du « survol ».

Dans la nuit du 16 au 17 février, la 715e division d'infanterie allemande réussit à pénétrer dans les lignes américaines. Le 17 février, les Allemands parviennent à élargir la brèche et la tête de pont est en danger. Cet après-midi-là, l'aviation alliée concentra l'essentiel de son attention sur le front d'Anzio. Malgré cela, les Allemands continuent de pousser et le 18 février, ils parviennent à repousser les Alliés dans la zone qu'ils avaient occupée en J+2. Le 19 février, il y avait une brèche dans la ligne alliée, mais les Allemands n'ont pas pu en profiter. Leur attaque s'essouffle finalement sous la pression de l'artillerie alliée, et d'une contre-attaque blindée américaine. L'attaque allemande a duré jusqu'au 20 février, mais a ensuite dû être annulée. Les Alliés avaient perdu 5 000 hommes lors de l'attaque, mais les Allemands avaient subi des pertes plus lourdes.

Le 22 février, le général Clark visite la tête de pont où il remplace le général Lucas par le général Truscott, jusqu'alors commandant de la 3e division. Clark pensait que Lucas avait fait un travail décent, mais était épuisé par la bataille et manquait de l'élan requis à Anzio. Lucas a mal pris la nouvelle et a reproché aux Britanniques d'avoir influencé Clark, mais Truscott était un remplaçant populaire.

Hitler a ordonné une deuxième contre-attaque, qui a commencé le 29 février, mais celle-ci s'est également soldée par un échec. Les Allemands ont fait des progrès limités le premier jour, mais ont été repoussés le 1er mars. Le 2 mars, le temps s'améliore et les forces aériennes alliées réapparaissent. Cette attaque coûte aux Allemands 3 500 hommes et 30 chars.

Le siège

Après cela, la bataille s'est transformée en une sorte de siège. Hitler a été persuadé d'abandonner les contre-attaques le 6 mars. L'ensemble de la tête de pont était à portée de l'artillerie lourde allemande, en particulier les puissants canons de chemin de fer de 280 mm qui ont été déplacés dans la zone, et avaient une portée d'environ 20 milles. Ceux-ci sont devenus connus sous le nom de « Anzio Annie » et « Anzio Express », et avec le reste de l'artillerie allemande, la vie à l'intérieur de la tête de pont a été très difficile. Certains des défenseurs l'ont décrit comme étant comme le front occidental, en particulier sur la zone nord-ouest, dans la zone des ravins, qui est devenu connu sous le nom de « wadis ». Il n'y avait pas de « zones arrière ». Même les hôpitaux étaient régulièrement touchés par des obus allemands, mais très probablement parce que la tête de pont était très encombrée et que les tirs à longue portée n'étaient pas très précis qu'en raison de tentatives délibérées pour les cibler.

La fin et l'évasion

L'impasse est finalement rompue par la percée alliée à Cassino (quatrième bataille de Cassino). Les Alliés ont finalement concentré leurs deux armées contre la ligne Gustav et ont finalement réussi à briser les défenses allemandes. Le moment clé est venu lorsque les troupes françaises ont percé les faibles défenses allemandes des montagnes Aurunci et ont avancé au nord et au nord-ouest, atteignant la vallée de Liri bien à l'ouest de la ligne Gustav. L'avance française a aidé le 2e corps américain sur la côte et le corps canadien et le 13e corps britannique sur le Rapido, et la position allemande a commencé à s'effriter. Le 17 mai, Kesselring est contraint d'ordonner la retraite de la ligne Gustav. La prochaine position défensive allemande, la ligne Adolf Hitler, tomba également facilement. Le 25 mai, les premières troupes du 2e corps entrent en contact avec les troupes assiégées à Anzio, mettant fin à leur isolement par voie terrestre.

Le moment était maintenant venu pour Truscott de passer à l'offensive. Les ordres d'Alexandre étaient pour lui d'attaquer au nord vers Valmontone, pour essayer de couper les troupes allemandes se retirant de Cassino. Cependant, le général Clark ne pensait pas que ce mouvement permettrait de capturer de nombreux Allemands et voulait également s'assurer que ce sont ses hommes qui capturent Rome. En conséquence, Truscott reçut l'ordre d'envoyer un tiers de ses troupes vers Valmontone, tandis que les deux tiers attaquaient au nord-ouest vers le côté ouest des collines Alban. Ce fut l'une des décisions les plus controversées de la campagne d'Italie. Les troupes allemandes se retirant d'Anzio ont pu se retirer au nord-ouest dans la partie ouest de la ligne César, tandis que la dixième armée en retraite de Cassino a pu atteindre la partie est de la ligne autour de Valmontone.

Clark a eu de la chance que sa décision n'ait pas eu de conséquences pires qu'elle ne l'a fait. Pendant quelques jours, les Alliés sont bloqués au sud de Rome, face à une autre position défensive allemande, mais dans la nuit du 30 mai, les Américains trouvent une brèche dans les défenses, à Monte Artemisio, et parviennent à se faufiler à travers les lignes allemandes. Cela a brisé la ligne César, et les Allemands ont été contraints de commencer une autre retraite, abandonnant finalement cette fois Rome. Le 4 juin, deux jours avant le jour J, les troupes américaines font leur entrée à Rome. Clark fit son entrée à Rome le suivant et fut brièvement au centre de l'attention mondiale, avant que les événements de Normandie n'éclipsent le triomphe italien.

En fin de compte, les débarquements d'Anzio n'ont pas atteint leur objectif initial de sortir de l'impasse à Cassino, mais ils ont eu des résultats positifs pour les Alliés. Les Allemands ont été contraints de déplacer un grand nombre de troupes à Anzio, certaines venant de France et d'autres de Cassino. Cela a rendu plus difficile la réponse de Kesselring lorsque les Alliés ont finalement percé lors de la quatrième bataille de Cassino. Les troupes de Truscott à Anzio ont également joué un rôle important dans l'évasion éventuelle, et auraient pu faire plus si Clark n'avait pas été distrait par le prix de Rome.


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