Photographie post-mortem

Photographie post-mortem


Le coût de la photographie :

La photographie au 19ème siècle était assez chère. Il s'appelait le 'daguerréotype'. Seule la classe élite pouvait se le permettre.

Ils ont été imprimés sur une plaque de cuivre argentée coûteuse. Ce processus le rendait coûteux et prenait également au moins une demi-heure à capturer.

Plus tard, il a été remplacé par du verre, du métal fin et du papier. Cela a entraîné une réduction du prix de la photographie et ainsi, de plus en plus de personnes ont embauché des photographes.

Mais encore, cela ne le rendait pas facilement accessible aux familles à faible revenu. Pour eux, la photographie était encore quelque chose qu'ils ne pouvaient pas se permettre régulièrement.


Photographie post-mortem - HISTOIRE

Photo de l'ère victorienne montrant une famille avec leur fille décédée

Par Adam Ethan Berner

Il existe une relation étrange et compliquée entre la photographie et la mort. Être en vie signifie être constamment en mouvement, être constamment en train de changer lorsque son cœur s'arrête et qu'on meurt. L'objectif de la caméra arrête cela, arrêtant la vie et la forçant à une immobilité surnaturelle. Et pourtant, la photographie commémore le sujet, devenant un témoignage des vies dans le cadre, les tenant à ce moment-là. L'image rend le sujet à la fois aussi immobile que la tombe et toujours vivant comme une mouche piégée dans l'ambre.

L'image ci-dessus a été prise au début de la photographie à l'époque victorienne et montre un couple plus âgé tenant entre eux un membre de la famille un peu moins vivant. De telles photos étaient en fait assez courantes à cette époque, lorsque la technologie de capture et de préservation des images est devenue plus abordable pour le public que les portraits faits à la main. Cette période a également été marquée par de graves taux de mortalité infantile et de maladie. L'intersection de la technologie et de la mort a conduit au développement de la photographie post-mortem, ou d'images centrées sur ou incluant des sujets décédés comme l'image ci-dessus, car le besoin d'immobilité des daguerréotypes s'est facilement adapté à l'immobilité du sujet décédé, et pour plusieurs familles de la classe moyenne il était tout à fait normal de prendre des photos de parents décédés dans des cercueils et sur les genoux. Bien que la prise de ces photos n'ait pas été un événement heureux, la pratique a fourni beaucoup de confort et de fermeture aux membres de la famille encore vivants des sujets.

Enterrement de Michael Fitzgibbons dans l'ancien cimetière de Paso Robles, 1901

La photographie post-mortem est devenue un moyen pour les familles de faire face à la mort de nourrissons et d'enfants, de se procurer un souvenir tangible de l'existence du défunt. Plus encore, cela a permis aux amis et à la famille du défunt de se souvenir de leurs proches tels qu'ils apparaissaient dans l'image au lieu d'imaginer les effets de la décomposition sur le corps. Alors que la pratique de la photographie post-mortem est beaucoup moins courante dans le monde moderne qu'elle ne l'était au 19ème siècle, des formes de celle-ci perdurent dans plusieurs religions, et quelques sites Web existent pour collecter les images d'enfants mort-nés sur les genoux de leurs parents.

Cependant, ces pratiques religieuses et ces sites Internet sont loin d'être la norme des attitudes modernes envers la mort et la photographie. Contrairement à la prolifération des images post-mortem à l'époque victorienne, les photos de cadavres sont aujourd'hui considérées comme taboues par beaucoup. Lorsque des photos des morts sont prises et montrées, le spectateur est fréquemment prévenu de leur présence. La photographie de cadavre est désormais tabou car l'image du cadavre est un rappel éternel de la perte de la personne de savoir et de comprendre qu'elle est et sera toujours partie. Lorsque les images du cadavre deviennent publiques, elles sont immanquablement saisissantes. Quel que soit leur contexte, quel que soit leur paysage, ils deviennent un rappel accablant de la mort, de la perte et une déclaration indéniable que cela s'est produit.

"Exécution de Saigon", 1968, par Eddie Adams. Archives photographiques Adams (Eddie), DBCAH di_05291. ©AP

Dans la plupart des cultures modernes, la photographie est devenue une sorte de défense contre la mort. Les services funéraires et les nécrologies présentent fréquemment des images des personnes commémorées à leur apogée, et des images de parents décédés ornent les murs et les tables d'innombrables maisons. Plutôt que de commémorer le moment de la mort, ces photos conservent des souvenirs de la vie un peu comme dans les représentations populaires de l'au-delà, les âmes au-delà de l'enveloppe mortelle apparaissent souvent entre la vingtaine et la cinquantaine, au lieu des corps desséchés et flétris qu'elles avaient à leur mort. de la vieillesse.

Dans son livre de 2008, Bibliothèque de poussière, le photographe David Maisel présente des images d'une collection de plus de 3000 canettes de cuivre, où les cendres des détenus des asiles dont les restes n'ont jamais été réclamés ont été conservées pendant des décennies. Les photos de Maisel, et celles d'autres artistes entreprenant des efforts similaires, parcourent les terrains sinueux et compliqués entre l'art et la mort. Les images de Bibliothèque de poussière capturent simultanément les vestiges de vies humaines qui étaient si près d'être effacées, mais en même temps les photos ne peuvent que capturer le fait que ces vies étaient sur le point d'être oubliées. Les photos les marquent par leur mort, par leur immobilité et par leur anonymat.

Bibliothèque de la poussière 1470 © David Maisel, 2005. Tirages pigmentaires d'archives de 64"x48". Images avec l'aimable autorisation de l'artiste et Edwynn Houk Gallery NY / Haines Gallery San Francisco

Bibliothèque de Dust Asylum 16 © David Maisel, 2005. Tirages pigmentaires d'archives de 64"x48". Images avec l'aimable autorisation de l'artiste et Edwynn Houk Gallery NY / Haines Gallery San Francisco

Quand je pense à mon grand-père, je vois la photo d'un jeune homme se reposant au bord d'une rivière, une forêt de cheveux noirs exposés sur sa poitrine torse nu, les revers de son pantalon moutarde délavé retroussé sur ses chevilles, et un petit talisman doré suspendu à son cou alors qu'il regarde le monde au-delà de l'objectif de l'appareil photo. Il m'est difficile de concilier ce moment d'existence avec les histoires qu'on m'a racontées sur le jeune homme grisonnant qui a combattu d'île en île dans le Pacifique, et qui a passé le reste de sa vie derrière un comptoir pour subvenir aux besoins de sa famille, longtemps après la nuit, tous les soirs de la semaine. Celui qui était là au bord de la rivière n'est plus présent, déjà tombé en poussière, mais quand je regarde la photo, cela devient un moment d'éternel présent qui se produit toujours, regardant toujours au loin alors que l'eau et le vent le frôlent.


Les myrtilles ostrobogues

Mémento Mori traduction….. Littéralement “Souviens-toi de mourir”

À aucun autre moment de l'histoire, les vivants n'ont été aussi préoccupés par les morts qu'à l'époque victorienne. C'est au cours de cette période que la photographie post mortem (également appelée portrait commémoratif, photographie de deuil ou souvenir mori ) a prospéré. La photographie post-mortem, la pratique consistant à photographier les personnes récemment décédées, était en fait une forme de photographie extrêmement répandue à l'époque victorienne. Plus de photographies de ce type ont été prises que de tout autre type de photographie pour la période.

Les portraits commémoratifs n'ont pas commencé avec la photographie, bien avant l'invention même des premiers chambre noire, des peintures du défunt se sont produites. Le clergé du XVIe siècle était souvent peint immédiatement après la mort, généralement assis ou couché dans son lit. Au début du XIXe siècle, il était d'usage de peindre les portraits de jeunes enfants riches qui étaient morts, illustrant généralement l'enfant vivant, mais avec un symbole quelconque pour indiquer la mort.

L'invention du daguerréotype, le premier procédé photographique commercialement pratique en 1839, a rendu le portrait beaucoup plus courant. Bien que la majorité ne puisse pas se permettre de commander un artiste pour capturer leur portrait, davantage pourraient se permettre de s'asseoir pour une séance photographique. Bien que, comme les peintures, le daguerréotype ne puisse être reproduit, il était beaucoup plus rapide que de s'asseoir pour un tableau, ne nécessitant que 10 à 15 minutes sous un éclairage intense. Le coût et le temps plus modérés ont offert aux Victoriens de la classe moyenne les moyens de commémorer leurs proches décédés.

Un daguerréotype était très décoratif. L'image de la photo est sur une feuille de cuivre recouverte d'argent qui est attachée à une feuille de verre par un cadre décoratif en laiton en forme de feuille. Ces photographies ont offert aux familles un souvenir précieux pour se souvenir de leurs proches perdus. Ils ont servi à préserver l'image du défunt d'une manière qui n'était pas disponible auparavant pour la majorité des Victoriens. La plupart des gens de cette période n'ont jamais eu de portrait peint, ni même de photographie prise, de toute leur vie. Bien que plus abordable qu'un portrait peint sur commande, à 5,00 $ pour un daguerréotype, c'était quand même plus d'une semaine de salaire pour la plupart des gens. Dans la plupart des cas, une photographie post mortem peut être la seule image du défunt que la famille déjà avais. Les photographies post mortem de nourrissons et de jeunes enfants sont particulièrement courantes. Les taux de mortalité infantile de l'ère victorienne étaient extrêmement élevés, et surtout dans le cas des très jeunes enfants, la plupart des familles n'auraient jamais eu d'image pour se souvenir de leur enfant perdu, sans ces portraits commémoratifs.

1854 a vu l'avancement de la photographie des ambrotypes colorés, de minces images négatives sur verre faites pour apparaître comme un positif en les montrant sur un fond noir. Ambrotypes vendus à moins de la moitié du prix d'un daguerréotype. Les ferrotypes, introduits en 1856 et faits de fer noir fin, étaient encore moins chers. Vendus pour un sou ou moins, les ferrotypes ont rendu la photographie universellement disponible. Avec une plus grande demande pour leur travail, les photographes post-mortem ont commencé à expérimenter en «améliorant» l'effet de la vie dans les portraits commémoratifs. . Une teinte rosée pourrait même être ajoutée plus tard sur les joues du cadavre sur un ferrotype. Fait intéressant, à mesure que les coûts liés à la photographie elle-même diminuaient, le prix d'une photographie post mortem augmentait en fait, indiquant sa valeur et sa popularité continue.

Les premières photographies post-mortem sont généralement des gros plans du visage ou des photos du corps entier, et incluent rarement un cercueil. Le sujet était souvent représenté comme endormi, mais une autre pratique populaire consistait à arranger le sujet pour qu'il apparaisse plus réaliste, notamment en soutenant ou en attachant le cadavre en position debout, ou en soutenant le cadavre sur les corps d'autres membres de la famille dans le portrait. Les enfants étaient souvent montrés allongés sur un canapé ou dans un lit, souvent avec un jouet préféré. Il était courant de photographier de très jeunes enfants avec un membre de la famille, souvent la mère, mais souvent avec des frères et sœurs plus âgés. Les adultes étaient plus souvent posés sur des chaises ou même contreventés et attachés à des cadres spécialement conçus.

En 1859, un nouveau procédé photographique, produisant le carte de visite ou CDV s'était généralisé. Le CDV était une petite photographie, généralement constituée d'un tirage à l'albumine - une photographie en papier mince montée sur une carte en papier plus épais. Avec un CDV, plusieurs tirages pouvaient être réalisés à partir d'un seul négatif, ce qui signifiait que des copies de la photographie post mortem pouvaient être envoyées par la poste à des proches. Les familles survivantes étaient fières de ces images suspendues chez elles, envoyant des copies à des amis et des parents (qui n'avaient peut-être jamais vu le défunt avant le décès), les portant comme médaillons ou comme miroirs de poche.

Carte De Visite Guerre Civile

Au début des années 1870, carte de visite ont été complètement renversés par des « cartes d'armoires », qui étaient aussi généralement des tirages à l'albumine, mais plus grands, montés sur des dos en carton mesurant 4½ pouces sur 6½ pouces.

La pratique officielle de la photographie post mortem a commencé à s'estomper au début du XXe siècle. Kodak a introduit l'appareil photo Brownie et la photographie « instantanée » est devenue un phénomène de masse. Les photos sont devenues plus courantes et beaucoup moins considérées comme des œuvres d'art. La mort est également devenue plus clairsemée, à mesure que les soins de santé et les connaissances médicales gagnaient du terrain. Plutôt que d'embrasser la mortalité, la société a commencé à éviter tout rappel de celle-ci. Jusqu'à cette époque, la plupart des funérailles avaient lieu à la maison, dans le salon ou « salle de la mort ». Alors que de plus en plus de funérailles ont commencé à avoir lieu dans les nouveaux salons funéraires, le salon de la maison est devenu le « salon » et, en 1910, le Ladies Home Journal a déclaré que la « salle de mort » était un terme du passé.


Images de la mort

Lorsque la photographie était nouvelle, elle était souvent utilisée pour préserver les cadavres via leurs images. Une leçon de choses.

La photographie doit une grande partie de son épanouissement précoce à la mort. Pas dans les images illustrant les séquelles de crimes violents ou d'accidents du travail. Au lieu de cela, à travers des images calmes utilisées pour réconforter des amis et des parents en deuil. Ces photographies post-mortem, comme on les appelle, étaient populaires du milieu du XIXe au début du XXe siècle, assez courantes pour orner les cheminées. Beaucoup peuvent être consultés à nouveau sur des ressources en ligne comme les archives de Thanatos.

Les historiens estiment qu'au cours des années 1840, la première décennie du médium, alors que le choléra balayait la Grande-Bretagne et l'Amérique, les photographes ont enregistré les décès et les mariages dans un rapport de trois à un. Les pratiquants en herbe avaient à peine appris à manipuler les machines encombrantes et les produits chimiques explosifs avant qu'on ne leur demande de prendre des ressemblances avec les morts : plier les membres sans vie dans des poses naturelles et masquer les signes révélateurs de la maladie, se précipitant contre la rigidité cadavérique.

Beaucoup de gens trouvent les photos des morts effrayantes ou morbides. Pas de doute, les photographies post mortem sont des images tristes. Ils capturent les ravages de la maladie. Ils représentent des parents en deuil. Ils montrent des épouses caressant les visages de maris perdus, juste pour avoir une dernière chance d'être tendres envers eux. Et ils représentent des enfants d'une beauté insupportable, posés comme s'ils dormaient, entourés des jouets avec lesquels ils jouaient de leur vie. Mais aujourd'hui, la douleur de ces images est ailleurs : à traiter les images des morts comme des obscénités plutôt que comme des memento mori.

La photographie a étendu les traditions séculaires des masques mortuaires et des peintures mortuaires, qui commémorent les morts en les fixant dans une illusion de vie. Mais par rapport à ces supports antérieurs, les photographies possédaient une vraisemblance presque magique. « Ce n'est pas seulement la ressemblance qui est précieuse », a écrit Elizabeth Barrett Browning à propos d'un portrait post mortem, « mais l'association et le sentiment de proximité impliqués dans la chose. l'ombre même de la personne couchée là est fixée à jamais ! Pour beaucoup, se procurer une photo post mortem a dû ressembler à un rituel funéraire, une façon de permettre aux morts de devenir complètement morts. Mais cette nouvelle invention avait aussi quelque chose de résurrectionnel. Il animait un corps, étonnait le spectateur à chaque fois qu'il le contemplait.

Au cours des années 1840 et au début des années 1850, une photo post mortem aurait probablement été le premier et le seul portrait de quelqu'un. À 2 $ chacune (environ 60 $ aujourd'hui), les photographies étaient coûteuses, et dans les vastes étendues américaines, les studios étaient à des kilomètres de la plupart des ménages. Mais la mort change les choses. Des gens qui n'avaient jamais pensé au médium s'y sont tournés maintenant en désespoir de cause. Des décennies plus tard, dans des revues spécialisées comme Le photographe de Philadelphie, des praticiens chevronnés ont écrit sur la façon dont les parents arrivaient à leur porte avec des enfants mort-nés, à qui ils n'avaient même pas donné de nom. « Pouvez-vous photographier cette?" a imploré une jeune mère, ouvrant un panier en bois pour révéler « un petit visage comme de la cire ».

Presque toutes les photographies post mortem de cette période sont des daguerréotypes. Mode de photographie dominant pendant ses 15 premières années, le daguerréotype a été rendu sur une feuille de cuivre brunie pour ressembler à un miroir. Tenu à l'angle droit, une veuve en deuil aurait vu son image se confondre avec celle de son mari, une réunion saisissante après la mort. Les daguerréotypes ont été produits comme des objets tridimensionnels, destinés à la main autant qu'à l'œil. Ils étaient présentés dans de petits étuis en cuir ou en ébène, ouverts par une poignée délicate. A l'intérieur, l'image était blottie dans du velours. Tels de minuscules reliquaires, les daguerréotypes conservaient l'image de l'être aimé. Ils gardaient aussi d'autres choses, comme une boucle de soie de bébé ou un morceau de ruban de fille.

De nombreuses photos post mortem montrent des parents berçant leurs enfants ou des épouses aux côtés de leurs maris décédés. Le cadavre figure en bonne place, mais il en va de même des expressions brisées de ceux qui restent. Un nombre surprenant de pères apparaît - à cette époque, les hommes pouvaient admettre ouvertement leur chagrin. Il y a des parents si jeunes qu'ils ressemblent à des enfants eux-mêmes. De nombreux sujets font des tentatives tremblantes pour se calmer.

Les rituels aident les vivants à surmonter le désir de mourir avec les morts. En tant que rituel, la photographie post mortem a aidé à contrôler le chagrin. En pressant les sujets d'exécuter des poses et des gestes spécifiques, les photos de la mort ont aidé les vivants à extérioriser la perte personnelle. Les visages de nombreuses personnes en deuil témoignent de la lutte. Comment interpréter autrement un daguerréotype d'une mère allongée à côté de son enfant ?

Les archives de Thanatos / Jack Mord

Les archives de Thanatos / Jack Mord

De nombreuses photographies des années 1840 et 50 représentent un cadavre posé dans un semblant de sommeil. La convention donne l'impression que la mort est facile et douce - un repos du travail. « Il y a un calme céleste en elle », a fait remarquer l'auteure anglaise Mary Russell Mitford à propos de la distribution de son père en 1842. Mais cette vanité a une arrière-pensée : faire croire au spectateur que la mort est dormir, pas de métaphore à ce sujet. Considérez l'image ci-dessus, d'un garçon qui ne porte aucune trace de pourriture dans son visage rond et pulpeux. Et pourtant, pour chaque photo comme celle-ci, il en existe une douzaine d'autres dans lesquelles le réalisme irrépressible de la photographie expose la mascarade, sous forme de boutons de fièvre ou d'yeux enfoncés. De telles images mélangent le confort avec une sorte de cruauté.

Les daguerréotypes post mortem sont profondément intimes. Ils rapprochent le spectateur suffisamment du visage des morts pour voir les longs cils d'un garçon ou les taches de rousseur d'une fille. Beaucoup ont été emmenés à la maison. Pas d'accessoires ici : ce sont les chaises sur lesquelles les morts s'asseyaient autrefois, les jouets que tenaient leurs corps vivants. C'est surtout dans ces daguerréotypes que l'on découvre ce que le critique français Roland Barthes appelait le « punctum » d'une photographie : l'élément accidentel qui « blesse » le spectateur par son caractère poignant. Dans un daguerréotype intitulé « Our Darling », par exemple, l'humble détail des ongles sales de la fille révèle la vérité de chaque photographie post-mortem : la vie que les morts ont laissée derrière eux.

À partir de 1851, la daguerréotypie a cédé la place au procédé au collodion humide, qui a rendu la photographie moins chère, plus rapide et reproductible. Le médium a gagné en popularité et le marché de la photographie post-mortem s'est développé. Comme il l'a fait, les aspirations pour les photos post-mortem ont également augmenté. Dans les années 1860, les photos de la mort ont commencé à tenter explicitement d'animer le cadavre. Des cadavres sont assis sur des chaises, posés en train de jouer ou de lire. Dans une typographie frappante datée de 1859, un jeune garçon est perché sur un siège, les yeux ouverts, tenant un hochet. Un examen attentif révèle une ride sur le côté gauche de la toile de fond : un indice que quelqu'un, très probablement l'assistant du photographe, soutient l'enfant. Dans une carte de cabinet des années 1890, une jeune fille tient un jouet dans une main et une poupée dans l'autre. Parents et photographes se livrent à un jeu nostalgique de faire semblant. Mais les enfants morts refusent de jouer le jeu, semblant plus inanimés, en quelque sorte, que leurs jouets.

Ce glissement vers la sentimentalité, même grotesque, coïncide avec un profond changement dans les attitudes occidentales envers la mort. Les années 1870 ont vu l'avènement d'un bouleversement religieux en Amérique et en Europe occidentale. Les arguments traditionnels sur l'immortalité n'avaient pas le poids qu'ils avaient quelques décennies plus tôt, en particulier parmi les classes moyennes et supérieures. Les récits de décès au cours de cette période n'exprimaient plus la piété et la ferveur spirituelle des temps anciens.

Il n'est donc pas étonnant que l'effort pour apprivoiser et embellir la mort dans les daguerréotypes se soit effondré à la fin du XIXe siècle. A sa place, une confusion d'approches est apparue. Certaines photos post-mortem représentaient encore des images paisibles et domestiques des morts. Mais les visages sur ces images sont pour la plupart d'Amérique latine, d'Europe de l'Est et de la classe ouvrière. C'était peut-être un signe que ces groupes possédaient une foi plus profonde en Dieu ou en la photographie.

Pendant ce temps, les membres de la classe moyenne blanche ont commencé à se procurer des photos d'eux-mêmes en deuil, aucun cadavre en vue. Beaucoup de ces sujets sont des femmes, vêtues de crêpe noir. Ils pleurent dans des mouchoirs ou tournent le dos à la caméra. Le stoïcisme antérieur de la photographie fait place à la performance du deuil, comme si le mélodrame supplantait la foi. D'autres photographies de deuil mettent en avant l'acte du souvenir. Les personnes endeuillées se tiennent ou s'assoient à côté de portraits de morts, rappelant le commentaire de l'anthropologue Nigel Clark selon lequel à une époque d'incrédulité, la mort n'a d'autre issue que la mémoire.

Les archives de Thanatos / Jack Mord

Les archives de Thanatos / Jack Mord

À partir des années 1890, la photographie post mortem s'oriente vers l'inhumation. Ici, pas de prétention à la vie : juste la mort, plate et absolue, marquée par des cercueils et des cimetières et une communauté qui continue. Reproduites sur des cartes postales, ces images ont voyagé chez des amis et des parents éloignés. Ils sont devenus vulnérables au cachet du facteur et à d'autres profanations. La photographie post mortem était passée d'un objet quasi sacré à une formalité, une obligation sociale. Au milieu des années 1920, il a disparu de la vue du public, vaincu par Kodak et son heureuse promotion de la photographie instantanée. Sous la nouvelle joie vivante de la photographie, cependant, la peur de la mort couvait tranquillement. Les rappels photographiques de celui-ci ont commencé à être jugés obscènes.

De temps en temps, la photographie post mortem connaît une brève résurgence. L'organisation Now I Lay Me Down to Sleep, par exemple, recrute des photographes bénévoles pour prendre des photos d'enfants mort-nés ou morts pour des parents en deuil. Et il y a quelques années, c'était une tendance chez les adolescents et les 20 ans et plus de prendre des selfies lors des funérailles. «Caskies», les ont-ils inventés. Ces tendances ne sont guère devenues courantes, suscitant plus de reproches que d'approbations.

Les morts aident les vivants à affronter ce qui les attend. En échange, les vivants doivent traduire la vie des morts dans l'histoire. Ils peuvent trouver une myriade de façons de le faire, de la visite des tombes à la rédaction de la biographie de quelqu'un. Mais la photographie est devenue si banale que les images de la mort ont perdu la plupart de leur sens originel.

De nombreuses photographies post mortem sont difficiles à regarder. Ils sont trop graphiques ou trop désespérés dans leurs tentatives de simuler la vie. Mais d'autres offrent un lien presque viscéral avec le passé. En visitant les archives de Thanatos, je m'attarde sur les visages des personnes en deuil, me souvenant de ce que cela fait de perdre quelqu'un que vous aimez. J'apprends les noms des morts avant moi : Odie, Sulisse, Viola. Je découvre les manières étranges dont les gens meurent (fièvre cérébrale, ingestion accidentelle de poison de coyote) et les manières bien trop familières dont ils le font (cancer, coup de feu accidentel). Et je m'abandonne à mes propres peurs de mourir. Je vois, comme dans un palimpseste, ma disparition dans ces portraits d'inconnus, et je reconnais que la mortalité nous relie tous.


La photographie de la mort a rendu les coups de pied dans le seau paisibles

La mort est rarement jolie. Mais si vous regardez la photographie de mort victorienne, cette réalité est complètement effacée. Les photos sont en fait assez belles. Et cela a été absolument fait exprès.

Toutes les familles n'ont pas demandé à ce que leurs proches décédés aient l'air d'être encore en vie, avec des cuillères ouvrant les yeux. Selon le Clara Barton Museum, l'un des styles de photographie de la mort les plus populaires consistait à donner l'impression que le sujet faisait une bonne sieste. Connue sous le nom de « Le dernier sommeil », cette pose a réconforté les vivants de diverses manières.

Premièrement, cela donnait l'impression que le cadavre n'était pas vraiment mort et pouvait se réveiller à tout moment pour les rejoindre dans la vie. Et comme les zombies n'étaient pas encore une chose, cette pensée n'aurait pas été effrayante. Deuxièmement, la pose reposante a permis aux parents en particulier de croire que leur enfant était passé heureux dans un autre royaume charmant et paisible. Enfin, un historien pense que cela a probablement rassuré les vivants, qui venaient peut-être de voir quelqu'un subir une mort vraiment horrible, qu'en réalité « l'acte final de mourir est aussi simple et indolore que de s'endormir - et pratiquement, nous mourons tous quotidiennement, sans le sachant, quand nous allons dormir pour la nuit." Voir? Pas besoin de s'inquiéter de la réalité terrifiante existentielle que vous allez mourir. Vous le faites pratiquement tous les soirs, et c'est bien. Besoin d'une preuve ? Voici une photo d'un beau cadavre paisible.


Alejandro Amenábar, réalisateur du film internationalement connu et acclamé Les autres s'est vu confier la présentation du livre. Sa contribution est loin d'être anodine, car c'est précisément ce travail qui a d'abord inspiré Carlos Areces pour commencer cette collection unique.

Dans son introduction, le réalisateur révèle ce qu'a été pour lui la découverte du thème de la mort, et comment cela l'a influencé au cours de ses productions.

Regarder dans les yeux du mort ne me fait plus peur.

Lire l'introduction

Très jeune, lors d'un enterrement, mon père m'a encouragé à m'approcher du cercueil pour voir le visage du défunt. Je suppose qu'il essayait de me faire accepter la mort comme une chose naturelle, mais cela a eu l'effet inverse. Cette vision m'a donné des frissons et a contribué à alimenter encore plus mes peurs d'enfant.

Pendant de nombreuses années, la mort a été pour moi un tabou mental et visuel, un gouffre dont je n'aurais jamais osé approcher, sauf dans le monde de la fiction. Le cinéma et la littérature, ce refuge où les choses horribles ne se produisent pas vraiment, m'ont permis de jouer avec les fantômes et les morts. Et c'est justement en écrivant des films que j'ai appris à exorciser tous ces démons, essentiellement parce que le cinéma m'obligeait à réfléchir sereinement sur eux et à les remettre à leur place. Au milieu de cette réflexion et de cette recherche, un album mortuaire a éveillé ma curiosité et a fini par être une partie importante de l'intrigue de

Les Autres, une métaphore parfaite pour parler des morts qui vivent, ou peut-être le contraire…

Carlos Areces a fait une compilation complète et, d'une certaine manière, j'ai l'impression qu'avec ce livre se termine un cycle commençant par l'élaboration de ce film. C'était un plaisir de pouvoir lui fournir la photo sur laquelle nous, trois amis, nous sommes « faufilés » parmi les défunts, riant de nous-mêmes, mais surtout, riant de la mort. Enfin, le vœu de mon père s'est réalisé : regarder dans les yeux des morts ne me fait plus peur.

VIRGINIE DE LA CRUZ LICHET

AUTEUR

Virginia de la Cruz Lichet (Chartres, 1978) est professeur titulaire à l'Université de Lorraine et membre du Centre de recherche Ecritures (Université de Lorraine, France). Considérée comme la principale experte européenne en photographie post-mortem, elle est titulaire d'un doctorat en histoire de l'art de l'Université Complutense de Madrid (2010) et sa thèse s'intitule Portraits photographiques post-mortem en Galice : 19e et 20e siècles. Ses recherches portent sur le rôle de l'art et de la photographie dans les processus de deuil et de culte de la mémoire, tant à travers la photographie des défunts —du XIXe siècle à nos jours— qu'à travers l'art plus contemporain. Certaines de ses publications les plus importantes incluent : Portraits and death (Madrid : Temporae, 2013) Imatges de mort et Photographic representations of the death ritual (Valencia : Museu Valencià d'Etnología, 2017.)

CARLOS ARECES

COLLECTOR – EDITEUR

L'acteur Carlos Areces est un collectionneur passionné de bandes dessinées, de livres, d'albums, de jouets et de photographies d'époque (post mortem notamment). Depuis plus de 16 ans, il les recherche dans les vieux marchés, les antiquaires, les maisons de ventes et les sites Internet, en Europe, aux USA et partout où ils se trouvent. Fasciné par la beauté de ces images anciennes et la grande quantité d'émotions qu'elles suscitent, son incroyable collection est reproduite dans son intégralité dans ce livre, et constitue une preuve visuelle de ce qui est considéré comme l'âge d'or de cette pratique, approximativement à partir du milieu de du XIXe siècle à la première moitié du XXe siècle.

Lire le prologue

J'ai toujours été attiré par la photographie ancienne. Dans ma collection, (dés)organisée en dizaines de cartons, il y a deux thèmes principaux : la photographie de communion avant la guerre civile espagnole et la photographie post-mortem. Je suis habitué à la plupart des gens, quand ils viennent chez moi et voient mes photos de communion, essayant en vain de cacher un rictus de rejet. Il y a quelque chose dans ces vitrines d'un passé sépia, dans les visages sérieux des enfants et leurs tissus brodés, qui leur semble sinistre et se rapporte à l'esthétique de l'horreur victorienne, à la finitude de la vie et à la peur qu'inculque la religiosité rigide. « Eh bien, attendez de voir mon autre collection. » je leur dis.

La photographie post-mortem était une pratique courante du milieu du XIXe siècle jusqu'au premier tiers du XXe siècle, même si elle a continué pendant plusieurs décennies après cela. J'ai découvert son existence grâce au film Les Autres d'Alejandro Amenábar. "La mort d'un être cher peut amener les gens à faire les choses les plus étranges.", a répondu l'énigmatique Mme Mills à Grace perturbée en voyant un album de "personnes endormies". Jusque-là, comme Grace, je n'avais jamais imaginé que les proches d'un défunt voudraient garder un souvenir aussi macabre. Je me trompais complètement. Ce que mes yeux sont devenus macabre n'était rien d'autre qu'une démonstration d'affection infinie, le besoin de réaffirmer l'empreinte de vie d'un être cher, le souhait de renforcer la mémoire de quelqu'un qu'ils aimaient. De notre point de vue moderne, c'est difficile à comprendre.

Nous avons des moyens technologiques qui nous permettent de stocker physiquement un instant donné. Nous avons du mal à nous mettre à la place de ces parents de la fin du XIXe siècle qui voulaient garder un souvenir de leur enfant qui n'avait jamais été photographié de son vivant, quitte à retarder l'enterrement jusqu'à ce que le photographe soit disponible pour le faire. Il faut aussi noter que la mort est beaucoup moins courante et visible dans notre société qu'à l'époque : l'espérance de vie était plus faible, la mortalité infantile était beaucoup plus élevée et le contact avec les défunts était une réalité quotidienne : la veillée était à la maison, les enfants posaient avec eux , les voisines les ont habillées et tout le village est venu les toucher et les embrasser une dernière fois.

Considérant que la mort fait inévitablement partie de notre cycle de vie, cette normalisation a du sens. Pourtant, de nos jours, nous cachons la mort, nous prétendons qu'elle n'existe pas. Nous considérons cela de mauvais goût. Le cinéma a contribué à notre perception de celui-ci comme quelque chose de terrible et d'étranger à notre expérience, appliqué uniquement à titre de punition : le méchant meurt, le gentil survit.

C'était mon cas. Quand mon père est mort, la première chose que j'ai demandée était de tenir la veillée avec le cercueil fermé. En fait, je l'avais déjà vu mort.

A peine une demi-heure après son père. C'était quelqu'un de beaucoup plus petit et aux traits cendrés qui avait l'air d'avoir toujours été inanimé. Je me demande si ces parents du 19e siècle qui commandaient parfois des photos post-mortem avaient le même sentiment.

J'ai refusé de le revoir comme ça. Et j'éviterai, autant que possible, de voir sans vie quelqu'un que j'ai aimé. Peut-être à cause de ma sensibilité à la génération de Sesame Street, j'ai du mal à intégrer la mort dans mon monde comme quelque chose de normal et d'acceptable. However, that doesn’t stop me from being able to appreciate the extreme and particular beauty of post-mortem photography. Bit by bit, by means of flea markets and sales pages, I have managed to compile this peculiar collection presented in, as far as I’m concerned, the best edition there has ever been for a book of these characteristics. I hope that you find, as I have, a fas cinating universe complex and shocking yet frankly beautiful.


Final words:

Next time, it would not be hard for you to spot post mortem photography. As upon the close look up, you’ll catch the details like:

  • Mother posing for the child
  • A stand supports the subject
  • Swelled or discolored image

This post mortem photography gives cold creeps, even to visualize. Still, this practice multi-served — it extended the traditional mourning practice to sink the deceased was actually gone and at the same time recreate what wasn’t possible in reality. The multipurpose nature gave people a chance for proper grieving before proceeding directly with a funeral.

I just wonder the level of courage the family would have mustered to go for such a practice which is leaving me with nothing but goosebumps. But at least, the act did offer psychological benefits to the practitioners later.


The Truth About Victorian Post-Mortem Photographs

The internet is filled with sites that claim to show photographs from the 1800s of people who have already died. This genre of photography is referred to as post-mortem photography and is a very sought after form of collectible. The thing that makes these photographs so precious is that they aren’t like scientific photos of corpses. Instead, these photos are staged, with the deceased sometimes placed with their favorite objects or propped up in a chair – almost as if they were still alive. The problem is that many of these so-called post-mortem photographs are simply regular Victorian photography featuring subjects who were very much alive when the photos were taken.

Warning: some may find some of the photographs below disturbing.

The Great Myth of Post-Mortem Photography

The tales surrounding post-mortem photographs are that the families were so distraught after the death of a loved one that they tried to recreate what was no longer possible: a tender embrace enjoyed by both mother and child or a little girl playing amongst her dolls. This might sound creepy today, but back then many people had never had their photos taken.

It meant that if you died before your first photo then your family might try to posthumously preserve your likeness through photography. This was especially true for children as many didn’t make it to adulthood and their small bodies were easily moveable.

The swelling and discoloration that often sets in after death meant that most deceased subjects would never look like “normal” even in a blurry black and white photo. Keep this in mind when presented with an “authentic” post-mortem photo where the subject appears almost as if alive. Chances are they probably were alive at the time of the photo!

What About Posing Stands?

The other myths about post-mortem photography involve the slow exposure times. Sometimes photographers of the era used posing stands to keep the subject from moving during the long (30 seconds or so) exposure time. Sometimes these stands would peek out from behind the person.

It is wrong to presume that the use of a stand means the subject is deceased. On the contrary, the stands, while made from metal, were not counterweighted enough to support the full weight of a body. This means that the use of a posing stand often proves that the subject was alive when the photo was snapped.

Another common misconception is that a child propped up with the help of an adult just out of shot are also post-mortem photos. In reality, mothers often held their (live) babies in covert poses during the shoots so that the main focus of the subject was not diluted by the presence of another person in the finished product. This style of photography is also highly collectible, but is known as hidden mother photography.

How Were the Dead Actually Posed?

Most people who were photographed after death were not posed in an elaborate way. Many were photographed in their coffins or their deathbeds, laid out with flowers or other grave goods that make it obvious they are dead. Often the goal was not to make them seem alive, but to simply document the subject in their current state (and before advanced decomposition set in).

Remember, during this time a family had a limited run before decay took over the corpse since modern embalming techniques weren’t commonly used until well into the 20th century. Even then they were not cheap and not every family chose this route.

The traditional mourning practice in parts of Europe was to hold a wake for the deceased, usually for several days, to make sure they were really dead. This also gave the family a chance to grieve their loss and for people near and far to make their way to them before the funeral.

Most families would have held the wake in their parlors. The living room is rumored to have gotten that name in the 20th century when people stopped displaying their dead in the front room and began using funeral homes instead. For many families, post-mortem photos were simply an extension of this mourning practice, not a way to pretend their loved ones were still alive.

If you have doubt about a photo that is labeled as post-mortem, look carefully at the details. Is there swelling or are there other signs of death present? Is there a mother posing the child? Is there a stand keeping the person’s head in place? The simple truth is that most Victorian post-mortem photographs are easily identifiable as such.


Post Mortem Photography – Immortalizing the Dead

During the Victorian era, post-mortem photography – or photographing the dead – was a normal part of the American and European cultures. These Victorian death photos assist with the grieving process. They also served to document what a deceased loved one looked like at a time when photography was not as commonplace. In other words, a death photo of a baby or parent may be the only image from which to remember a person.

Baby_in_Casket_in_Keene_New_Hampshire

Post mortem photography of a baby in a casket circa 1900, New Hampshire. Wikimedia Commons, public domain.

When Did Post Mortem Photography First Appear

Daguerreotype photography first became commercially available in 1839. The invention of the daguerreotype enabled families to pose bodies and snap memorabilia. In some cases, these were the only photographs that contained the entire family. However, this type of photography was very expensive, as it involved very detailed images on polished silver.

Dan Meinwald from his article “Memento Mori: Death and Photography in Nineteenth-Century America” explain the significance of post mortem photography:

The making of a portrait photograph was a memorable occasion. The results had an importance for their subjects that would diminish in the twentieth century, after photography had ceased to be a novelty. A portrait photograph was an expression of identity and of individual worth.[…]A postmortem photograph, which represented the loss of an individual, had a value beyond that of an ordinary portrait.

Why Photograph the Dead?

The purpose of post-mortem photography was for survivors to have a “last look” at family members and loved ones who died. The creation of death masks taken directly from the face of a corpse was another way to memorialize the dead. Although the photos may seem creepy and disturbing, they help families grieve and remember those who had passed away. In some ways, these photos were also a tribute to the dead. Another important thing to consider is the high infant mortality rate of these earlier eras. It would not be uncommon for families to have babies or young children die from an illness. These post-mortem photos often served as the only documentation those families ever had of the lives of these loved ones. However, it wasn’t just the young that were photographed adults and the elderly were also captured in many of these photographs.

How Photographers Took the Photos

Post-mortem photography involved many different techniques and styles. The most simple is of a body lying in a natural sleeping position, such as in a crib or on a bed. Sometimes family members held up the bodies or even propped them up in a chair. In some cases, they placed the bodies in coffins and photographed them either upright or laying down. Photographers sometimes portrayed the decedent as alive in the photos. Sometimes they appeared asleep. There were also various contraptions that incorporated clamps and wires that prop the body in an upright position for photographs. Sometimes these photos were of a single subject sometimes they consisted of entire families who died together.

The thought of post-mortem photography in today’s world may seem unconventional or morbid because photography is a normal part of everyday life. We live in a different world now where everyone has been photographed or filmed at some point in their life. A grieving family member can simply look at a Facebook page or photo album if they want to reminisce a loved one.


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