Jusqu'où pouvait tirer un arc de guerre anglais ?

Jusqu'où pouvait tirer un arc de guerre anglais ?

La portée de l'arme médiévale n'est pas connue avec précision, avec des estimations de 165 à 228 m (180 à 249 yds)

C'est ce que dit Wikipédia. J'ai lu, cependant, dans un ouvrage semi-fictionnel et semi-historique de Bernard Cornwell que les arcs pouvaient tirer (et toucher des cibles !) sur une plus grande distance. Maintenant, malheureusement, je ne peux pas trouver cette citation, mais je recherche d'autres citations et/ou expériences qui montrent une meilleure preuve que Wiki.

Une autre chose qui me dérange, c'est que la plupart des sources disent "un archer pourrait tirer cette loin", mais cela signifie-t-il qu'il pouvait tirer aussi loin efficacement, ou simplement que la flèche atterrirait là-bas ? En d'autres termes : les distances mentionnées sont-elles la distance à laquelle un archer moyen pourrait toucher une cible, ou non ?


Pour être complet, tout wikipedia a à dire :

La portée de l'arme médiévale n'est pas connue avec précision, avec des estimations de 165 à 228 m (180 à 249 yds). Les arcs longs modernes ont une portée utile jusqu'à 180 m (200 yd). Un arc long réplique Mary Rose de 667 N (150 lbf) était capable de tirer une flèche de 53,6 g (1,9 oz) à 328 m (360 yd) et une flèche de 95,9 g (3,3 oz) à une distance de 249,9 m (272 yd). Une flèche de vol d'un archer professionnel de l'époque d'Edouard III atteindrait 400 mètres. Il est également bien connu qu'aucun champ de pratique n'a été autorisé à être inférieur à 220 mètres par ordre d'Henri VIII.

Référence pour cela: De Hastings à la 'Mary Rose': The Great Warbow, derrière un paywall malheureusement

Aussi La Guerre de Cent Ans : Différentes Vues. p76 et p74 sauvegardent wikipedia et la page 242 contient des commentaires intéressants sur le poids et la portée des flèches (ce qui suggère une portée utile allant jusqu'à 200 mètres)

Le plus loin que quelqu'un ait jamais tiré avec un arc long est de 340 m, atteint en 1910 avec un poids de traction de 157 lb (700N). C'est apparemment un fait mais je ne trouve pas de source en ligne qui ne soit pas un dérivé de wikipédia, cela pourrait être dans "Invention and Evolution" de M. J. French (1988, Cambridge Univ. Press) (chapitre 3.4.2)"

La réponse de Bernard Cornwell à ces questions se trouve sur son site Web, mais il ne fait aucun lien en particulier. Il a certainement des sources spécifiques en tête, sont-elles dans l'une des annexes de son livre ?


Les archers de guerre modernes, qui utilisent des répliques d'arcs médiévaux (tudor) et tirent des répliques de flèches (à partir de trouvailles) tirent de 292 à 315 mètres avec des flèches de guerre.

Voir les enregistrements sur http://www.theenglishwarbowsociety.com/


J'ai un arc de guerre anglais de 80 lb et je peux gérer 245 m avec une flèche de type médiéval "standard" et 220 m avec une flèche de guerre lourde. Le dernier tir en vol auquel j'ai assisté a été remporté par un archer qui a tiré les lourdes flèches de guerre sur 300m. Lorsque vous tirez sur les marques, nous devons deviner la distance jusqu'à une série de cibles (pensez au golf) et la plupart des archers décents tirent ou deux flèches sur trois à moins de 10 m de la marque, assez précis pour frapper un groupe d'hommes sur un champ de bataille . Les marques sont à n'importe quelle distance d'environ 140m à 220m


Trop de facteurs sont à l'œuvre pour vraiment dire qu'un arc a une portée de X. Quelle est la force d'un homme qui tire l'arc, le vent est-il pour ou contre la direction de la flèche, quelle force souffle-t-il ? L'arc est-il bien fait ? Est-il en bon état ?

Et vous, quel genre de tir faites-vous ? Essayez-vous simplement de tirer une flèche loin sans qu'elle touche quoi que ce soit ? Ou visez-vous un objectif défini ? Je n'aime pas tirer donc je n'ai aucune idée de ces distances. À quelle distance peut-on s'attendre avec précision à tirer avec un fusil standard ? Ajoutez la difficulté supplémentaire d'un arc et ce ne sera pas trop loin.

Je ne pense pas que 165-228 m soit une fourchette d'estimations trop large compte tenu de tous les différents facteurs qui peuvent être en jeu.

Tirer et toucher une cible à une plus grande distance ne signifie pas nécessairement qu'ils visaient une petite cible à cette distance. Plus probablement, cela signifiait simplement tirer sur un groupe d'hommes et frapper un type malchanceux au hasard.


Le nouveau record de distance pour l'arc de guerre est de 412 mètres établi par Josef Monus de Hongrie tirant un 100 # Elb construit par Stephen Gardner ( Moi)


Je ne suis pas un archer mais je voudrais souligner ce point. D'un point de vue militaire, l'utilisation de quelques flèches à des distances extrêmes semble être très utile.

Pensez-y une minute. Voudriez-vous, en tant que défenseur, que l'ennemi se prépare pour une attaque à 250 mètres ou à 350-400 mètres ? D'un point de vue militaire, je demanderais à quelques-uns de mes archers de se déplacer devant ma ligne et de lancer une bordée dans la "zone" de rassemblement pour reculer l'ennemi le plus loin possible avant qu'il ne puisse commencer son attaque. Tout problème, confusion ou dommage que vous pouvez causer à l'ennemi avant que le vrai combat ne commence est bénéfique.

Par conséquent, la question de la portée extrême et de la portée utile peut avoir des significations/réponses différentes à certains moments au cours des différentes étapes d'un engagement.


Ayant construit moi-même des arcs en bois pesant jusqu'à 80 livres et participé à des reconstitutions, je peux dire : cela dépend du bois, de la construction de l'arc, de la corde et de la flèche (en plus de la météo, de la géographie/topographie, du vent et de l'archer, bien sûr).

Sans équipement d'aide à la visée ou aux références visuelles, un bon archer traditionnel peut maintenir un disque de distribution étroit jusqu'à ~20-30m lors du tir à niveau sur une plage avec un vol de flèches égal, considérablement moins lors du tir dans la nature avec ses hauts et ses bas, obstructions et distractions. La chasse à l'arc traditionnelle est la traque, dans une moindre mesure avec des arcs à poulies modernes entièrement équipés et des flèches en fibre.

Tirs à longue distance, par ex. tir d'influence, sont des fusillades de masse. Un archer rapide peut faire voler 2-3 flèches, et 50 archers produiront une belle coulisse optique et acoustique :-). Les flèches sont tirées à ~45°, lors de leur impact elles n'ont que leur vitesse terminale respective. Mais si la tête est une longue aiguille, elle percera toujours une armure légère ou une cotte de mailles ou l'orbite d'un crâne.

Les tirs longs en tir à l'arc traditionnel, à niveau et sans vent, se situent autour de 200-250 m, comme d'autres l'ont noté. Mon plus long mesurait environ 180 m avec un arc Osage Orange de 65 lb, une flèche avec des plumes naturelles et une tête forgée, un manche de wayfarer. Cela aurait été un peu plus avec une flèche en fibre de verre beaucoup plus légère.

Quant à la portée des arcs longs, les chroniques de la bataille d'Azincourt qui ont déjà été mentionnées ici disent que les flèches craignaient de percer une armure légère au niveau des articulations jusqu'à une distance de 220 à 200 mètres, bien qu'il s'agisse bien sûr de tirs balistiques non visés. Je verrais cette plage comme la plage efficace maximale dans ces conditions, plus loin serait principalement un gaspillage de flèches, imo.

On mentionne également l'épave du Mary Rose, qui contenait une charge de bâtons et d'arcs. Bien que certaines données techniques (en particulier le poids de tirage) soient encore discutées, nous pouvons supposer un poids de tirage de 100 à 160 lb. De nombreuses répliques ont été réalisées.

Lectures complémentaires : Bible de Bowyer traditionnelle, volumes 1 à 4.


il y a beaucoup de facteurs pour une réponse à cette question. Les arcs de guerre anglais n'avaient pas tous le même poids de tirage, les flèches n'avaient pas tous le même poids non plus, certains arcs étaient plus rapides que d'autres. Un arc de tir lourd (tirage) et plus rapide avec une flèche légère tirera plus loin qu'un arc lent léger avec un flèche lourde. Désolé si cela a brouillé l'eau. Autrefois, les yeomans et les paysans qui utilisaient l'arc de guerre tiraient à une distance d'environ 200 mètres. ils étaient précis à cette distance à un degré. En temps de guerre, à cette distance, ils ne devaient pouvoir obtenir une flèche qu'à quelques mètres, une fois que la distance atteignait environ 100 mètres, ils choisiraient alors des cibles. Il y a plus de variables à prendre en compte. Je dirais que la distance de tir moyenne est de 240 à 300 mètres.


La population générale d'aujourd'hui ne peut pas saisir les capacités des archers ou d'autres guerriers. Il faut savoir que les archers ont été formés à un très jeune âge et qu'ils ont développé des corps asymétriques au fur et à mesure qu'ils progressaient vers des poids de tirage plus élevés. Les archéologues ont découvert que les épines des archers étaient courbées et que les muscles du bras/dos droit étaient anormalement gros.

En ce qui concerne les "répliques d'arcs", l'if est désormais une espèce en voie de disparition, je doute donc qu'une réplique d'arc faite d'un autre bois puisse exécuter WRT les charges d'élasticité et de compression du célèbre if.


Il n'y a pas de bonne réponse à la question posée. Cela dépend du type d'arc, de la culture et d'autres facteurs tels que le soldat professionnel archer vers le conscrit. Quelle est la taille et la force de la personne.

Beaucoup de gens regardent l'arc long anglais qui, selon les documents historiques trouvés dans plusieurs musées, suggère que 200 à 300 mètres est la portée efficace pour le tir ciblé. La précision de frappe d'une cible de type œil de bœuf (cercle de 8 à 10 pouces) est généralement d'environ 150 à 200 mètres. Le ciblage en temps de guerre est compris entre 18 et 24 pouces, ce qui était efficace jusqu'à 250 mètres.

Le tir de barrage où vous n'essayez pas d'atteindre une cible spécifique peut avoir des portées comprises entre 300 et 650 mètres. Il y a des références pendant les croisades d'archers assis où ils dessinent avec 2 bras contre les jambes et les pieds pour une distance maximale. Ce fut notamment le cas lors de la seconde bataille d'Acre qui décima l'armée chrétienne alors que les musulmans tiraient des salves bien hors de portée. Ce type d'arc avait un poids d'environ 150 livres environ. Je me souviens avoir lu dans le musée national britannique qu'une personne ne pouvait pas dessiner ce type d'arc sans s'asseoir et utiliser ses deux bras.

Alors, à quelle distance une personne peut-elle tirer une flèche ? Dépend de la personne et du type d'arc. La réponse se situe entre 100 et 650 mètres. La précision du tir est d'environ 250 mètres. La prise de vue ponctuelle est inférieure à 150 mètres. Cependant, il y a des déclarations dans les archives historiques selon lesquelles le tir ponctuel était disponible jusqu'à 250 mètres. Comme une autre affiche l'a souligné, Henri III exigeait que les champs de tir à l'arc mesurent au moins 220 mètres. Cependant, Henry III a été mieux noté dans l'utilisation des arbalètes dans le cadre de sa force de tir à l'arc, car les arbalètes et les canons à main étaient les armes utilisées préférées de son temps, bien que de longs arcs soient également toujours déployés. Henry V a utilisé des arbalètes sur un arc long dans la défaite déséquilibrée des Français à Azincourt à titre d'exemple.


J'ai emmené mon arc à poulies de 75 lb avec des branches en bois dans un champ de tir et le tir le plus éloigné que j'ai pu faire était de 335 mètres. C'était juste tirer à l'angle élevé et le laisser atterrir quelque part loin de la vue, puis aller le trouver.

Cependant, il n'y a aucun moyen de viser une cible à cette distance. Je pouvais à peine voir une personne à cette distance, et les variations entre les plans sont bien trop importantes. Vous ne pouvez même pas voir la flèche après seulement deux secondes de vol, et vous ne pouvez que deviner où elle a atterri. La flèche était plantée dans le sol à 335 mètres, mais pas très fermement. Je ne sais pas à quelle vitesse ça allait, mais je pense que ça se serait cassé si j'avais tiré la flèche directement au sol sans toute cette distance pour perdre de la vitesse.

Les arcs à poulies tirent plus loin que les arcs traditionnels avec la même flèche et le même poids/longueur.

Je sais que ce n'est pas la même chose qu'un arc long, mais je pense que cela a un rapport avec la question.


Il existe des preuves d'arcs longs anglais tirant à plus de 250 mètres, en particulier à Crécy, où les plus longs tirs à l'arc étaient d'environ 300 mètres.


Une brève histoire du tir à l'arc

Le tir à l'arc est l'un des plus anciens arts encore pratiqués. Cette histoire vous emmènera non seulement à travers un voyage sur l'évolution du tir à l'arc, mais aussi à travers l'histoire de l'humanité. Des preuves du tir à l'arc antique ont été trouvées dans le monde entier.

Les premières preuves de tir à l'arc remontent à la fin de la période paléolithique, vers 10 000 av.

En Chine, le tir à l'arc remonte à la dynastie Shang (1766-1027 avant JC). Un char de guerre de l'époque transportait une équipe de trois hommes : chauffeur, lancier et archer. Au cours de la dynastie Zhou (Chou) qui a suivi (1027-256 av. J.-C.), les nobles de la cour ont assisté à des tournois de tir à l'arc sportif accompagnés de musique et entrecoupés de salutations élégantes.


L'arc et la flèche sont l'une des armes à projectiles les plus anciennes de l'histoire, remontant à 30 000 ans avant notre ère. Il existe depuis toujours, en particulier pour la chasse, mais l'utilisation de l'arc dans la guerre a pris de l'importance au Moyen Âge. Je parle de la arc long anglais, également appelé arc long gallois. Sa première utilisation enregistrée en Grande-Bretagne remonte à environ 633 après JC, lorsqu'une flèche tirée par un arc long gallois a tué Edwin, le fils du roi de Northumberland.

Avantages de l'arc long

L'arbalète était le principal rival de l'arc long au Moyen Âge, et populaire car elle nécessitait un entraînement minimal. Pourtant, il ne pouvait livrer que 1 à 2 boulons par minute et avait une portée efficace de 20 à 40 mètres, alors que un arc long pouvait lancer 6 flèches par minute à une distance de 300 à 400 mètres. Ils étaient également relativement faciles à fabriquer. Les archers modernes peuvent construire un arc long en 10 à 20 heures environ.

Arcs en bataille

Au Moyen Âge, l'arc long a été utilisé dans diverses guerres civiles pour lesquelles la période était plutôt célèbre. Ils ont également joué un rôle clé dans plusieurs batailles de la guerre de Cent Ans. L'une d'entre elles fut la bataille de Crécy, qui eut lieu dans le nord de la France le 26 août 1346. D'un côté se trouvaient les forces françaises épuisées, dont les arbalétriers venaient d'endurer une longue marche sous la pluie qui endommagea nombre de leurs armes. De l'autre côté, les Anglais, qui ont choisi le champ de bataille, se sont reposés et ont gardé leurs cordes au sec. Les Français ont tenté une volée d'arbalète qui n'a eu aucun effet.

Comment les Anglais ont-ils réagi ? Froissart, le célèbre chroniqueur français, le raconte ainsi :

“Les archers anglois découvrent leurs arcs, qu’ils avoient tenus dans leur étui pendant la pluie.”

Traduction : les archers anglais ont découvert leurs arcs, qu'ils avaient gardés dans leur étui pendant la pluie (hey, je savais que le diplôme de français serait utile un jour). Et vous n'avez pas besoin de Froissart pour savoir ce qui s'est passé ensuite. Il y a même une belle illustration de ce morceau d'art d'actualité:

Bataille de Crécy (Wikipedia Commons)

Les arbalètes humides (à gauche) ne faisaient pas le poids face à l'arc long gallois (à droite), qui pouvait tirer à 400 mètres et lancer 5 à 6 flèches par minute. Les forces françaises furent bientôt mises en déroute et firent des milliers de victimes.

Arcs longs contre cotte de mailles et armure de plaques

Une question intéressante qui se pose, à la fois dans l'histoire et dans les romans fantastiques, est de savoir si les arcs longs pourraient mettre une flèche à travers une armure ou une cotte de mailles. Une flèche bodkin, dont la pointe a une pointe plus forte et plus étroite (essentiellement une forme carrée en forme de lance), a probablement été développée à cet effet. Par rapport à la tête large, qui avait un rayon de coupe plus large, les bodkins étaient plus susceptibles de percer les ennemis blindés.

Bien que ce soit un sujet de débat parmi les historiens, beaucoup pensent qu'un bodkin aurait du mal à pénétrer une armure solide, en particulier une armure de plaques de haute qualité recouverte d'un gambison (une sorte de tissu porté à l'extérieur pour se protéger des projectiles). Contre la cotte de mailles non mithril, cependant, un arc long avec des flèches bodkin était probablement très mortel. Surtout à courte distance (<50 yards).

L'épave du Mary Rose

La Mary Rose par Anthony Roll (Wiki Commons)

Très peu d'arcs longs de l'Antiquité survivent. Contrairement aux épées, armures, boucliers et autres armes, les arcs s'usaient et étaient remplacés au lieu d'être transmis d'une génération à l'autre. Une grande partie de ce que nous savons sur les arcs longs anglais provient du Mary Rose, un navire de guerre de la marine du roi Henri VIII qui a coulé en 1545.

Lorsqu'elle a été redécouverte dans les années 1970, l'épave ressemblait à une capsule temporelle de l'ère Tudor. Parmi les innombrables artefacts historiques se trouvaient environ 175 arcs longs et 4 000 flèches, dont l'analyse a réécrit notre compréhension des arcs longs anglais au Moyen Âge. C'est ce que j'utilise pour la comparaison ci-dessous.

Tir à l'arc moderne

Les armes à feu ont finalement remplacé l'arc et les flèches dans la guerre, mais le tir à l'arc reste populaire aujourd'hui pour le sport et les loisirs. J'en sais plus sur le côté de la chasse à l'arc, où les arcs, les flèches et l'équipement connexe sont des merveilles modernes. Selon le U.S. Fish and Wildlife Service, il y a

3 millions de chasseurs à l'arc aux États-Unis, et ils dépensent 935 millions de dollars chaque année en arcs, flèches et autres équipements de tir à l'arc. La plupart des chasseurs préfèrent l'arc à poulies, pour des raisons que j'expliquerai ci-dessous. Comment leur équipement moderne se compare-t-il à celui des archers du roi Henri VIII ? Voyons le découvrir.


Robin des Bois et le pouvoir de l'arc et des flèches

Tout le monde a entendu parler de l'histoire de Robin des Bois fendant une flèche en deux avec une autre flèche, mais est-ce vraiment possible ?

Source : William Cho, Gengis Khan : L'exposition.
sous licence Creative Commons.

L'arc et la flèche sont utilisés depuis environ 64 000 ans et ont été parmi les outils les plus importants dans l'essor de la domination humaine. Gengis Khan a utilisé cette arme pour étendre l'empire mongol de la Chine à l'Europe. De nombreuses cultures ont utilisé le potentiel de l'arc et des flèches, notamment les Amérindiens, les Romains et certaines tribus d'Afrique du Sud. Il a été utilisé pour la chasse, la guerre, la performance, le sport et parfois la bêtise comme tirer une flèche enflammée pour allumer un feu (n'essayez pas ça à la maison !)

Les éléments constitutifs de l'arc et de la flèche

Source : One Lucky Guy, archer anglais
sous licence Creative Commons.

Traditionnellement, les arcs étaient faits de bois ou de corne et parfois soutenus par des tendons d'animaux (tendons).

L'arc long, fabriqué à partir d'if, a été rendu célèbre par Robin des Bois et l'Angleterre pendant la guerre de 100 ans. Les arcs longs mesurent environ 6 pieds de long, peuvent tirer une flèche entre 250 et 300 mètres et sont capables de percer une armure à 100 mètres. Le bois de cœur (centre de l'arbre) est utilisé pour l'intérieur de l'arc car il résiste mieux à la compression et l'aubier (bois tendre avant l'écorce interne) est utilisé pour l'extérieur de l'arc car il se comporte bien sous tension. Les arcs classiques sont un raffinement par rapport à l'arc long traditionnel et ont un tir plus puissant avec une longueur de tirage plus longue. Les deux bras d'un arc classique sont pliés vers l'intérieur, créant une forme en « w » dans l'arc, ce qui entraîne un poids de tirage plus lourd (puissance dans l'arc).

Source : JD Paterson, arc composite
sous licence Creative Commons.

Un arc composite contient plus d'un matériau. Une fois que le milieu (squelette) de l'arc est fabriqué, des morceaux de bois ou de tendon d'animal supplémentaires sont attachés au ventre (celui qui vous fait face) ou à l'arrière (face à vous). Ces pièces ajoutent de la force aux points faibles de l'arc permettant une plus grande tension et un tir plus puissant. Les Indiens d'Amérique du Nord fabriquaient des arcs composites en collant des couches de tendon sur le noyau et divers points de haute pression le long des bras d'arc. Un autre style était employé par les Égyptiens où des cornes et des tendons étaient utilisés pour fabriquer un arc de forme triangulaire. Le bambou a également été utilisé par les Japonais qui ont créé des arcs asiatiques qui ont un bras supérieur plus long. Ces arcs sont fabriqués à l'aide de bandes de bambou maintenues ensemble avec de la colle de poisson et soutenues par des côtés de bois de haze.

Source : Horace A. Ford, plumes de flèches de tir à l'arc du 19e siècle
sous licence Creative Commons.

Mais bien sûr, la flèche et la ficelle ont une certaine influence sur ce mythe !

Les cordes d'arc traditionnelles sont faites de fibres animales ou végétales collées ensemble et attachées à l'arc avec un nœud ou une boucle d'éther. La flèche est faite de bois, de roseau ou de canne à fil droit, c'est-à-dire que les lignes du matériau sont parallèles à la tige. Des plumes, généralement d'oie ou de dinde, sont empennées sur la tige et fixées en place avec de la ficelle. Il y a généralement trois plumes attachées à l'extrémité de la tige. Pour créer le coup, où la flèche repose sur la corde, l'extrémité de la flèche est coupée au milieu et l'os est poussé dans la tige pour maintenir le point de frappe ouvert. La pointe de la flèche est la plus variable, avec des pointes en os, en métal, en roche ou simplement en bois durci au feu.

Le coup miraculeux

Source : mediadeo, Robin Hood, Split Arrow
sous licence Creative Commons

Lorsqu'un arc est tiré en arrière, nous transférons l'énergie potentielle de notre bras dans les membres de l'arc. Cette énergie est transférée à la flèche lorsque nous relâchons la corde propulsant la flèche vers l'avant. Mais sur une prise traditionnelle, la corde glissera des doigts de l'archer, provoquant un léger décalage de la flèche. Au fur et à mesure que la flèche glisse de l'arc, elle essaiera de réajuster cette ligne, faisant osciller la flèche dans l'air. Ces oscillations réduisent considérablement les chances de réaliser celui-ci sur un million de coups ! C'est là que les plumes entrent en jeu. L'empennage fait tourner la flèche, stabilisant son vol et l'aidant à contrer les effets de traînée du vent et de l'air. Ainsi, tout comme une balle de gril, la rotation donne au tir plus de précision.

Maintenant que nous connaissons la logistique de l'arc et des flèches, ce tir peut-il être réalisé ?

Beaucoup ont essayé sans aucun doute, j'ai! Cependant, de nombreux facteurs empêchent la prise de vue parfaite. Le grain de la flèche, s'il n'est pas parfaitement parallèle, fera que la flèche de Robin des Bois s'inclinera lorsqu'elle touchera l'extrémité de la tige de la cible. L'os coincé dans le coup ou les oscillations de la flèche pendant le vol peuvent également faire ricocher la flèche sur la cible visée. L'une de mes émissions préférées ‘Mythbusters’ a testé ce mythe plus d'une fois (Découvrez ‘Mystbusters’ saison 4 épisode 8). Ils l'ont cassé ! Cependant, la chance peut toujours être de votre côté et comme beaucoup d'autres, je pense qu'il est possible de faire un écart complet !


L'arc long

L'arc long tel que nous le connaissons aujourd'hui, mesurant environ la taille d'un homme, a fait sa première apparition majeure vers la fin du Moyen Âge. Bien que généralement attribués aux Gallois, les arcs longs existent en fait depuis au moins le néolithique : un en if et enveloppé de cuir a été trouvé dans le Somerset en 1961. On pense que des découvertes encore plus anciennes ont été découvertes en Scandinavie.

Cependant, les Gallois semblent avoir été les premiers à développer l'utilisation tactique de l'arc long en l'arme la plus meurtrière de son époque. Lors de l'invasion anglo-normande du Pays de Galles, il est dit que les archers gallois ont fait un lourd tribut aux envahisseurs. Une fois la conquête du Pays de Galles terminée, les conscrits gallois ont été incorporés dans l'armée anglaise pour les campagnes d'Edouard plus au nord en Écosse.

Bien que le roi Édouard Ier, ‘Le marteau des Celtes, est normalement considéré comme l'homme responsable de l'ajout de la puissance de l'arc long à l'arsenal anglais de l'époque. . C'est cependant pendant le règne d'Edouard III que des preuves plus documentées confirment le rôle important que l'arc long a joué dans l'histoire anglaise et galloise.

Le règne d'Edouard III fut bien sûr dominé par la guerre de Cent Ans qui dura en réalité de 1337 à 1453. C'est peut-être à cause de cet état de guerre continuel que subsistent tant de documents historiques qui hissent l'arc long au rang de légende d'abord à Crécy et Poitiers, puis à Azincourt.

Bataille de Crécy

Après avoir débarqué avec quelque 12 000 hommes, dont 7 000 archers et pris Caen en Normandie, Edouard III se dirige vers le nord. Les forces d'Edouard étaient continuellement traquées par une armée française beaucoup plus nombreuse, jusqu'à ce qu'elles arrivent finalement à Crécy en 1346 avec une force de 8 000 hommes.

Les Anglais prirent une position défensive en trois divisions sur un terrain en pente descendante, avec les archers sur les flancs. L'une de ces divisions était commandée par le fils d'Edward, Edward le Prince Noir, âgé de seize ans. Les Français envoyèrent d'abord les arbalétriers mercenaires génois, au nombre de 6 000 à 12 000 hommes. Avec une cadence de tir de trois à cinq volées par minute, ils n'étaient cependant pas à la hauteur des archers anglais et gallois qui pouvaient tirer dix à douze flèches dans le même temps. Il est également rapporté que la pluie avait affecté négativement les cordes des arbalètes.

Philippe VI, après avoir commenté l'inutilité de ses archers, envoya en avant sa cavalerie qui chargea à travers et par-dessus ses propres arbalétriers. Les archers et hommes d'armes anglais et gallois les ont repoussés non pas une seule fois, mais 16 fois au total. Au cours de l'une de ces attaques, le fils d'Edward, The Black Prince, a été directement attaqué, mais son père a refusé d'envoyer de l'aide, affirmant qu'il avait besoin de « gagner ses éperons ».

A la tombée de la nuit, Philippe VI, lui-même blessé, ordonna la retraite. Selon une estimation, les pertes françaises comprenaient onze princes, 1 200 chevaliers et 12 000 soldats tués. Edward III aurait perdu quelques centaines d'hommes.


Bataille de Crécy entre les Anglais et les Français dans la guerre de Cent Ans.
À partir d'un manuscrit enluminé du XVe siècle des Chroniques de Jean Froissart

Bataille de Poitiers

Les détails concernant la bataille de Poitiers en 1356 sont en fait assez vagues, mais il semble que quelque 10 000 soldats anglais et gallois, cette fois dirigés par Edward, prince de Galles, également connu sous le nom de Prince noir, se retiraient après une longue campagne en France. avec une armée française d'environ 20 000 à 60 000 hommes à sa poursuite. Les deux armées étaient séparées par une grande haie lorsque les Français trouvèrent une brèche et tentèrent de percer. Réalisant que la bataille était sur le point de commencer, le Prince Noir ordonna à ses hommes de former leurs positions de combat habituelles avec ses archers sur les flancs.

Les Français, qui avaient développé une petite unité de cavalerie spécifiquement pour attaquer les archers anglais et gallois, ne furent pas seulement arrêtés brusquement par le nombre de flèches qui tombèrent sur eux, ils furent de toute façon mis en déroute. L'attaque suivante est venue des Allemands qui s'étaient alliés aux Français et menaient la deuxième attaque de cavalerie. Cela a également été arrêté et il est dit que l'attaque des archers anglais et gallois était si intense qu'à un moment donné, certains ont manqué de flèches et ont dû courir en avant et ramasser des flèches incrustées dans des personnes allongées sur le sol.

Après une dernière volée de tirs de ses archers, le Prince Noir a ordonné l'avance. Les Français ont fait irruption et ont été poursuivis jusqu'à Poitiers où le roi de France a été capturé. Il fut transporté à Londres et rançonné dans la Tour de Londres pour 3 000 000 couronnes d'or.

Bataille d'Azincourt

Le roi Henri V, âgé de 28 ans, a appareillé de Southampton le 11 août 1415 avec une flotte d'environ 300 navires pour revendiquer son droit d'aînesse du duché de Normandie et ainsi relancer la fortune anglaise en France. Débarqués à Harfleur dans le nord de la France, ils assiégèrent la ville.

Le siège a duré cinq semaines, beaucoup plus longtemps que prévu, et Henry a perdu environ 2 000 de ses hommes à cause de la dysenterie. Henry a pris la décision de laisser une garnison à Harfleur et de ramener le reste de son armée chez lui via le port français de Calais à près de 100 milles au nord. Juste deux problèmes mineurs se dressaient sur leur chemin : une armée française très, très grande et en colère et la Somme. En infériorité numérique, malade et à court de fournitures, l'armée d'Henry a lutté mais a finalement réussi à traverser la Somme.

C'est sur la route du nord, près du village d'Azincourt, que les Français ont finalement pu arrêter la marche d'Henri. Quelque 25 000 Français ont affronté Henry’s 6000. Comme si les choses ne pouvaient pas empirer, il a commencé à pleuvoir.

Matin de la bataille d'Azincourt, 25 octobre 1415

Le 25 octobre, jour de la Saint Crispin, les deux camps se préparent au combat. Les Français ne devaient cependant pas être pressés et à 8h00, en riant et en plaisantant, ils ont pris le petit-déjeuner. Les Anglais, froids et mouillés par la pluie battante, mangeaient ce qu'il leur restait dans leurs rations épuisées.

Après une impasse initiale, Henry a décidé qu'il n'avait rien à perdre et a forcé les Français à se battre et a avancé. Les archers anglais et gallois se sont déplacés à moins de 300 mètres de l'ennemi et ont commencé à tirer. Cela a déclenché l'action des Français et la première vague de cavalerie française a chargé, le sol détrempé par la pluie entravant gravement leur progression. La tempête de flèches qui pleuvait sur eux a rendu les Français énervés et ils se sont retirés sur le chemin de l'armée principale qui avançait maintenant. Avec des forces se déplaçant dans toutes les directions, les Français furent bientôt dans le désarroi total. Le champ s'est rapidement transformé en un bourbier, agité par les pieds de milliers d'hommes et de chevaux lourdement blindés. Les archers anglais et gallois, à une dizaine de rangs de profondeur, ont fait pleuvoir des dizaines de milliers de flèches sur la boue piégée des Français et ce qui a suivi a été un bain de sang. La bataille elle-même n'a duré qu'une demi-heure et entre 6 000 et 10 000 Français ont été tués tandis que les Anglais ont subi des pertes par centaines.

Après trois cents ans, la domination de l'arc long dans l'armement touchait à sa fin et cédait la place à l'ère des mousquets et des armes à feu. La dernière bataille impliquant l'arc long a eu lieu en 1644 à Tippermuir dans le Perthshire, en Écosse, pendant la guerre civile anglaise.


Archers longbow LE site de référence de l'arc long

Il y a maintenant un petit nombre d'hommes à arc long qui sont non seulement capables de tirer des arcs longs jusqu'à 180 lb de poids, mais aussi de lâcher avec précision des flèches d'un demi-pouce de diamètre qui sont des spécifications de flèches militaires. Les personnes concernées utilisent des équipements qui, à toutes fins pratiques, sont identiques à ceux trouvés sur le Mary Rose.

Les résultats obtenus avec ces arcs longs sont très pertinents pour une analyse plus approfondie et renouvelée des événements de Crécy, Poitiers et Azincourt. Dans certains cas, les hommes concernés tirent depuis l'âge de sept ans, ont été élevés dans un environnement agricole et ont continué à pratiquer une activité physique intense jusqu'à l'âge adulte. Ces hommes ont dans certains cas subi des tests qui confirment que leur physique a toutes les caractéristiques des hommes à arc long d'autrefois. Parmi la jeune génération, il y a aussi un jeune de seize ans qui tire déjà un arc de 120 livres. Bien que numériquement petit, le monde du tir à l'arc devrait adapter ses structures pour les accueillir.

Les caractéristiques mortelles de tir à l'arc et de vitesse de la flèche de guerre
Les archers à l'arc lourd (ou soi-disant arc de guerre) sont en mesure de confirmer le tir à l'arc comme une distance réalisable et mortelle. Avec l'utilisation du vol ou des flèches portantes, l'ennemi aurait pu être "légué" jusqu'à 330 à 350 mètres. D'autres doutent cependant que des têtes anguleuses aient été utilisées, car leur forme particulière et leur poids ne se seraient pas prêtés au tir à distance. La configuration de la vitesse sur toute la trajectoire est également un point intéressant. La flèche de guerre avec sa pointe lourde a une caractéristique de vol particulière qui est différente des &ldquoaiguilles à tricoter&rdquo en usage aujourd'hui. La flèche de guerre dans sa courbure vers le sol accélérera et pourrait avoir atteint des vitesses assez proches de leur vitesse de sortie d'origine de l'arc. Il y a un doute à ce sujet et de telles caractéristiques de vol attendent une analyse et une mesure précise.

Tir rapide, ou pas. . .

Une grêle de flèches, contre des volées de flèches

Quant à la grêle de flèches, les archers à l'arc lourd confirment qu'il est possible de lâcher douze flèches en une minute, mais qu'une telle cadence de tir n'est pas possible pour les périodes ultérieures. L'expérience pratique indique qu'un taux de tir d'environ 5 à 6 flèches par minute est réalisable sur une période allant jusqu'à 10 minutes.

This would appear to underscore Dr Anne Curry&rsquos thesis that arrows were not loosed in a rapidly shot storm, but in quickly succeeding volleys from different groups of archers. A simple calculation backs this up.

According to records, some one and a half million arrows were carried. Five thousand longbow men loosing at a rate of twelve per minute would theoretically get through supplies in 25 minutes. Supply constraints in battle conditions would have more than halved that figure, leaving the longbow men out of supplies and with aching arms after some ten minutes not a likely scenario.

The longbow make it long, make it strong . . . up to a point
Longer is better only if such length achieves a higher draw-weight. Higher draw-weight shoots a heavier arrow further, but clearly the law of diminishing returns applies here (see below). Seven-foot bows were found on the Mary Rose and today's heavy bow archers regularly use such size bows. However, those drawing 160 to 180 pounds are a minority. The Research director of the Mary Rose Trust and tests done at Imperial College indicated that the majority of bows found come in below these heavyweights.

Longer limbs mean that the full draw weight of the bow is less progressively arrived at. The bow is therefore not only &ldquosweeter&rdquo to draw, but much less likely to break even when drawn up to 32 inches. Nevertheless, there is a limit to useful length a very long bow loses its cast. The war bow would have bent evenly through the grip of the hand, but it would not have had a handgrip. As yew is classified as a softwood, the tips of the bow would have had horn nocks for the string and for protection of the wood from the string finds from the Mary Rose confirm this.

Physical characteristics, drawing and release stance of the new longbow men. More investigative work is needed
The physical characteristics of this new generation of longbow men calls for extensive medical investigation, computer modelling and testing. Some work has already been done on this, but more is needed if we are to fully understand how it was possible for men to draw such substantial weights. The drawing and release stance of these men is different from those of the recreational longbow man or woman. Muscles and tendons in the back are used more.

Bone and tendon strength
Drawing a heavy war bow is at least as much about bone and tendon strength as it is about muscular strength (see below).

Longbow men who have shot from a very young age and have remained in a physically demanding environment have an asymmetric skeletal and muscular development. However, diet would have played a substantial role in this.

Bone densities too differ across the shoulder blades and back, as well as from the bow arm to the drawing arm.The same was found among those lost at sea in the Mary Rose. Further investigation is needed if we are fully to understand the rationale for the technique used.

Body-stance and movement, hand eye coordination, the changing grip on the bow as it bends all merit diligent analysis with the best technical means currently available.

And finally although one can learn the technique of drawing heavy bows AND build-up muscle power bone and tendon strength are not so quickly built. Unless that bone and tendon strength is inherent, drawing heavy bows is almost certain to come at a price.


Viking Archery

Bows and arrows may not be not the first weapons that come to mind when we hear of Vikings. But literary, pictorial, and archaeological evidence suggest that they played a major role in both hunting and warfare of the Scandinavian peoples during the early middle ages. There even appears to have been a distinct and somewhat peculiar type of ‘Viking bow’ – reasons enough to dig a little deeper into the history of Viking archery.

The origins of the word ‘Viking’ are uncertain. ‘To go on a Viking’ probably meant to take part in a raiding expedition, and this is exactly what the young men from Denmark, Norway and Sweden did. In their longboats they crossed the North Sea and made landfall on the shores of the British Isles, to loot and burn monasteries, towns and villages, kill all who stood in their way, and enslave the rest. From their first raid on Lindisfarne in 793 AD until 1066 AD when their descendants from Normandy won rulership over England, the Vikings instilled fear and terror in the peoples of Europe. However, in this tale of bloodshed, loot, rape, and other atrocities, it is often overlooked that the Vikings were also peaceful merchants, skilful craftsmen, keen explorers, bodyguards to the emperors of Byzantium, and successful state-builders in Russia, Sicily, Ireland, Normandy and elsewhere.

While other contemporary European sources mainly focus on the violent exploits of the heathen devils from the North, the Scandinavian sagas tell the stories of their kings and heroes, and legal documents reveal details of viking society and jurisdiction. The oldest Norse collections of laws, like the Norwegian gulathingslov for example, mention spear, sword or battle-axe, and shield as well as bow and arrows as the weapons of any free man. Among the famous archers whose accomplishments the sagas recount in great detail was a man named Einar Eindrideson, called Tambarskjelve, or ‘Flutterstring’. Around the year 1000AD, or so it is told, he competed in a flight shoot against his king Olav Tryggvarson and shot an arrow over more than 1,500 yards. In the sea battle of Svold, Einar’s bow was hit by an enemy arrow. Snorri Sturlusson, who recorded this story in the early 13 th century, goes on to say that the King then gave Einar his own bow, which the seasoned archer found ‘too weak, too weak for the bow of a mighty king’.

The sagas sometimes also mention hornbogi, ‘hornbows’, mainly in the hands of the Vikings’ enemies. Short, reflexed composite bows made of layers of horn and sinew on a wooden core are generally associated with mounted archers from Eastern steppe cultures such as the Huns, Avars, Magyars, or later the Mongols. However, such bows have also been discovered in distinctly Viking contexts, for example as grave goods, and they may have been acquired as gifts, by trade, or as spoils of war.

A diagram of the bow found at Hedeby

Recent excavations at the Viking-age settlement at Birka in Sweden, for example, revealed evidence that Eastern-style archery was practised by local warriors. Not only do some of the discovered arrowheads show distinct steppe designs, leather remains also suggest that gorytoi, bow cases used by mounted archers since Scythian times, have been in use there, and among the finds was even a thumb ring, worn to protect the thumb when shooting in the somewhat mis-labelled ‘Mongolian’ style.

However, these items were imports of one kind or another, and not manufactured locally. What then did the typical Viking bow look like? Fortunately, a number of medieval illustrations give us a good first impression.

According to legend, Edmund, king of East Anglia, was killed by Danish invaders on 20 November 869 AD because he refused to renounce his Christian beliefs. The church later declared him a martyr and his death was not only recorded in text, but also in images. They show the king tied to a tree, being shot at with arrows by Danes using wooden longbows with their tips bent towards the archer. The strings are fastened to the bow just below this peculiar bend.

Similar bows in the hands of Northern warriors can be seen in a number of book illustrations from the 11 th to the 14 th centuries, and also in other media. For example Ullr, the Norse god of winter and of hunting, appears to carry a bow of this type in a stone carving from Balingsta in Sweden.

Ullr, the Norse god of winter and hunting, depicted on skis with a bow on the Böksta runestone near Balingsta, Sweden

Archaeological excavations in the 1960s in Ballinderry in Ireland and Hedeby in Northern Germany unearthed complete bows and fragments dating from the 9 th to the 11 th centuries, which prove that these depictions were not mere artistic fantasies. The Ballinderry bow is 185cm long, 3.8cm wide in the centre and 2.85cm thick. The complete bow from Hedeby measures 191cm in length, with 4cm maximum width and 3.3cm thickness. Both artefacts, as well as some of the Hedeby fragments, show the characteristic bend and were made, with one notable exception, from yew. Very young trees of no more than 6cm in diameter seem to have been stripped of their bark and used to build these bows. They are D-shaped in profile, with a thin layer of sapwood on the back. From the grip section in the centre the limbs taper slightly down to the bend, from where the tips widen again.

Both bows and two of the fragments have a single string notch cut into their right side just below the bend. Signs of wear suggest that the string had been tied to the lower end with a complicated multiple knot. The length of the string measured 178cm for the Hedeby bow, and 169cm for the bow from Ballinderry. Another peculiar detail is a short iron nail with a domed head driven into the back of the Hedeby bow, and one of the fragments some 10cm below the nock. It was probably meant to keep the string loop from sliding down when the bow was unstrung.

The bending of the tips was most likely achieved by steaming the wood. In its moist, hot state the stave could then have been fixed on some form of rig or bent around a cylindrical object of sorts. But why exactly the Viking bowyers would go through such extra efforts is somewhat enigmatic, though. The bent sections have no purpose they offer no mechanical advantages whatsoever, and in fact only serve to increase the mass of the limbs without adding to their strength. If they were not simply a cultural feature or tradition, their only possible explanation was to act as handholds when stringing the bow.

The bottom end of the Hedeby bow, where the string was tied

Modern reproductions of the Ballinderry and Hedeby bows have proven themselves to be very effective weapons of between 80 and 100lbs of draw weight – but these measurements refer to the modern standard draw length of 28 inches. If the medieval images are realistic representations of Viking archery, then their anchor point was at the chest rather than the chin or the ear, resulting in a shorter draw, particularly considering the shorter height of medieval man.

Sadly, no complete Viking arrow shafts that could give an indication of their draw length have been discovered yet. Shooting distances of 1,500 yards as recorded for Einar Flutterstring are out of the question anyhow, merely the stuff of legend. Even the 13 th century Icelandic laws defining a bowshot as a measure of distance of roughly 525 yards seems a little far fetched. But armed with a broadhead, an arrow shot from a viking bow would without doubt have had sufficient power to penetrate leather, skin, flesh, and potentially even soft armour, at reasonable distances, making them formidable weapons for both hunting and warfare and thus very suitable arms of a free man.

When William, duke of Normandy, crossed the channel in 1066 AD to conquer England, he brought with him a substantial number of archers. The battle he fought with king Harold at Hastings is recorded on the famous Bayeux Tapestry. The bows carried by the Norman archers appear to be a little shorter than the earlier Viking bows, but still appeared to be following the same building pattern. The accuracy of these depictions has long been in doubt, but the 1986–1992 excavations in Waterford, a town in Ireland founded by Vikings, unearthed one complete bow and six fragments showing great similarity with the ones shown.

The 11th century Norman bows depicted in the Bayeux Tapestry still show the characteristic shape of the earlier Viking bows

They were made of yew, with the characteristically bent tip section, but the complete bow only measures 126cm in total length. A single string notch was cut into opposing sides on the upper and lower end respectively. Apart from a great number of arrowheads, a lot of them bent, one complete, unbroken arrow 23.8 inches long was also found at Waterford. The finds are probably connected to the town’s capture by the Anglo-Normans under Richard Fitzgilbert de Clare, better known as ‘Strongbow’, in the year 1170 AD.

It would seem the Viking bow was still – with some adjustments – very much in favour after a couple of centuries, apparently having proven its efficiency satisfactorily.

If you’re interested, here is a short list of some further reading on the subject:

Juergen Junkmanns. ‘The Bows of the Vikings’ in: The Bow Builder’s Book. European Bow Building from the Stone Age to Today. Atglen: Schiffer Publications. 2e éd. 2012.

Michael Leach. ‘The Norman Short Bow ‘ in: Journal of the Society of Archer Antiquaries 52 (2009), pp. 82–90.

Harm Paulsen. ‘Pfeil und Bogen in Haithabu’ In: Harald Gelbig and Harm Paulsen. Das archäologische Fundmaterial VI. Berichte über die Ausgrabungen in Haithabu. Bericht 33. Neumünster: Wachholtz Verlag 1999, pp. 93–143.


American Indian Archery Technology

American Indians did not always have the bow and arrow. It was not until about A.D. 500 that the bow and arrow was adopted in Iowa some 11,500 years after the first people came to the region. Primary benefits of the bow and arrow over the spear are more rapid missile velocity, higher degree of accuracy, and greater mobility. Arrowheads also required substantially less raw materials than spear heads. A flint knapper could produce a large number of small projectile points from a single piece of chert. Even with the gun's many advantages in the historic era, bows and arrows are much quieter than guns, allowing the hunter more chances to strike at the prey.

Indians used arrows to kill animals as large as bison and elk. Hunters approached their prey on foot or on horse back, accurately targeting vulnerable areas. The choice of materials and the design of arrows and the bow were not random. Some materials were generally more readily available than others. Environmental conditions also affected the choice of materials. Humidity affects wooden bows, and temperature affects horn and antler. The intended use of the system, on foot or horse back, for instance, affects the final design. Bows used while mounted on horseback tend to be shorter than the bows used when on foot. Since the length of the bow determines the stress placed on the bow when drawn, shorter bows tend to be made of composite materials while bows used when on foot can be made of wood. Indians used a variety of materials to make the bow stave, relying on materials that met certain

requirements , most important of which is flexibility without breaking. Several species of plants and some animal materials met these requirements. Ash, hickory, locust, Osage orange, cedar, juniper, oak, walnut, birch, choke cherry, serviceberry , and mulberry woods were used. Elk antler, mountain sheep horn, bison horn, and ribs, and caribou antler also were used where available. Bow construction techniques included a single stave of wood (self bow), wood with sinew reinforcement (backed bow), and a combination of horn or antler with sinew backing (composite bow). Hide glue was used to attach the backing. Bow strings most frequently were made of sinew (animal back or leg tendon), rawhide, or gut. The Dakota Indians also used cord made from the neck of snapping turtles. Occasionally, plant fibers, such as inner bark of basswood, slippery elm or cherry trees, and yucca were used. Nettles, milkweed, and dogbane are also suitable fibers. Well-made plant fiber string is superior to string made of animal fibers because it holds the most weight while resisting stretching and remaining strong in damp conditions. However, plant fiber strings are generally much more labor intensive to make than animal fiber strings, and the preference in the recent past was for sinew, gut, or rawhide.

Arrow shafts were made out of shoots, such as dogwood, wild rose, ash, birch, chokecherry, and black locust. Reeds from common reed grass were also used with some frequency throughout North America with the exception of the Plains where reeds did not grow. Shoots were shaved, sanded, or heat and pressure straightened. Tools made of bone or sandstone were used to straighten the shaft wood. Because they are hollow and light, reed-shaft arrows typically have a wooden foreshaft and sometimes a wooden plug for the nock end of the arrow. If a foreshaft was used, it could be glued to the main shaft, tied with sinew, or fit closely enough to not need glue or sinew. Prehistoric points or heads were made of stone, antler, or bone. Thin metal, bottle glass, and flint ballast stones also were used to make points in the historic period.

Points were attached to the arrow shaft with a variety of methods. Most frequently, the arrow shaft would have a slit cut into the end to accept the point. Sinew would then be wrapped around the shaft to pinch the slit closed. Points could also be hafted directly by wrapping sinew around the point and the arrow shaft. Metal points generally were attached using the same techniques and only infrequently attached by means of a socket.

Indians made many types of arrowheads. In addition to the traditional triangular stone arrowhead, carved wood or leather points have large, broad surfaces. Different types of arrow tips were used for different purposes, such as for large game versus small game. Small triangular stone points are not bird points: large, blunt-tipped wooden points were used for birds. Harpoon-like points also exist and were used in fishing.

Fletching of bird feathers was sewn to or inserted in the shaft. Feathers of wild turkey were preferred but many other birds, including eagle, crow, goose, hawk, and turkey, were often used. Sinew was generally used to attach the fletching by first stripping some of the feathers from the front and back of the vane and then tying the vane to the shaft in front of and behind the remaining feathers. Sometimes plant twine was used to sew through the quill. Hide glue was used with or instead of sinew ties. Animal products like sinew have the advantage of tightening as they dry.

The fletching balances the weight of the arrowhead to prevent the arrow from tumbling end-over-end in flight. When fletched properly, an arrow may spin in flight producing an ideal trajectory. A similar effectiveness is gained by placing grooves in the barrel of a rifle to cause the bullet to spin. In fact, until the invention of rifled guns, bows generally proved to be more accurate and could shoot arrows further than powder-thrown missiles. The bow and arrow is a complex technology. Each element must be balanced in proportion to the others and to the user to make an effective tool. The bow acts as a pair of springs connected by the grip or handle. As the string is pulled the material on the inside or belly of the bow limbs compresses, while the outside or arrière is stretched and is placed under tension. This action stores the energy used to draw the string back. When the string is released, the limbs quickly return to their state of rest and release the energy stored by drawing the string. Therefore, the power of a bow is measured in terms of draw weight.

The height and strength of the archer determines the ideal draw weight of the bow. A combination of the length of draw and the draw weight of the bow determines the cast (propelling force) of the bow. Adjusting either or both of these features allows the arrowhead to be made larger or smaller as needed. The draw weight of the bow also determines the ideal weight and diameter of the arrow shaft. Even a bow with a high draw weight can only throw an arrow so far. If the arrow is too heavy, it will not fly far or fast enough to be very useful. A shaft that is too thick or too thin will also lead to problems. It must compress enough to bend around the bow stave as it is launched by the string. If it does not bend, the arrow flies to the side of the target. If it bends too much, it will wobble (reducing the striking force) or even shatter.

The length of the draw, also determined by the body of the archer, determines the length of the arrow. The maximum cast of the bow determines the maximum weight of the point. This is how we know that certain "arrowheads" can not really have been used on an arrow, at least not to any good effect. A general rule of thumb is that a stone arrowhead will be less than 1 1/2-x-3/4-inch in dimensions and will generally weigh less than one ounce. Larger "arrowheads" probably would have been spear, dart, or knife tips.

For further reading.

Ackerman, Laura B.
1985 The Bow Machine, Science 85, July/August, pp . 92-93.

Allely, Steve, and Jim Hamm
1999 Encyclopedia of Native American Bows, Arrows & Quivers: Volume I: Northeast, Southeast, And Midwest. Lyons Press, New York.

Allely, Steve et al.
1992 The Traditional Bowyer's Bible, Volumes 1-3. Lyons & Burford , New York.

Hamilton, T. M.
1982 Native American Bows. Special Publications No. 5, Missouri Archaeological Society, Columbia, Missouri.

Hamm, Jim
1991 Bows & Arrows of the Native Americans. Lyons and Burford , New York. [Guide to construction.]

Hardy, Robert
1992 Longbow: A Social and Military History. Lyons and Burford , New York. [Appendix has detailed description of bow and arrow physics.]

McEwen, Edward, Robert L. Miller, and Christopher A. Bergman
1991 Early Bow Design and Construction, Scientific American, June 1991, pp . 77-82.

Pope, Saxton T.
1962 Bows and Arrows. University of California Press, Los Angeles.

Stockel, Henrietta H.
1995 The Lightening Stick: Arrows, Wounds, and Indian Legends. University of Nevada Press, Reno.

Hurley, Vic
1975 Arrows Against Steel: The History of the Bow. Mason Charter, New York. [Discussion of effectiveness of the bow compared to firearms.]

Pamphlet text and illustrations by Tim Weitzel . Cover art by Pranik Saiyasith .

This pamphlet is made possible through a grant from the ISF administered by the Iowa Academy of Science.


Revolutionary War Artillery

Cannon, mortars and howitzers made up the three types of artillery used at Yorktown by the Americans, French and British.

Cannon included both field guns, which were lightweight, mobile pieces and heavy siege guns which had limited mobility. Field guns, firing solid shot, grapeshot and canister in a fairly flat trajectory, could tear large holes in the enemy’s infantry ranks. Siege cannon fired solid shot, destroying fortifications and buildings. Against ships, cannon crews utilized hot shot, a superheated cannon ball that could set a ship on fire and bar shot and chain shot, (two halves of a cannon ball attached by either a bar or chain) that could pull down a ship’s mast and rigging.

Mortars differed from cannon in both appearance and firing principles. A mortar was mounted on a flat bed, resembling a large block of wood. An elevating wedge raised the barrel, enabling the mortar to fire an exploding shell, called a "bomb," in a high trajectory. Fired properly, the bomb would fly over earthworks and explode while still airborne, raining shrapnel over the enemy

The howitzer combined the principles of both the cannon and the mortar. Mounted on a field carriage, the howitzer fired both bombs and cannon balls at a flat or high trajectory.

/>Howitzer The size of the mortar and howitzer was designated by the width of the bore. Eight, ten, 12 and 13-inch mortars and howitzers were used at Yorktown. />Siege Cannon, 24-pounder The British surrendered at Yorktown 244 artillery pieces of mainly lightweight field cannon. These had been ineffective against the enemy’s earthworks. While General Washington’s forces had considerably fewer pieces— approximately 131— it was their superior number of siege guns and their skilled gun crews, such as Colonel Lamb’s Artillery, that made the difference. />Siege Cannon, 18-pounder

Artillery Ranges

The exact firing ranges of the artillery pieces at Yorktown are difficult to determine. Factors such as piece size, amount of powder charge and quality of the powder affected the range. The following are rough averages:

Maximum Range Effective Range

CANNON 2,000 yards 1,000 yards

MORTARS 1,400 yards 750 yards

HOWITZER 1,300 yards 750 yards

The difference between maximum and effective range, and the difficulty in determining ranges, demonstrates the nature of artillery in the American Revolution. Artillery was not an exact science, so the skill and experience of the gun crew often determined the success of the artillery.


Arrows in the Middle Ages

Saint Sebastian: Late medieval arrows with long triangular fletching, barbed arrowheads, and colour markings

Continuing on in a history of arrows, Jan H Sachers takes us from the rise of the knights to the sinking of the Mary Rose

With the advent of the knight in the 11th century, the social elite fought with lance, shield, and sword as a mounted warrior in armour, while the cheaper bow was a weapon of the lower ranks of society.

Literature of the era, however, paid little to no attention to the common infantrymen, and they are rarely depicted in contemporary illustrations, which led to the impression they had been absent from the battlefields.

In open battle, the bow’s quicker shooting rate still made it superior to the much-more expensive crossbows that took their time to be spanned, and hence archers are likely to have remained a part of most regular armies from the 12th to the 16th centuries, even if they relatively left little trace in recorded history.

An archer defending a town or castle. Crusader Bible, Paris, ca. 1250

In the crusading armies archers certainly played a crucial role, even if they were often paid mercenaries from Armenia, Syria, and other local regions.

An important pictorial source from the 13th century, the so-called Maciejowski or Crusader Bible, shows an archer with a very particular bow in defense of a town or castle, which may be considered one of the main tasks for professional archers.

General observations on arrows

Most high medieval illustrations of arrows show bulbous nocks and triangular or parabolic fletching secured with a thread whipping. The arrows under the belt of philosopher and author John Gower (ca. 1400) may have glued on nocks of horn or other dark material.

Arrowheads are commonly of the wide two-bladed and (often) barbed variety, which is easy to recognise, and depict in paint.

John Gower’s arrows seem to be equipped with horn nocks. Californie. 1400

The martyrdom of St. Sebastian became a popular subject for artists in the late Middle Ages. A famous example from the 15th century (Wallraf-Richartz-Museum, Cologne) shows archers with strong yew bows.

Their arrows are made with adequately thick shafts, perhaps tapering towards the nocks, long triangular fletching, and swept-out ‘swallowtail’ heads with two curved blades.

This painting is likely to give a good impression of real arrows from that time. The depicted arrowheads would have been of good use in both hunting and warfare against unarmoured opponents.

In a portrait of Anton, ’the Bastard of Burgundy’ (Rogier van der Weyden, ca. 1460) he is holding an arrow in his hand which has a shaft clearly tapering towards the bulbuous nock.

It is fletched with three white feathers of parabolic shape without whipping. The cock-feather is marked by two thin red stripes.

Medieval arrowheads for hunting in the Royal Armouries, Leeds

Hunting arrows

Bows and arrows were a favourite hunting weapon for both nobles and common folk – even though the hunting practices of the latter were usually classed as poaching and are mainly documented in court protocols and other judicial documents.

The noble hunt on the other hand increasingly became the subject of illustrated manuscripts from the 14th century onwards. Here we find arrows not only in image, but also in descriptive texts, which finally offer some details on their manufacture and use.

Gaston Phoebus (1331-1391), the Count of Foix and most famous hunting author of the late Middle Ages recommends two-bladed arrowheads, ‘well sharpened and filed’, which should be ‘five fingers long and exactly four fingers wide’ between the barbs. The arrows depicted in his ‘The Book of the Hunt’ match this description quite well.

Wide, two-bladed arrowheads were able to make big wounds causing heavy blood loss, so the prey was weakened quickly if the hit had not been fatal at once.

Another kind of arrow is often shown in hunting treatises and other book illustrations as well. It has a blunt wooden tip and is used for hunting hare, rabbit, squirrel, and other small furry game, so as not to damage their pelt.

The late medieval illustrated examples appear bigger than the originals discovered in Haithabu, which may be due to artistic license or reflect an actual change in design.

Petrus de Crescentiis, a 14th century author, recommends the use of a special arrow to hunt big birds. The ‘sagitta bifurcata’ was a forked point with two blades sharpened on the inside.

According to Petrus it was able to cut through a wild goose’s or other large fowl’s neck or wing. Examples of such arrowheads have indeed been found, but are mostly referred to as ‘rope cutters’ in modern literature.

English archery

The situation in England differed from the rest of the continent. After the experiences of the Welsh and Scottish wars, contingents of archers remained a regular part of practically every English army until well into the 16th century.

Archery became a mandatory exercise for all able-bodied men, and the yeomen archers who could handle the strong yew warbow were held in much higher esteem – and paid considerably more – than in other European countries.

Documentation of production, storage, and use of arrows is particularly rich for the time of the Hundred Years War (1337-1456) with France. For example, it is recorded that in the year 1360 alone, half a million arrows were delivered to the royal armouries in the Tower of London the year before it had been another 850,000.

Fletchers throughout the country were responsible for this mass production, but they supplied not only the Tower, but also other royal armouries as in Bristol (11,000 arrows in 1346) as well as individual nobles who had to equip their own personal retinue.

Raw materials were also stored centrally. In 1417 six feathers from every goose within the realm had to be delivered to the Tower, with the Counties being mandated to supply a total of 1,190,000 goose feathers in the following year.

In 1417 six feathers from every goose within the realm had to be delivered to the Tower of London

To secure the supply of good wood for arrow shafts, King Henry V banned the use of poplar for any other use in 1416, particularly the manufacture of wooden shoes.

Surviving original arrowheads show a few interesting details. While many arrowheads classified as hunting points show a small hole where the socket was fixed to the shaft with a small nail or rivet, this is absent on arrowheads for warfare.

Most likely these were just pressed onto the shaft or loosely fixed with beeswax, which was not only more economical, but had several advantages. When pulling the shaft from a wound, the point was likely to remain inside. Shafts without heads could not be re-used by the enemy, while arrowheads could easily be removed from broken shafts and re-fitted.

The fletcher’s trade

Bowyers and fletchers in London originally formed a common guild, until the latter petitioned for a strict separation of the crafts in 1371, and The Worshipful Company of Fletchers was founded.

In other European countries fletchers never seemed to have formed their own guilds. In Germany they were mainly found in the bigger towns, their products sold by traveling merchants in times of peace. They only supplied the shafts with fletchings and nocks, while the customer had it equipped with forged arrowheads.

Customers included noblemen, wealthy citizens, and the towns themselves. The latter in particular bought large quantities, but since European fletchers produced not only arrows, but also crossbow bolts, and the records do not distinguish between the two, it is impossible to quantify the use of bows and arrows by these numbers alone.

Two fletchers at work, finished arrows packed in barrels. Alexander Romance, 14th century

Being of strategical importance for war and also the defense of towns, fletchers often profited from tax reduction or even exemption as in 14th century Vienna.

Arrow shafts from the high and late Middle Ages were made from wooden boards. A special jig was used to turn staves of square cross section into rounded shafts with a selection of planes. Sandstone and fish skin smoothened the surface, the nock slit was cut into the wood with a small saw.

It is not clear when the reinforcement of the nocks with a sliver of horn became common. 14th and 15th century illustrations often still show the bulbous nocks instead, which had been in use for centuries, particularly with tapered shafts.

The fletchings were mainly attached using skin glue, sometimes mixed with beeswax, verdigris (copper sulphate), and other components to keep insects away during long times of storage.

The fletchings were additionally secured with a whipping of silk or linen thread, since skin glue is not water resistant. Judging by the illustrations, popular shapes of fletchings included parallelogram, triangular, parabolic, and ‘banana’.

Of all indigenous birds, only goose and swan produced feathers long and strong enough to be used as fletchings, and available in large enough quantities – the turkey only being introduced to Europe from America much later.

Feathers from birds of prey such as eagles as well as from pheasants and peacocks were probably used for individual hunting arrows, but not suitable for mass production.

courtesy: warbowwales.com

To this day, the only complete late medieval arrow was found in the rafters of the capital house in Westminster Abbey, where it must have been placed before the renovation in 1437.

The shaft is 29 inches long, probably made of ash, with a diameter of 10.7 mm beneath the socket and 7.6 mm at the rear end. The widest part of 11.4 mm is at about two-fifths of the total length behind the arrowhead, a shaft design known as ‘breasted’ or ‘chested’.

A 4 cm long slit was cut perpendicular to the string groove at the rear end, probably to receive a thin sliver of horn as reinforcement.

Reddish-brown remains of a glue covered some 18 cm (7 in.) of the rear end in which three feathers and an increasingly narrow binding have left their marks.

The heavily corroded head was a type very popular in late medieval England with narrow, curved blades and barbs.

Arrows from the Mary Rose

The sinking of Henry VIII’s flagship Mary Rose in the Solent near Portsmouth in 1545 proved to be a treasure chest for archaeologists. It carried, among other things, 172 yew longbows and several thousand arrows, 2,900 of which have been recovered and analysed.

Most of them were bundled in sheaves of 24 up to 40 of these bundles fit into special wooden boxes, some of which were also salvaged.

Lengths of these arrows vary, but the vast majority (841 of a total of 1,054) measures 31 inches, with the longest being 32.5, the shortest 27.5 inches long. (Essentially, arrows were standardised ammunition, even if bow weights varied with the archer.)

Their front ends are tapered conically, with a marked shoulder to receive the arrowhead socket. The average diameter at the shoulder is ½ inch, tapering to ⅜ inches towards the nock. Narrow slits two inches long sometimes still contained remains of the horn reinforcements.

Actor and longbow expert: the late Robert Hardy at the opening of the Mary Rose Museum
(Photo by Peter Macdiarmid/Getty Images)

More than three quarters of all analysed shafts are made of poplar, others of ash, birch, and even oak as well as at least six as yet unidentified types of wood. Most of them taper evenly towards the nock, considerably fewer are parallel, barrelled, or chested.

Glue remains indicate an average fletching length of six inches feathers were aligned radially and secured with a thread whipping. Unfortunately, the iron arrowheads have been destroyed by centuries in salt water.

At least those arrows bundled in leather discs – probably as part of a linen arrow sack – were probably equipped with narrow type 16 or bodkin type points.

In the same year the Mary Rose sank, Roger Ascham published his treatise ‘Toxophilus. Or, the Schole of Shooting’, the oldest known archery manual in Europe. His work is dedicated to target archery, which differs in great many respects from what was common or required in hunting or war.

Ascham recommends shafts of ash only for war arrows, since it is heavier and at the same time faster than the more popular Aspen. Apart from other well-known types of wood like birch and oak he also lists exotic materials such as Brazil wood, turkwood, fustic, or sugar maple.

He also mentions footings, and splicing in hardwoods at the nock to counterbalance heavy arrowheads – practices that were far too lavish for mass-produced war arrows.

‘Toxophilus’ is evidence for a transformation of archery in England during the 16th century, when the bow was more and more replaced by firearms as a weapon of war, and turned into a piece of sporting equipment.

Recreational archery required lower draw weights, different types of arrowheads, and many other changes in gear and shooting styles. With the sinking of the Mary Rose and the drowning of many of the king’s own archers, and the publication of a civilian archery manual the year 1545 may be considered a pivot point in the history of English archery.

However, unlike in most other European countries, archery remained a part of the English tradition and heritage, and even its medieval forms are making a comeback – with much reproduction equipment still available today.


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