Jamestown

Jamestown

L'Angleterre a été relativement lente à commencer les colonies en Amérique du Nord, qui se tenait petite dans l'ombre du vaste empire espagnol. Plusieurs tentatives d'arrêt ont été faites au cours des années 1500, notamment celles de Sir Humphrey Gilbert et Sir Walter Raleigh. Aucune colonie n'a résulté de ces premières entreprises et l'intérêt généralisé pour la colonisation n'a commencé à se développer qu'après la défaite de l'Armada espagnole en 1588. L'humiliation de la puissance espagnole sur l'Atlantique a apporté une nouvelle confiance aux investisseurs et aux aventuriers anglais.

En 1606, le roi Jacques Ier partagea la Virginie* entre deux groupes de marchands anglais concurrents. Leurs chartes proclamaient leurs intentions de répandre le christianisme, mais en vérité, la motivation principale était l'attrait de l'or et de l'argent.

La Virginia Company of Plymouth a obtenu des droits sur la partie nord de la Virginie entre 38° et 45° de latitude nord. Ce groupe a fait une faible tentative d'établissement sur la rivière Kennebec dans ce qui allait devenir le Maine, mais la petite colonie n'a duré que quelques mois.

La Virginia Company de Londres, cependant, était mieux préparée à exercer ses droits sur les terres situées entre 34º et 40º de latitude nord, la partie sud de la Virginie. Le fait que les zones affrétées se chevauchent accorde une prime particulière à la vitesse. Sous le commandement du capitaine Christopher Newport, le groupe londonien envoya trois navires, le Godspeed, les Découverte et le Susan Constant. Partis en décembre 1606 et arrivant dans la baie de Chesapeake en mai de l'année suivante, les navires ont amené 144 colons mal préparés au Nouveau Monde.

Un site a été choisi sur une péninsule qui s'avançait dans une rivière. Prudemment, les dirigeants ont nommé à la fois la ville et la rivière pour leur bienfaiteur, James I. Moins prudemment, ils ont choisi une zone basse qui était sujette à une humidité élevée et à des hôtes de moustiques. L'emplacement isolé offrait cependant une position facilement défendable en cas d'attaque indienne.

Les débuts de Jamestown ont alterné entre un quasi-désastre et un faible succès. La difficulté principale était que la colonie avait besoin de soldats, d'artisans et d'agriculteurs, mais qu'elle était plutôt peuplée de messieurs suffisants et peu habitués au travail manuel. L'énergie a été gaspillée dans la recherche d'or et d'argent, lorsque la prudence a exigé la plantation des cultures.

Les conséquences de telles actions étaient graves. Plus d'un tiers des colons moururent au cours de l'hiver 1607-08, victimes du paludisme, de la fièvre typhoïde, du scorbut et de la dysenterie. La crise sanitaire a été aggravée par d'âpres querelles de leadership au sein de la communauté en déclin.

En 1608, le capitaine John Smith, un soldat, imposa sa volonté aux colons et organisa avec succès des efforts pour planter des cultures et construire des habitations convenables. Malheureusement pour tous, Smith retourna en Angleterre pour un traitement médical en 1609. En son absence, la colonie retourna à bon nombre de ses anciennes habitudes malheureuses.

Pendant ce temps, des changements se produisaient en Angleterre qui auraient un impact sur les colons de Jamestown. La London Company a été réorganisée et est devenue connue sous le nom de Virginia Company. Un nouveau gouverneur, Lord De La Warr, a été envoyé pour mettre en œuvre de nouveaux efforts pour peupler la petite colonie. La société a introduit le système headright, une série d'incitations à l'octroi de terres conçues pour attirer les colons en Virginie.

L'afflux prévu de nouveaux colons en 1609 ne s'est jamais matérialisé. Un navire a été perdu en mer et un autre a été retardé pendant des mois après s'être échoué. La maladie et une pénurie de nourriture ont accueilli ceux qui ont réussi à terminer le voyage. La stabilité fragile que Smith avait forgée au cours de l'année précédente s'est évaporée et a été remplacée par la tragique période de famine de 1609-10.

Le chef autochtone Powhatan, le père de Pocahontas, régnait sur une confédération lâche de tribus de son village de Werowocomoco, au nord de Jamestown sur la rivière York. Les relations entre les indigènes et les colons alternaient entre paix et guerre, mais un coup potentiellement fatal fut porté par les Indiens lors d'une attaque surprise en 1622.

Seule l'arrivée longtemps retardée du gouverneur De La Warr a stoppé l'évacuation complète de Jamestown. Le développement ultérieur d'une culture de rente, le tabac, commencerait à fournir une base économique dont la colonie avait grand besoin.

Les problèmes de profit de Jamestown ont incité la direction de Londres à libéraliser ses règles. Entre autres choses, les résidents de Virginie ont été autorisés à posséder des terres et à bénéficier d'un gouvernement représentatif. La Chambre des bourgeois se réunit pour la première fois en 1619. Son rôle quelque peu limité consistait à travailler avec le gouverneur et le conseil pour élaborer des lois pour la colonie.

Les conditions ont été encore améliorées par l'expédition d'une cargaison de femmes destinées à être les épouses des colons. L'importation et la vente des premiers esclaves africains allègent également la charge de travail.

Malgré ces améliorations, la colonie n'est pas un succès financier. La Virginia Company déclara faillite en 1622. Deux ans plus tard, la Couronne assuma le contrôle total de la colonie, faisant de Virginia la première des colonies royales.


*Terme alors appliqué à une grande partie de l'est de l'Amérique du Nord.
Voir le calendrier des guerres indiennes.


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