L'art dans la Chine ancienne - Histoire

L'art dans la Chine ancienne - Histoire

L'art en Chine

La réalisation artistique majeure de la période Shang en Chine a été la création de vases rituels en bronze. Les Chinois les appelaient guang. Ils ont été créés pour refléter des images d'animaux. Pendant la période Zhou, l'artiste chinois a produit des objets élaborés en jade, bronze et laque pour orner la cour féodale. Pendant la période Han, les Chinois ont produit une série de reliefs en pierre, dont beaucoup ont été réalisés dans des sanctuaires familiaux.

Pendant la dynastie Sui, les Chinois ont créé une série d'images de Bouddha, toutes deux grandes et petites.

La dynastie Tang est connue pour ses nombreux rouleaux peints à la main. Les rouleaux racontaient souvent des histoires de l'histoire chinoise.

La période Song était une période de la peinture chinoise. La Chine a produit deux peintres bien connus au cours de cette période - Ma Yuan et Xia Guy. Certains des arts les plus renommés étaient les paysages. Les Song étaient également connus pour les vases en grès.


Faits sur l'art chinois ancien pour les enfants

La Chine a une très longue et ancienne tradition d'art et d'artisanat très fins remontant à 10 000 av.

Tout au long de l'histoire, les artistes et artisans chinois ont produit de fines sculptures, de la calligraphie (écriture de fantaisie), des peintures fines, de la peinture sur soie, de la peinture et de la céramique.

Différents styles et sujets ont été influencés par la philosophie, la religion et les modes de vie chinois. Ailleurs dans le monde, les traditions artistiques se sont éteintes et ont été remplacées par d'autres styles ou préférences au fil du temps.

En Chine, il y avait un style en développement et des techniques en évolution qui étaient uniques au pays. Cela en fait l'une des plus longues traditions artistiques au monde.

Dans la peinture chinoise, vous verriez beaucoup de scènes quotidiennes et de nature différentes. Les peintures ont été réalisées sur du beau papier, des rouleaux ou de la soie. 907-1127 après JC est connu comme le « grand âge du paysage chinois » parce que de nombreuses belles scènes naturelles ont été peintes à cette époque.

De nombreuses peintures ont été conservées dans des tombes où elles ont été enterrées avec des empereurs et d'autres personnes importantes. Il existe deux techniques principales en peinture :

Cela signifie «méticuleux». Méticuleux signifie prendre grand soin de quelque chose et faire quelque chose avec beaucoup de détails. C'est exactement ce qu'impliquait cette technique de peinture.

Les peintures Gong-bi étaient très colorées et très détaillées. Vous pourriez voir des peintures Gong-bi qui représentent des histoires (récits), des oiseaux ou des fleurs.

C'était de la peinture au lavis à l'encre, qui ressemble à de la peinture à l'aquarelle. Ces peintures ont été réalisées par des gentilshommes et des nobles.

Il y a des sculptures très impressionnantes de la Chine ancienne en bronze. Ils ont commencé à partir des dynasties Shang et Zhou.

L'armée de terre cuite est une armée grandeur nature en terre cuite. Les sculptures de soldats de l'armée de terre cuite sont parmi les sculptures les plus célèbres. Ils datent de 221-210 avant JC et ont été placés dans des tombes.

Les céramiques chinoises sont célèbres dans le monde entier. Les matériaux nécessaires à la fabrication de la poterie se trouvaient toujours facilement dans les campagnes chinoises.

Les premières poteries datent de l'ère paléolithique, il y a 2,6 millions d'années, et ont été découvertes par des archéologues.

La porcelaine chinoise était faite pour les souverains. Les vases, jarres et sculptures chinois étaient connus dans le monde entier parce qu'ils étaient échangés ou offerts en cadeau à des dirigeants étrangers.

Calligraphie

L'écriture était l'une des formes d'art les plus prisées en Chine. C'était considéré comme la plus haute forme de peinture et on pensait que les beaux mots devaient être peints magnifiquement. Pour faire de la calligraphie à cette époque, vous auriez utilisé un pinceau en poils d'animaux et de la peinture noire à base de suie et de colle.

Il y a des calligraphes célèbres en Chine qui sont encore connus aujourd'hui pour leurs styles uniques et leur grande habileté :

-Wang Xizhi vécu au IVe siècle après JC. Il est célèbre pour avoir écrit le Lanting Xu, un recueil de poèmes. Il est célèbre pour le « style de course » de la calligraphie chinoise.

-Wei Shuo vécu pendant la dynastie des Jin de l'Est (266-420 après JC). Elle était célèbre pour une œuvre intitulée Célèbre Concubine Inscription et L'inscription de Wei-shi He'nan.


18. Fabrication du papier (50-121 après JC)

Avant l'invention du papier, les gens utilisaient différents matériaux comme le bois, la pierre et l'os pour écrire. Vers 2200 av. Le monde «papier» est dérivé du papyrus.

Le papier a été inventé dans la Chine ancienne vers 105 après JC sous le règne de l'empereur Han He Di par Ts'ai Lun (ou Chai Lun), un fonctionnaire de la cour impériale. Cependant, une récente enquête archéologique indique que le papier avait déjà été inventé 200 ans plus tôt et était utilisé par l'ancienne armée chinoise. Ts'ai Lun a utilisé l'écorce du mûrier et a broyé les fibres en une feuille. Plus tard, il a découvert que la qualité du papier pouvait être améliorée en ajoutant du chanvre et de vieux filets de pêche à la pâte. Bientôt, le papier est devenu le nouveau matériau d'écriture, et il n'a fallu que quelques années avant qu'il ne soit largement utilisé dans toute la Chine. Plus tard, le papier a été transporté dans le reste du monde via la route de la soie.


Conclusion

Comme vous pouvez le voir, l'ancienne civilisation chinoise avait pavé certains éléments et techniques artistiques qui sont bien conservés jusqu'à aujourd'hui. Ils avaient créé et inventé certaines des très belles et précieuses œuvres d'art qui ont prospéré et ont survécu jusqu'à cette ère moderne. L'art a su s'adapter et s'adapter à la tradition et à l'accumulation culturelle. Il est sûr de dire que sans ces inventions ou développements artistiques, le monde de l'art que nous connaissons aujourd'hui n'existera pas. Bien qu'il existe encore d'autres arts de la période et du temps de la Chine ancienne, les descriptions ci-dessus ont jeté les bases de l'art chinois ancien que nous connaissons encore à cette ère numérique moderne.


Art chinois La Chine ancienne pour les enfants

L'art chinois ancien est riche en beauté et en variété. Certaines formes d'art, toujours populaires aujourd'hui, ont commencé il y a plus de 8 000 ans ! L'art chinois ancien comprend la calligraphie, la broderie, les peintures, les statues, les bâtiments, les sanctuaires, la porcelaine, la soie, les marionnettes, les objets en laque, les jouets folkloriques de pétard, l'opéra, les éventails en papier, les découpages en papier et les lanternes et les cerfs-volants, les sceaux, les épées, les poignards et plus encore ! Les anciens Chinois utilisaient des peintures, des teintures, des pinceaux, du papier, de la pierre, du bronze, du cuivre, de l'or, de l'argent, du jade, de l'argile et d'autres matériaux trouvés dans la nature pour créer un bel art !

La dynastie Tang est célèbre pour ses encouragements à la littérature, à la danse, à la musique, à la peinture sur rouleau et à l'art. Les artisans travaillaient le bronze et l'argent, l'or et le cuivre. La peinture sur rouleau est devenue populaire à l'époque des Tang. La poterie était peinte de scènes ornées de la vie quotidienne, de calèches, de ponts et de signes du zodiaque. Les gens sont venus d'aussi loin que l'Inde et la Corée pour étudier les arts en Chine. Il y avait des salles spéciales dans le palais impérial pour l'entraînement. Il fallait avoir du talent, mais l'opportunité était là.


Importance de la calligraphie du peuple chinois dans leurs œuvres d'art.

Dans les premiers temps, les peintures chinoises étaient faites avec beaucoup de couleurs et leur calligraphie y était artistiquement située, une fois celle-ci inventée, au point qu'elle l'emporte sur les images représentées tout au long de son histoire à certaines étapes.

La calligraphie de Chine élève le niveau de leurs décorations artistiques et s'intègre parfaitement dans leurs représentations picturales, sur le relief de pratiques vases en bronze, ainsi qu'à la poignée d'armes, dans leurs beaux objets en bois laqué, dans leurs textiles colorés d'une exquise beauté et même dans les éléments décoratifs en bois qui faisaient partie de ses bâtiments.

Cette forme d'expression et de communication artistique envisage un art qui aide aujourd'hui à mieux comprendre leurs œuvres plastiques en général et le contexte historique et socio-économique dans lequel elles ont été créées. La compétence et la qualité expressive dans la pratique de la calligraphie et de la peinture ont aidé à établir son statut dans une société d'individus savants à partir de la dynastie Song (960-1279).

La calligraphie était représentée dans les décorations depuis l'époque où ils n'étaient que des pictogrammes, jusqu'à ce qu'ils deviennent des idéogrammes représentant artistiquement des idées à travers des symboles. Leur calligraphie a été unifiée par décret impérial dans toute la Chine par le premier empereur Ying Zheng, donc même s'ils parlaient différents dialectes à travers le pays, ils pouvaient se comprendre grâce aux symboles d'écriture. Il imposa dans le pays l'utilisation du style zhuanshu comme système d'écriture standard, jetant ainsi les bases d'une évolution ultérieure des caractères chinois. La calligraphie a également conduit au développement de nombreuses formes d'art en Chine, notamment des sceaux sculptés, des presse-papiers ornés, des drapeaux ou des bannières et d'autres pièces en pierre. Le tout réalisé avec une fonction pratique mais dans lequel l'aspect décoratif était également respecté.

Leur représentation de la nature, bien que très détaillée et colorée dans les premières périodes, comme mentionné précédemment, a radicalement changé en cours de route pour devenir un style de peinture avec deux tons de couleurs avec des nuances différentes, bien qu'ils continuent à travailler avec une grande attention aux détails. Ce changement est lié à l'école de création picturale de l'artiste et mécène, l'empereur Huizong de la dynastie Song au XIIe siècle, qui promeut le taoïsme pendant son mandat. C'est le style de la période de la peinture chinoise dans laquelle leurs créations artistiques n'étaient pas basées sur de vraies scènes, elles sont plus idylliques, mais imaginatives et douces, avec une représentation très détaillée de la nature, mais dans laquelle la figure humaine n'est plus qu'un minuscule élément représenté dans des paysages magnifiques et romantiques et intégré de manière transparente dans celui-ci. La calligraphie obtient dès lors un rôle important dans la peinture.

L'art du peuple chinois antique et sa représentation des croyances religieuses.

Pour les anciens chinois, il a toujours été très important de faire preuve de respect envers leurs ancêtres, probablement au même niveau que les autres cultures vénéraient leurs dieux. Ils ont effectué la divination Oracle en lisant les os. Des restes de ceux appartenant à la dynastie Shang ont été trouvés dans lesquels on peut percevoir qu'ils valorisaient le bronze plus que l'or. Sur les vases de bronze, le roi Shang offrait du vin en hommage à leurs dieux et honorait leurs ancêtres. Le bronze était également utilisé dans des tâches domestiques pour développer des récipients contenant du vin et de l'eau, bien que sa teneur élevée en plomb ait pu être nocive pour leur santé.

La religion était associée à la cosmologie dans la culture chinoise ancienne, les mouvements des planètes et des étoiles étaient représentés sous la dynastie Shang (1766-1050 av. Ils ont représenté dans l'art cette connaissance, en laissant la preuve dans la poterie avec des décorations d'étoiles et de symboles du zodiaque.


Paysages qui embellissent les peintures chinoises

Hongcun

Voulez-vous voir certains des paysages qui grâce à l'art chinois ?

Hongcun dans le Montagnes jaunes est encore fréquentée à ce jour par les artistes, et vous pourrez peut-être les observer alors qu'ils mélangent les piscines, les saules et l'architecture ancienne avec leurs pinceaux ! Si vous voulez un éventail peint à la main comme souvenir, pensez à visiter la « ville natale des éventails en papier » -Fuli. Fuli est également l'une des villes anciennes les mieux conservées de Guilin, avec plus de 1 000 ans d'histoire. Des tableaux de chefs-d'œuvre de paysage peuvent également être trouvés dans Guilin.


Contenu

Paléolithique (3,3 Ma

Ce qui est maintenant la Chine était habitée par l'homo erectus il y a plus d'un million d'années. [7] Une étude récente montre que les outils en pierre trouvés sur le site de Xiaochangliang sont datés magnétostratigraphiquement à 1,36 million d'années. [8] Le site archéologique de Xihoudu dans la province du Shanxi a des preuves de l'utilisation du feu par l'homo erectus, [9] qui date d'il y a 1,27 million d'années, [7] et l'homo erectus les fossiles en Chine incluent l'homme Yuanmou, l'homme Lantian et l'homme Pékin. Dents fossilisées de Homo sapiens datant de 125 000 à 80 000 av. J.-C. ont été découverts dans la grotte de Fuyan dans le comté de Dao dans le Hunan. [10] Des preuves de la technologie Levallois du Paléolithique moyen ont été trouvées dans l'assemblage lithique du site de la grotte de Guanyindong dans le sud-ouest de la Chine, daté d'environ 170 000 à 80 000 ans. [11]

Néolithique

L'âge néolithique en Chine remonte à environ 10 000 av. [12] La première preuve de riz cultivé, trouvée près du fleuve Yangtze, est datée au carbone il y a 8 000 ans. [13] Les premières preuves de l'agriculture proto-chinoise du mil sont datées au radiocarbone d'environ 7000 av. [14] L'agriculture a donné naissance à la culture Jiahu (7000 à 5800 avant JC). À Damaidi dans le Ningxia, 3 172 gravures sur falaise datant de 6 000 à 5 000 av. [ attribution nécessaire ] Ces pictogrammes sont réputés être similaires aux premiers caractères confirmés être écrits en chinois. [15] La proto-écriture chinoise existait à Jiahu vers 7000 av. J.-C., [16] Dadiwan de 5800 av. J.-C. à 5400 av. Certains érudits ont suggéré que les symboles Jiahu (7e millénaire avant JC) étaient le premier système d'écriture chinois. [16] Les fouilles d'un site de culture Peiligang dans le comté de Xinzheng, Henan, ont trouvé une communauté qui a prospéré entre 5 500 et 4 900 av. [18] Avec l'agriculture est venu la population accrue, la capacité de stocker et de redistribuer les récoltes et le potentiel de soutenir les artisans et administrateurs spécialisés. [13] À la fin du néolithique, la vallée du fleuve Jaune a commencé à s'établir comme un centre de la culture Yangshao (5000 av. . [19] Plus tard, la culture de Yangshao a été remplacée par la culture de Longshan, qui était également centrée sur le fleuve Jaune d'environ 3000 av.

L'Âge de bronze

Des artefacts en bronze ont été trouvés sur le site culturel de Majiayao (entre 3100 et 2700 avant JC). [20] [21] L'âge du bronze est également représenté sur le site de la culture xiajiadienne inférieure (2200–1600 av. J.-C. [22] ) dans le nord-est de la Chine. Sanxingdui, situé dans l'actuelle province du Sichuan, serait le site d'une ville antique majeure, d'une culture de l'âge du bronze jusqu'alors inconnue (entre 2000 et 1200 avant JC). Le site a été découvert pour la première fois en 1929, puis redécouvert en 1986. Les archéologues chinois ont identifié la culture Sanxingdui comme faisant partie de l'ancien royaume de Shu, reliant les artefacts trouvés sur le site à ses premiers rois légendaires. [23] [24]

La métallurgie ferreuse commence à apparaître à la fin du VIe siècle dans la vallée du Yangzi. [25] Un tomahawk en bronze avec une lame de fer météorique excavé près de la ville de Gaocheng à Shijiazhuang (maintenant la province du Hebei) a été daté du 14ème siècle avant JC. Pour cette raison, des auteurs tels que Liana Chua et Mark Elliott ont utilisé le terme « âge du fer » par convention pour la période de transition de c. 500 avant JC à 100 avant JC, correspondant à peu près à la période des Royaumes combattants de l'historiographie chinoise. [26] Une culture de l'âge du fer du plateau tibétain a été provisoirement associée à la culture de Zhang Zhung décrite dans les premiers écrits tibétains.

Dynastie Xia (2070 – 1600 av. J.-C.)

La dynastie Xia de Chine (de c. 2070 à c. 1600 av. J.-C.) est la première dynastie à être décrite dans des documents historiques anciens tels que celui de Sima Qian Archives du Grand Historien et Annales de bambou. [5] La dynastie était considérée comme mythique par les historiens jusqu'à ce que des fouilles scientifiques aient trouvé des sites de l'âge du bronze à Erlitou, dans le Henan en 1959. dynastie ou d'une autre culture de la même époque. [28] Les fouilles qui chevauchent la période alléguée des Xia indiquent un type de groupements de chefferies culturellement similaires. On pense que les premières marques de cette période trouvées sur la poterie et les coquillages sont ancestrales aux caractères chinois modernes. [29]

Selon les archives anciennes, la dynastie a pris fin vers 1600 avant JC à la suite de la bataille de Mingtiao.

Dynastie Shang (1600 – 1046 av. J.-C.)

Les découvertes archéologiques fournissant des preuves de l'existence de la dynastie Shang, c. 1600-1046 avant JC, sont divisés en deux ensembles. Le premier ensemble, de la période Shang antérieure, provient de sources à Erligang, Zhengzhou et Shangcheng. Le deuxième ensemble, de la période postérieure des Shang ou Yin (殷), se trouve à Anyang, dans le Henan d'aujourd'hui, qui a été confirmé comme la dernière des neuf capitales des Shang (vers 1300-1046 av. J.-C.). [ citation requise ] Les découvertes d'Anyang incluent les premières traces écrites des Chinois découvertes à ce jour : des inscriptions de documents divinatoires en écriture chinoise ancienne sur les os ou les carapaces d'animaux – les « os d'oracle », datant d'environ 1250 av. [1]

Une série de trente et un rois régna sur la dynastie Shang. Pendant leur règne, selon le Archives du Grand Historien, la capitale a été déplacée six fois. [30] Le mouvement final (et le plus important) était à Yin vers 1300 BC qui a mené à l'âge d'or de la dynastie. [30] Le terme dynastie Yin a été synonyme de la dynastie Shang dans l'histoire, bien qu'il ait récemment été utilisé pour désigner spécifiquement la seconde moitié de la dynastie Shang.

Les historiens chinois des périodes ultérieures étaient habitués à la notion d'une dynastie se succédant, mais la situation politique dans la Chine ancienne était beaucoup plus compliquée. Ainsi, comme le suggèrent certains érudits chinois, les Xia et les Shang peuvent faire référence à des entités politiques qui ont existé simultanément, tout comme les premiers Zhou ont existé en même temps que les Shang. [31]

Bien que les documents écrits trouvés à Anyang confirment l'existence de la dynastie Shang, [32] les érudits occidentaux hésitent souvent à associer les colonies contemporaines de la colonie Anyang à la dynastie Shang. Par exemple, les découvertes archéologiques à Sanxingdui suggèrent une civilisation technologiquement avancée culturellement différente d'Anyang. La preuve n'est pas concluante pour prouver à quelle distance le royaume Shang s'étendait d'Anyang. L'hypothèse principale est qu'Anyang, gouverné par le même Shang dans l'histoire officielle, a coexisté et fait du commerce avec de nombreuses autres colonies culturellement diverses dans la région qui est maintenant appelée la Chine proprement dite. [33]

Ding carré en bronze (chaudron) à visages humains.

Hache de bataille en bronze, dynastie Shang (1600-1046 av. J.-C.). Fouillé à Yidu, dans la province du Shandong.

Un récipient en bronze de la dynastie Shang pour conserver la boisson

Dynastie Zhou (1046 - 256 avant JC)

La dynastie Zhou (1046 avant JC à environ 256 avant JC) est la plus longue dynastie de l'histoire chinoise. À la fin du IIe millénaire av. J.-C., la dynastie Zhou commença à émerger dans la vallée du fleuve Jaune, envahissant le territoire des Shang. Les Zhou semblaient avoir commencé leur règne sous un système semi-féodal. Les Zhou vivaient à l'ouest des Shang et le chef des Zhou a été nommé Protecteur occidental par les Shang. Le souverain des Zhou, le roi Wu, avec l'aide de son frère, le duc de Zhou, en tant que régent, réussit à vaincre les Shang à la bataille de Muye.

Le roi de Zhou à cette époque a invoqué le concept du Mandat du Ciel pour légitimer son règne, un concept qui a eu une influence sur presque toutes les dynasties suivantes. [ citation requise ] Comme Shangdi, Paradis (tian) a régné sur tous les autres dieux, et il a décidé qui gouvernerait la Chine. [34] On croyait qu'un souverain perdait le Mandat du Ciel lorsque les catastrophes naturelles se produisaient en grand nombre et lorsque, de manière plus réaliste, le souverain avait apparemment perdu son souci pour le peuple. En réponse, la maison royale serait renversée et une nouvelle maison gouvernerait, ayant reçu le mandat du ciel.

Les Zhou ont d'abord déplacé leur capitale vers l'ouest dans une zone proche de l'actuelle Xi'an, sur la rivière Wei, un affluent du fleuve Jaune, mais ils présideraient à une série d'expansions dans la vallée du fleuve Yangtze. Ce serait la première de nombreuses migrations de population du nord au sud dans l'histoire chinoise.

Période de printemps et d'automne (722 – 476 av. J.-C.)

Au VIIIe siècle av. Annales de printemps et d'automne. Au cours de cette période, les chefs militaires locaux utilisés par les Zhou ont commencé à affirmer leur pouvoir et à lutter pour l'hégémonie. La situation a été aggravée par l'invasion d'autres peuples du nord-ouest, comme les Qin, forçant les Zhou à déplacer leur capitale vers l'est, à Luoyang. Ceci marque la deuxième phase majeure de la dynastie Zhou : les Zhou de l'Est. La période des Printemps et Automnes est marquée par un effondrement du pouvoir central Zhou. Dans chacun des centaines d'États qui ont finalement surgi, les hommes forts locaux détenaient la majeure partie du pouvoir politique et ont continué leur soumission aux rois Zhou de nom seulement. Certains dirigeants locaux ont même commencé à utiliser des titres royaux pour eux-mêmes. La Chine se composait maintenant de centaines d'États, certains d'entre eux aussi grands qu'un village avec un fort.

Au fil de l'ère, des États plus grands et plus puissants ont annexé ou revendiqué la suzeraineté sur les plus petits. Au 6ème siècle avant JC, la plupart des petits États avaient disparu en étant annexés et seules quelques grandes et puissantes principautés dominaient la Chine. Certains États du sud, comme Chu et Wu, revendiquent leur indépendance des Zhou, qui entrent en guerre contre certains d'entre eux (Wu et Yue). De nombreuses nouvelles villes ont été établies à cette période et la culture chinoise s'est lentement formée.

Une fois que tous ces puissants dirigeants se sont solidement établis au sein de leurs domaines respectifs, l'effusion de sang s'est concentrée davantage sur le conflit interétatique pendant la période des Royaumes combattants, qui a commencé lorsque les trois familles d'élite restantes de l'État Jin - Zhao, Wei et Han - ont divisé l'État. . De nombreux personnages célèbres tels que Laozi, Confucius et Sun Tzu ont vécu pendant cette période chaotique.

Les cent écoles de pensée de la philosophie chinoise se sont épanouies au cours de cette période et des mouvements intellectuels aussi influents que le confucianisme, le taoïsme, le légalisme et le mohisme ont été fondés, en partie en réponse à l'évolution du monde politique. Les deux premières pensées philosophiques auraient une énorme influence sur la culture chinoise.

Période des Royaumes combattants (476 – 221 av. J.-C.)

Après une consolidation politique supplémentaire, sept États importants subsistaient à la fin du Ve siècle av. Bien qu'il restât un roi Zhou nominal jusqu'en 256 avant JC, il était en grande partie une figure de proue et détenait peu de pouvoir réel.

De nombreux développements ont été réalisés au cours de cette période dans la culture et les mathématiques. Les exemples incluent une réalisation littéraire importante, le Zuo zhuan sur le Annales de printemps et d'automne, qui résume la période précédente des printemps et de l'automne, et le paquet de 21 feuilles de bambou de la collection Tsinghua, qui a été inventé au cours de cette période et daté de 305 av. l'arithmétique était déjà établie à cette époque. [35]

Au fur et à mesure que les territoires voisins de ces États belligérants, y compris les régions du Sichuan et du Liaoning modernes, ont été annexés, ils ont été gouvernés par le nouveau système administratif local de commanderie et de préfecture. Ce système était utilisé depuis la période des Printemps et Automnes, et des parties peuvent encore être vues dans le système moderne de Sheng et Xian (province et comté).

L'expansion finale de cette période a commencé sous le règne de Ying Zheng, le roi de Qin. Son unification des six autres puissances et d'autres annexions dans les régions modernes du Zhejiang, du Fujian, du Guangdong et du Guangxi en 214 avant JC, lui ont permis de se proclamer le premier empereur (Qin Shi Huang).

La période de la Chine impériale peut être divisée en trois sous-périodes : précoce, moyenne et tardive.

Les principaux événements de la sous-période précoce incluent l'unification Qin de la Chine et leur remplacement par les Han, la première division suivie de l'unification Jin et la perte du nord de la Chine. La sous-période du milieu a été marquée par l'unification Sui et leur supplémentation par les Tang, le Second Split et l'unification Song. La sous-période tardive comprenait les dynasties Yuan, Ming et Qing.

Dynastie Qin (221 – 206 av. J.-C.)

Les historiens se réfèrent souvent à la période allant de la dynastie Qin à la fin de la dynastie Qing comme la Chine impériale. Bien que le règne unifié du premier empereur Qin n'ait duré que 12 ans, il a réussi à soumettre de grandes parties de ce qui constitue le noyau de la patrie chinoise Han et à les unir sous un gouvernement légaliste étroitement centralisé siégeant à Xianyang (proche de l'actuel Xi'an ). La doctrine du légalisme qui a guidé le Qin a souligné le strict respect d'un code juridique et le pouvoir absolu de l'empereur. Cette philosophie, bien qu'efficace pour étendre l'empire de manière militaire, s'est avérée impraticable pour le gouverner en temps de paix. L'empereur Qin a présidé au silence brutal de l'opposition politique, y compris l'événement connu sous le nom d'incendie de livres et d'enterrement d'érudits. Ce serait l'impulsion derrière la dernière synthèse Han incorporant les écoles plus modérées de la gouvernance politique.

Les contributions majeures des Qin incluent le concept d'un gouvernement centralisé, et l'unification et le développement du code juridique, la langue écrite, la mesure et la monnaie de la Chine après les tribulations des périodes des Printemps et Automnes et des Royaumes combattants. Même quelque chose d'aussi basique que la longueur des essieux des charrettes - qui doivent correspondre aux ornières des routes - devait être uniformisé pour assurer un système commercial viable dans tout l'empire. Toujours dans le cadre de sa centralisation, les Qin ont relié les murs frontaliers nord des États qu'ils ont vaincus, créant ainsi la première version, bien que grossière, de la Grande Muraille de Chine.

Les tribus du nord, appelées collectivement les Wu Hu par les Qin, étaient libres de la domination chinoise pendant la majorité de la dynastie. [36] Interdit de commercer avec les paysans de la dynastie Qin, la tribu Xiongnu vivant dans la région d'Ordos au nord-ouest de la Chine les a souvent attaqués à la place, incitant les Qin à riposter. Après une campagne militaire menée par le général Meng Tian, ​​la région fut conquise en 215 av. La dynastie Han suivante s'est également étendue à l'Ordos en raison de la surpopulation, mais a épuisé ses ressources au cours du processus. En effet, cela était vrai pour les frontières de la dynastie dans de multiples directions. La Mongolie intérieure moderne, le Xinjiang, le Tibet, la Mandchourie et les régions du sud-est étaient étrangères aux Qin, et même les zones sur lesquelles ils exerçaient un contrôle militaire étaient culturellement distinctes. [37]

Après la mort non naturelle de l'empereur Qin Shi Huang en raison de la consommation de pilules de mercure, [38] le gouvernement Qin s'est considérablement détérioré et a finalement capitulé en 207 avant JC après que la capitale Qin a été capturée et saccagée par les rebelles, ce qui conduirait finalement à l'établissement d'un nouveau dynastie d'une Chine unifiée. [39] Malgré la courte durée de 15 ans de la dynastie Qin, elle a eu une immense influence sur la Chine et la structure des futures dynasties chinoises.

Dynastie Han (206 av. J.-C. – 220 ap. J.-C.)

Han de l'Ouest

La dynastie Han a été fondée par Liu Bang, qui est sorti victorieux de la discorde Chu-Han qui a suivi la chute de la dynastie Qin. Âge d'or de l'histoire chinoise, la longue période de stabilité et de prospérité de la dynastie Han a consolidé la fondation de la Chine en tant qu'État unifié sous une bureaucratie impériale centrale, qui devait durer par intermittence pendant la majeure partie des deux millénaires suivants. Pendant la dynastie Han, le territoire de la Chine s'étendait à la majeure partie de la Chine proprement dite et aux régions situées à l'extrême ouest. Le confucianisme a été officiellement élevé au rang d'orthodoxie et a façonné la civilisation chinoise qui a suivi. L'art, la culture et la science ont tous atteint des sommets sans précédent. Avec les impacts profonds et durables de cette période de l'histoire chinoise, le nom de dynastie « Han » avait été pris comme le nom du peuple chinois, maintenant le groupe ethnique dominant dans la Chine moderne, et avait été couramment utilisé pour désigner la langue chinoise et caractères écrits. La dynastie Han a également vu de nombreuses innovations mathématiques être inventées telles que la méthode d'élimination gaussienne qui est apparue dans le texte mathématique chinois Chapitre Huit Tableaux rectangulaires de Les neuf chapitres sur l'art mathématique. Son utilisation est illustrée dans dix-huit problèmes, avec deux à cinq équations. La première référence au livre par ce titre est datée de 179 après JC, mais certaines parties ont été écrites dès environ 150 avant JC, plus de 1500 ans avant qu'un Européen ne propose la méthode au 18ème siècle. [40]

Après les politiques initiales de laissez-faire des empereurs Wen et Jing, l'ambitieux empereur Wu a porté l'empire à son apogée. Pour consolider son pouvoir, le confucianisme, qui met l'accent sur la stabilité et l'ordre dans une société bien structurée, a reçu le patronage exclusif pour être les pensées philosophiques directrices et les principes moraux de l'empire. Des universités impériales ont été créées pour soutenir son étude et son développement, tandis que d'autres écoles de pensée étaient découragées.

D'importantes campagnes militaires ont été lancées pour affaiblir l'empire nomade Xiongnu, limitant son influence au nord de la Grande Muraille. Parallèlement aux efforts diplomatiques menés par Zhang Qian, la sphère d'influence de l'empire Han s'est étendue aux États du bassin du Tarim, a ouvert la route de la soie qui reliait la Chine à l'ouest, stimulant le commerce bilatéral et les échanges culturels. Au sud, divers petits royaumes bien au-delà de la vallée du fleuve Yangtze ont été officiellement incorporés à l'empire.

L'empereur Wu a également envoyé une série de campagnes militaires contre les tribus Baiyue. Les Han ont annexé Minyue en 135 avant JC et 111 avant JC, Nanyue en 111 avant JC et Dian en 109 avant JC. [41] La migration et les expéditions militaires ont mené à l'assimilation culturelle du sud. [42] Il a également mis les Han en contact avec des royaumes d'Asie du Sud-Est, introduisant la diplomatie et le commerce. [43]

Après l'empereur Wu, l'empire a glissé dans une stagnation et un déclin progressifs. Sur le plan économique, la trésorerie de l'État a été mise à rude épreuve par des campagnes et des projets excessifs, tandis que les acquisitions de terres par les familles d'élite ont progressivement épuisé l'assiette fiscale. Divers clans d'époux exercèrent un contrôle croissant sur des chaînes d'empereurs incompétents et finalement la dynastie fut brièvement interrompue par l'usurpation de Wang Mang.

Dynastie Xin

En 9 après JC, l'usurpateur Wang Mang a affirmé que le Mandat du Ciel prévoyait la fin de la dynastie Han et la montée de la sienne, et il a fondé l'éphémère dynastie Xin. Wang Mang a lancé un vaste programme de réformes foncières et d'autres réformes économiques, notamment l'interdiction de l'esclavage et la nationalisation et la redistribution des terres. Ces programmes, cependant, n'ont jamais été soutenus par les familles de propriétaires terriens, car ils favorisaient les paysans. L'instabilité du pouvoir a entraîné le chaos, les soulèvements et la perte de territoires. Cela a été aggravé par les inondations massives de l'accumulation de limon du fleuve Jaune qui l'ont divisé en deux canaux et ont déplacé un grand nombre d'agriculteurs. Wang Mang a finalement été tué au palais de Weiyang par une foule de paysans enragés en 23 après JC.

Han de l'Est

L'empereur Guangwu a rétabli la dynastie Han avec le soutien des familles de propriétaires terriens et de marchands à Luoyang, est de l'ancienne capitale Xi'an. Ainsi, cette nouvelle ère est appelée la dynastie des Han de l'Est. With the capable administrations of Emperors Ming and Zhang, former glories of the dynasty was reclaimed, with brilliant military and cultural achievements. The Xiongnu Empire was decisively defeated. The diplomat and general Ban Chao further expanded the conquests across the Pamirs to the shores of the Caspian Sea, [44] thus reopening the Silk Road, and bringing trade, foreign cultures, along with the arrival of Buddhism. With extensive connections with the west, the first of several Roman embassies to China were recorded in Chinese sources, coming from the sea route in AD 166, and a second one in AD 284.

The Eastern Han dynasty was one of the most prolific era of science and technology in ancient China, notably the historic invention of papermaking by Cai Lun, and the numerous scientific and mathematical contributions by the famous polymath Zhang Heng.

Three Kingdoms (AD 220 – 280)

By the 2nd century, the empire declined amidst land acquisitions, invasions, and feuding between consort clans and eunuchs. The Yellow Turban Rebellion broke out in AD 184, ushering in an era of warlords. In the ensuing turmoil, three states tried to gain predominance in the period of the Three Kingdoms, since greatly romanticized in works such as Romance des Trois Royaumes.

After Cao Cao reunified the north in 208, his son proclaimed the Wei dynasty in 220. Soon, Wei's rivals Shu and Wu proclaimed their independence, leading China into the Three Kingdoms period. This period was characterized by a gradual decentralization of the state that had existed during the Qin and Han dynasties, and an increase in the power of great families.

In 266, the Jin dynasty overthrew the Wei and later unified the country in 280, but this union was short-lived.

Jin dynasty (AD 266 – 420)

The Jin dynasty was severely weakened by internecine fighting among imperial princes and lost control of northern China after non-Han Chinese settlers rebelled and captured Luoyang and Chang'an. In 317, a Jin prince in modern-day Nanjing became emperor and continued the dynasty, now known as the Eastern Jin, which held southern China for another century. Prior to this move, historians refer to the Jin dynasty as the Western Jin.

Northern China fragmented into a series of independent kingdoms, most of which were founded by Xiongnu, Xianbei, Jie, Di and Qiang rulers. These non-Han peoples were ancestors of the Turks, Mongols, and Tibetans. Many had, to some extent, been "sinicized" long before their ascent to power. In fact, some of them, notably the Qiang and the Xiongnu, had already been allowed to live in the frontier regions within the Great Wall since late Han times. During the period of the Sixteen Kingdoms, warfare ravaged the north and prompted large-scale Han Chinese migration south to the Yangtze River Basin and Delta.

Northern and Southern dynasties (AD 420 – 589)

In the early 5th century, China entered a period known as the Northern and Southern dynasties, in which parallel regimes ruled the northern and southern halves of the country. In the south, the Eastern Jin gave way to the Liu Song, Southern Qi, Liang and finally Chen. Each of these Southern dynasties were led by Han Chinese ruling families and used Jiankang (modern Nanjing) as the capital. They held off attacks from the north and preserved many aspects of Chinese civilization, while northern barbarian regimes began to sinify.

In the north, the last of the Sixteen Kingdoms was extinguished in 439 by the Northern Wei, a kingdom founded by the Xianbei, a nomadic people who unified northern China. The Northern Wei eventually split into the Eastern and Western Wei, which then became the Northern Qi and Northern Zhou. These regimes were dominated by Xianbei or Han Chinese who had married into Xianbei families. During this period most Xianbei people adopted Han surnames, eventually leading to complete assimilation into the Han.

Despite the division of the country, Buddhism spread throughout the land. In southern China, fierce debates about whether Buddhism should be allowed were held frequently by the royal court and nobles. By the end of the era, Buddhists and Taoists had become much more tolerant of each other.

Sui dynasty (AD 581 – 618)

The short-lived Sui dynasty was a pivotal period in Chinese history. Founded by Emperor Wen in 581 in succession of the Northern Zhou, the Sui went on to conquer the Southern Chen in 589 to reunify China, ending three centuries of political division. The Sui pioneered many new institutions, including the government system of Three Departments and Six Ministries, imperial examinations for selecting officials from commoners, while improved on the systems of fubing system of the army conscription and the Equal-field system of land distributions. These policies, which were adopted by later dynasties, brought enormous population growth, and amassed excessive wealth to the state. Standardized coinage were enforced throughout the unified empire. Buddhism took root as a prominent religion and was supported officially. Sui China was known for its numerous mega-construction projects. Intended for grains shipment and transporting troops, the Grand Canal was constructed, linking the capitals Daxing (Chang'an) and Luoyang to the wealthy southeast region, and in another route, to the northeast border. The Great Wall was also expanded, while series of military conquests and diplomatic maneuvers further pacified its borders. However, the massive invasions of the Korean Peninsula during the Goguryeo–Sui War failed disastrously, triggering widespread revolts that led to the fall of the dynasty.

Tang dynasty (AD 618 – 907)

The Tang dynasty was a golden age of Chinese civilization, a prosperous, stable, and creative period with significant developments in culture, art, literature, particularly poetry, and technology. Buddhism became the predominant religion for the common people. Chang'an (modern Xi'an), the national capital, was the largest city in the world during its time. [45]

The first emperor, Emperor Gaozu, came to the throne on 18 June 618, placed there by his son, Li Shimin, who became the second emperor, Taizong, one of the greatest emperors in Chinese history. Combined military conquests and diplomatic maneuvers reduced threats from Central Asian tribes, extended the border, and brought neighboring states into a tributary system. Military victories in the Tarim Basin kept the Silk Road open, connecting Chang'an to Central Asia and areas far to the west. In the south, lucrative maritime trade routes from port cities such as Guangzhou connected with distant countries, and foreign merchants settled in China, encouraging a cosmopolitan culture. The Tang culture and social systems were observed and adapted by neighboring countries, most notably, Japan. Internally the Grand Canal linked the political heartland in Chang'an to the agricultural and economic centers in the eastern and southern parts of the empire. Xuanzang, a Chinese Buddhist monk, scholar, traveller, and translator who travelled to India on his own, and returned with, "over six hundred Mahayana and Hinayana texts, seven statues of the Buddha and more than a hundred sarira relics."

The prosperity of the early Tang dynasty was abetted by a centralized bureaucracy. The government was organized as "Three Departments and Six Ministries" to separately draft, review, and implement policies. These departments were run by royal family members and landed aristocrats, but as the dynasty wore on, were joined or replaced by scholar officials selected by imperial examinations, setting patterns for later dynasties.

Under the Tang "equal-field system" all land was owned by the Emperor and granted to each family according to household size. Men granted land were conscripted for military service for a fixed period each year, a military policy known as the "Fubing system". These policies stimulated a rapid growth in productivity and a significant army without much burden on the state treasury. By the dynasty's midpoint, however, standing armies had replaced conscription, and land was continuously falling into the hands of private owners and religious institutions granted exemptions.

The dynasty continued to flourish under the rule of Empress Wu Zetian, the only empress regnant in Chinese history, and reached its zenith during the long reign of Emperor Xuanzong, who oversaw an empire that stretched from the Pacific to the Aral Sea with at least 50 million people. There were vibrant artistic and cultural creations, including works of the greatest Chinese poets, Li Bai, and Du Fu.

At the zenith of prosperity of the empire, the An Lushan Rebellion from 755 to 763 was a watershed event. War, disease, and economic disruption devastated the population and drastically weakened the central imperial government. Upon suppression of the rebellion, regional military governors, known as Jiedushi, gained increasingly autonomous status. With loss of revenue from land tax, the central imperial government came to rely heavily on salt monopoly. Externally, former submissive states raided the empire and the vast border territories were lost for centuries. Nevertheless, civil society recovered and thrived amidst the weakened imperial bureaucracy.

In late Tang period, the empire was worn out by recurring revolts of regional warlords, while internally, as scholar-officials engaged in fierce factional strife, corrupted eunuchs amassed immense power. Catastrophically, the Huang Chao Rebellion, from 874 to 884, devastated the entire empire for a decade. The sack of the southern port Guangzhou in 879 was followed by the massacre of most of its inhabitants, especially the large foreign merchant enclaves. [48] [49] By 881, both capitals, Luoyang and Chang'an, fell successively. The reliance on ethnic Han and Turkic warlords in suppressing the rebellion increased their power and influence. Consequently, the fall of the dynasty following Zhu Wen's usurpation led to an era of division.

Five Dynasties and Ten Kingdoms (AD 907 – 960)

The period of political disunity between the Tang and the Song, known as the Five Dynasties and Ten Kingdoms period, lasted from 907 to 960. During this half-century, China was in all respects a multi-state system. Five regimes, namely, (Later) Liang, Tang, Jin, Han and Zhou, rapidly succeeded one another in control of the traditional Imperial heartland in northern China. Among the regimes, rulers of (Later) Tang, Jin and Han were sinicized Shatuo Turks, which ruled over the ethnic majority of Han Chinese. More stable and smaller regimes of mostly ethnic Han rulers coexisted in south and western China over the period, cumulatively constituted the "Ten Kingdoms".

Amidst political chaos in the north, the strategic Sixteen Prefectures (region along today's Great Wall) were ceded to the emerging Khitan Liao dynasty, which drastically weakened the defense of the China proper against northern nomadic empires. To the south, Vietnam gained lasting independence after being a Chinese prefecture for many centuries. With wars dominated in Northern China, there were mass southward migrations of population, which further enhanced the southward shift of cultural and economic centers in China. The era ended with the coup of Later Zhou general Zhao Kuangyin, and the establishment of the Song dynasty in 960, which eventually annihilated the remains of the "Ten Kingdoms" and reunified China.

Song, Liao, Jin, and Western Xia dynasties (AD 960 – 1279)

In 960, the Song dynasty was founded by Emperor Taizu, with its capital established in Kaifeng (also known as Bianjing). In 979, the Song dynasty reunified most of the China proper, while large swaths of the outer territories were occupied by sinicized nomadic empires. The Khitan Liao dynasty, which lasted from 907 to 1125, ruled over Manchuria, Mongolia, and parts of Northern China. Meanwhile, in what are now the north-western Chinese provinces of Gansu, Shaanxi, and Ningxia, the Tangut tribes founded the Western Xia dynasty from 1032 to 1227.

Aiming to recover the strategic Sixteen Prefectures lost in the previous dynasty, campaigns were launched against the Liao dynasty in the early Song period, which all ended in failure. Then in 1004, the Liao cavalry swept over the exposed North China Plain and reached the outskirts of Kaifeng, forcing the Song's submission and then agreement to the Chanyuan Treaty, which imposed heavy annual tributes from the Song treasury. The treaty was a significant reversal of Chinese dominance of the traditional tributary system. Yet the annual outflow of Song's silver to the Liao was paid back through the purchase of Chinese goods and products, which expanded the Song economy, and replenished its treasury. This dampened the incentive for the Song to further campaign against the Liao. Meanwhile, this cross-border trade and contact induced further sinicization within the Liao Empire, at the expense of its military might which was derived from its primitive nomadic lifestyle. Similar treaties and social-economical consequences occurred in Song's relations with the Jin dynasty.

Within the Liao Empire, the Jurchen tribes revolted against their overlords to establish the Jin dynasty in 1115. In 1125, the devastating Jin cataphract annihilated the Liao dynasty, while remnants of Liao court members fled to Central Asia to found the Qara Khitai Empire (Western Liao dynasty). Jin's invasion of the Song dynasty followed swiftly. In 1127, Kaifeng was sacked, a massive catastrophe known as the Jingkang Incident, ending the Northern Song dynasty. Later the entire north of China was conquered. The survived members of Song court regrouped in the new capital city of Hangzhou, and initiated the Southern Song dynasty, which ruled territories south of the Huai River. In the ensuing years, the territory and population of China were divided between the Song dynasty, the Jin dynasty and the Western Xia dynasty. The era ended with the Mongol conquest, as Western Xia fell in 1227, the Jin dynasty in 1234, and finally the Southern Song dynasty in 1279.

Despite its military weakness, the Song dynasty is widely considered to be the high point of classical Chinese civilization. The Song economy, facilitated by technology advancement, had reached a level of sophistication probably unseen in world history before its time. The population soared to over 100 million and the living standards of common people improved tremendously due to improvements in rice cultivation and the wide availability of coal for production. The capital cities of Kaifeng and subsequently Hangzhou were both the most populous cities in the world for their time, and encouraged vibrant civil societies unmatched by previous Chinese dynasties. Although land trading routes to the far west were blocked by nomadic empires, there were extensive maritime trade with neighboring states, which facilitated the use of Song coinage as the de facto currency of exchange. Giant wooden vessels equipped with compasses traveled throughout the China Seas and northern Indian Ocean. The concept of insurance was practised by merchants to hedge the risks of such long-haul maritime shipments. With prosperous economic activities, the historically first use of paper currency emerged in the western city of Chengdu, as a supplement to the existing copper coins.

The Song dynasty was considered to be the golden age of great advancements in science and technology of China, thanks to innovative scholar-officials such as Su Song (1020–1101) and Shen Kuo (1031–1095). Inventions such as the hydro-mechanical astronomical clock, the first continuous and endless power-transmitting chain, woodblock printing and paper money were all invented during the Song dynasty.

There was court intrigue between the political reformers and conservatives, led by the chancellors Wang Anshi and Sima Guang, respectively. By the mid-to-late 13th century, the Chinese had adopted the dogma of Neo-Confucian philosophy formulated by Zhu Xi. Enormous literary works were compiled during the Song dynasty, such as the historical work, the Zizhi Tongjian ("Comprehensive Mirror to Aid in Government"). The invention of movable-type printing further facilitated the spread of knowledge. Culture and the arts flourished, with grandiose artworks such as Along the River During the Qingming Festival et Eighteen Songs of a Nomad Flute, along with great Buddhist painters such as the prolific Lin Tinggui.

The Song dynasty was also a period of major innovation in the history of warfare. Gunpowder, while invented in the Tang dynasty, was first put into use in battlefields by the Song army, inspiring a succession of new firearms and siege engines designs. During the Southern Song dynasty, as its survival hinged decisively on guarding the Yangtze and Huai River against the cavalry forces from the north, the first standing navy in China was assembled in 1132, with its admiral's headquarters established at Dinghai. Paddle-wheel warships equipped with trebuchets could launch incendiary bombs made of gunpowder and lime, as recorded in Song's victory over the invading Jin forces at the Battle of Tangdao in the East China Sea, and the Battle of Caishi on the Yangtze River in 1161.

The advances in civilization during the Song dynasty came to an abrupt end following the devastating Mongol conquest, during which the population sharply dwindled, with a marked contraction in economy. Despite viciously halting Mongol advance for more than three decades, the Southern Song capital Hangzhou fell in 1276, followed by the final annihilation of the Song standing navy at the Battle of Yamen in 1279.

Yuan dynasty (AD 1271 – 1368)

The Yuan dynasty was formally proclaimed in 1271, when the Great Khan of Mongol, Kublai Khan, one of the grandsons of Genghis Khan, assumed the additional title of Emperor of China, and considered his inherited part of the Mongol Empire as a Chinese dynasty. In the preceding decades, the Mongols had conquered the Jin dynasty in Northern China, and the Southern Song dynasty fell in 1279 after a protracted and bloody war. The Mongol Yuan dynasty became the first conquest dynasty in Chinese history to rule the entire China proper and its population as an ethnic minority. The dynasty also directly controlled the Mongolian heartland and other regions, inheriting the largest share of territory of the divided Mongol Empire, which roughly coincided with the modern area of China and nearby regions in East Asia. Further expansion of the empire was halted after defeats in the invasions of Japan and Vietnam. Following the previous Jin dynasty, the capital of Yuan dynasty was established at Khanbaliq (also known as Dadu, modern-day Beijing). The Grand Canal was reconstructed to connect the remote capital city to economic hubs in southern part of China, setting the precedence and foundation where Beijing would largely remain as the capital of the successive regimes that unified China mainland.

After the peace treaty in 1304 that ended a series of Mongol civil wars, the emperors of the Yuan dynasty were upheld as the nominal Great Khan (Khagan) of the greater Mongol Empire over other Mongol Khanates, which nonetheless remained de facto autonomous. The era was known as Pax Mongolica, when much of the Asian continent was ruled by the Mongols. For the first and only time in history, the silk road was controlled entirely by a single state, facilitating the flow of people, trade, and cultural exchange. Network of roads and a postal system were established to connect the vast empire. Lucrative maritime trade, developed from the previous Song dynasty, continued to flourish, with Quanzhou and Hangzhou emerging as the largest ports in the world. Adventurous travelers from the far west, most notably the Venetian, Marco Polo, would have settled in China for decades. Upon his return, his detail travel record inspired generations of medieval Europeans with the splendors of the far East. The Yuan dynasty was the first ancient economy, where paper currency, known at the time as Jiaochao, was used as the predominant medium of exchange. Its unrestricted issuance in the late Yuan dynasty inflicted hyperinflation, which eventually brought the downfall of the dynasty.

While the Mongol rulers of the Yuan dynasty adopted substantially to Chinese culture, their sinicization was of lesser extent compared to earlier conquest dynasties in Chinese history. For preserving racial superiority as the conqueror and ruling class, traditional nomadic customs and heritage from the Mongolian steppe were held in high regard. On the other hand, the Mongol rulers also adopted flexibly to a variety of cultures from many advanced civilizations within the vast empire. Traditional social structure and culture in China underwent immense transform during the Mongol dominance. Large group of foreign migrants settled in China, who enjoyed elevated social status over the majority Han Chinese, while enriching Chinese culture with foreign elements. The class of scholar officials and intellectuals, traditional bearers of elite Chinese culture, lost substantial social status. This stimulated the development of culture of the common folks. There were prolific works in zaju variety shows and literary songs (sanqu), which were written in a distinctive poetry style known as qu. Novels of vernacular style gained unprecedented status and popularity.

Before the Mongol invasion, Chinese dynasties reported approximately 120 million inhabitants after the conquest had been completed in 1279, the 1300 census reported roughly 60 million people. [50] This major decline is not necessarily due only to Mongol killings. Scholars such as Frederick W. Mote argue that the wide drop in numbers reflects an administrative failure to record rather than an actual decrease others such as Timothy Brook argue that the Mongols created a system of enserfment among a huge portion of the Chinese populace, causing many to disappear from the census altogether other historians including William McNeill and David Morgan consider that plague was the main factor behind the demographic decline during this period. In the 14th century China suffered additional depredations from epidemics of plague, estimated to have killed 25 million people, 30% of the population of China. [51]

Throughout the Yuan dynasty, there was some general sentiment among the populace against the Mongol dominance. Yet rather than the nationalist cause, it was mainly strings of natural disasters and incompetent governance that triggered widespread peasant uprisings since the 1340s. After the massive naval engagement at Lake Poyang, Zhu Yuanzhang prevailed over other rebel forces in the south. He proclaimed himself emperor and founded the Ming dynasty in 1368. The same year his northern expedition army captured the capital Khanbaliq. The Yuan remnants fled back to Mongolia and sustained the regime. Other Mongol Khanates in Central Asia continued to exist after the fall of Yuan dynasty in China.

Ming dynasty (AD 1368 – 1644)

The Ming dynasty was founded by Zhu Yuanzhang in 1368, who proclaimed himself as the Hongwu Emperor. The capital was initially set at Nanjing, and was later moved to Beijing from Yongle Emperor's reign onward.

Urbanization increased as the population grew and as the division of labor grew more complex. Large urban centers, such as Nanjing and Beijing, also contributed to the growth of private industry. In particular, small-scale industries grew up, often specializing in paper, silk, cotton, and porcelain goods. For the most part, however, relatively small urban centers with markets proliferated around the country. Town markets mainly traded food, with some necessary manufactures such as pins or oil.

Despite the xenophobia and intellectual introspection characteristic of the increasingly popular new school of neo-Confucianism, China under the early Ming dynasty was not isolated. Foreign trade and other contacts with the outside world, particularly Japan, increased considerably. Chinese merchants explored all of the Indian Ocean, reaching East Africa with the voyages of Zheng He.

The Hongwu Emperor, being the only founder of a Chinese dynasty who was also of peasant origin, had laid the foundation of a state that relied fundamentally in agriculture. Commerce and trade, which flourished in the previous Song and Yuan dynasties, were less emphasized. Neo-feudal landholdings of the Song and Mongol periods were expropriated by the Ming rulers. Land estates were confiscated by the government, fragmented, and rented out. Private slavery was forbidden. Consequently, after the death of the Yongle Emperor, independent peasant landholders predominated in Chinese agriculture. These laws might have paved the way to removing the worst of the poverty during the previous regimes. Towards later era of the Ming dynasty, with declining government control, commerce, trade and private industries revived.

The dynasty had a strong and complex central government that unified and controlled the empire. The emperor's role became more autocratic, although Hongwu Emperor necessarily continued to use what he called the "Grand Secretariat" to assist with the immense paperwork of the bureaucracy, including memorials (petitions and recommendations to the throne), imperial edicts in reply, reports of various kinds, and tax records. It was this same bureaucracy that later prevented the Ming government from being able to adapt to changes in society, and eventually led to its decline.

The Yongle Emperor strenuously tried to extend China's influence beyond its borders by demanding other rulers send ambassadors to China to present tribute. A large navy was built, including four-masted ships displacing 1,500 tons. A standing army of 1 million troops was created. The Chinese armies conquered and occupied Vietnam for around 20 years, while the Chinese fleet sailed the China seas and the Indian Ocean, cruising as far as the east coast of Africa. The Chinese gained influence in eastern Moghulistan. Several maritime Asian nations sent envoys with tribute for the Chinese emperor. Domestically, the Grand Canal was expanded and became a stimulus to domestic trade. Over 100,000 tons of iron per year were produced. Many books were printed using movable type. The imperial palace in Beijing's Forbidden City reached its current splendor. It was also during these centuries that the potential of south China came to be fully exploited. New crops were widely cultivated and industries such as those producing porcelain and textiles flourished.

In 1449 Esen Tayisi led an Oirat Mongol invasion of northern China which culminated in the capture of the Zhengtong Emperor at Tumu. Since then, the Ming became on the defensive on the northern frontier, which led to the Ming Great Wall being built. Most of what remains of the Great Wall of China today was either built or repaired by the Ming. The brick and granite work was enlarged, the watchtowers were redesigned, and cannons were placed along its length.


4 Warren Cup


The Warren Cup, bought by the British Museum in 1999, is one of the finest pieces of Roman silver work in existence. It is also one of the most pornographic. Usually dated to the 1st century after the birth of Christ, the silver drinking vessel shows four figures in a heavily decorated room surrounded by musical instruments. These signs of luxury are not what catch the eye, however.

On one side a pair of youthful men (&ldquotwinks&rdquo) are shown making love while on the other a young man or boy lowers himself into the lap of his older, bearded lover (or &ldquodaddy&rdquo in modern parlance). As if to underline our own role as voyeurs a fifth figure can just be seen peeping at the copulating couples from around the edge of a door.

To show just how far tastes can change the Warren cup was refused entry into the United States in 1953 because the imagery on it was just too shocking.


Ancient China

If you are interested in Ancient Chinese art, you can look through sources in a particular area of your interest and find a starting point there. Further research and reading will be required if you pick your own topic. Je peux aider.

Major Journals abbreviated below

AAA Archives of Asian Art

BMFEA Bulletin of the Museum of Far Eastern Antiquities

HJAS Harvard Journal of Asiatic Studies

JAS Journal of Asian Studies

The headings below indicate various areas of concentration in the study of Ancient China

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