Ce qui a conduit à la supériorité aérienne américaine sur l'Axe pendant la Seconde Guerre mondiale

Ce qui a conduit à la supériorité aérienne américaine sur l'Axe pendant la Seconde Guerre mondiale

Dans son discours sur l'état de l'Union de 1943, le président Franklin Delano Roosevelt a commenté : « En Afrique, nous abattons deux avions ennemis pour chaque personne que nous perdons, et dans le Pacifique et le Pacifique Sud-Ouest, nous les abattons quatre contre un. ."

Des études de Depuy et d'autres ont montré que sur le terrain, un soldat américain, britannique ou soviétique n'était pas l'égal d'un soldat allemand. Et même avec une grande supériorité en nombre et en puissance de feu, les forces alliées ont eu du mal à infliger des pertes humaines aux Allemands à un rythme bien supérieur à un pour un. La disparité dans l'efficacité des chars était encore plus faussée en faveur des Allemands, car ils infligeaient des pertes de chars aux alliés à un multiple des leurs.

Qu'est-ce qui explique la supériorité relative des États-Unis dans les airs ? Et est-il juste de dire que sans la supériorité aérienne, les États-Unis et leurs alliés auraient eu beaucoup de mal à battre les Allemands ? Ou existe-t-il des sources ou des études crédibles qui montrent que les Alliés n'auraient pu gagner qu'en utilisant un nombre écrasant et une puissance de feu au sol, sans une puissance aérienne supérieure ?


Je pense que trois facteurs contribuent à la rapidité avec laquelle les Alliés ont acquis la supériorité aérienne sur l'Axe :

  1. La bataille d'Angleterre - La crème de la force de chasse de la Luftwaffe a été paralysée dans cette bataille en raison de toutes ses pertes subies sur le territoire ennemi. Un pilote de la RAF ou de l'ARC renflouée était généralement de retour à son aérodrome dans les 48 à 72 heures. Un pilote de la Luftwaffe renfloué passerait les 5 prochaines années à Old Fort Henry, au Canada, dans un camp de prisonniers de guerre.
  2. Population Base - Le combat de combattant est un test individuel de compétences et de volonté, surtout par rapport au combat au sol. Réflexes, adresse au tir, initiative, créativité et détermination à un très haut niveau sont nécessaires pour réussir, et ceux-ci ne se combinent que dans une faible proportion de la population. L'Allemagne avait une base de population d'environ 80 millions de personnes à rechercher pour ces compétences en combinaison, tandis que les Alliés avaient une base de population plusieurs fois supérieure à celle à rechercher. L'avantage de l'Allemagne en matière de commandement et de contrôle qui a joué un rôle si décisif dans le combat au sol n'était tout simplement pas pertinent dans la plupart des combats aériens.
  3. Technologie - À part une brève période après la sortie du FW-190, l'Axe n'a jamais eu d'avion de combat qui a surpassé ceux de la Grande-Bretagne et des États-Unis. dehors. Sans technologie supérieure pour compenser une base de compétences inférieure, l'attrition normale du combat allait toujours augmenter l'avantage possédé par les Alliés.

Certains facteurs non déjà mentionnés :

  • Les usines et les chaînes de montage américaines ont travaillé dur et ont produit un grand nombre d'avions. Un notable est Willow Run dans le Michigan, qui a produit le B-24 Liberator. Le PIB des Alliés a dépassé celui de l'Axe.
  • Les forces aériennes américaines et britanniques ont alterné les attaques contre l'Allemagne. Les Américains bombardaient pendant la journée, tandis que les Britanniques le faisaient la nuit. On l'appelait « bombardement 24 heures sur 24 » ; l'intention était que "le diable n'aura pas de repos".
  • Lorsque suffisamment d'avions américains ont été engagés dans des bombardements, la capacité de production allemande a diminué.
  • Finalement, les frappes américaines et britanniques se sont produites de plus en plus profondément en Allemagne, touchant les infrastructures. Parallèlement au débarquement en Normandie, les bombardements de cibles allemandes s'intensifient encore.

La couverture aérienne, sinon la supériorité, était essentielle. Sans le renfort de la RAF, l'évacuation à Dunkerque aurait été soumise à la Luftwaffe.


Les Alliés, en particulier les États-Unis après avoir converti leur énorme industrie automobile à la production d'avions, ont pu produire un grand nombre d'avions et formé des équipages pour faire fonctionner ces avions, contrairement à l'Allemagne. L'Allemagne a fabriqué un nombre incroyable d'avions compte tenu de l'état de son industrie, mais elle n'a pas été en mesure de fournir à ces avions des pilotes qualifiés.

Les Allemands n'étaient pas non plus en mesure d'améliorer leurs conceptions aussi rapidement. Les méthodes de fabrication et de gestion de projet aux États-Unis et au Royaume-Uni ont permis d'intégrer les changements de manière fiable et rapide, tandis que les modifications de la production allemande ont pris beaucoup plus de temps à mettre en œuvre. Le B17 est passé du modèle C au modèle G considérablement amélioré, et le P51 est passé du premier B à l'avant-dernier modèle D, en moins de deux ans. Les deux ont été produits en grand nombre, dans leur forme améliorée.

Ne pas être harcelé par une campagne de bombardement était un facteur majeur là-bas - les usines allemandes étaient constamment attaquées, tandis que les usines américaines n'étaient pas inquiétées, et en 1943, les usines britanniques étaient relativement exemptes d'attaques aériennes.

Les Allemands détenaient l'avantage de la haute technologie avec leurs chasseurs à réaction, mais n'étaient jamais capables de les produire (ou plus exactement, jamais capables de produire les moteurs) en nombre suffisant pour faire une différence majeure. Le manque de métaux rares pour produire des turbines à gaz fiables était également un facteur - la durée de vie moyenne d'un Jumo 004 était de l'ordre de 20 à 25 heures.

La campagne pétrolière américaine s'est avérée très fructueuse - vers la fin de la guerre, le manque de carburant est également devenu un problème majeur pour la Luftwaffe et les forces terrestres motorisées. Une grande partie de la stratégie de l'offensive allemande dans les Ardennes était basée sur la capture de réserves de carburant alliées… ce qui ne tenait pas compte de la facilité avec laquelle un dépôt de carburant pouvait être incendié.

Dans une certaine mesure, les méthodes d'entraînement alliées étaient meilleures. Leur philosophie était d'envoyer leurs pilotes les plus expérimentés chez eux pour former de nouveaux pilotes, tandis que l'Allemagne (comme le Japon) a gardé ses as au combat jusqu'à leur mort. Cela explique le nombre très élevé de « kills » des meilleurs as allemands, 200 à 300 kills, alors que les meilleurs pilotes alliés en ont rarement plus de 20 ou 30. Ils sont rentrés chez eux pour transmettre leur savoir-faire à un grand nombre de nouveaux pilotes. .

Le résultat de cette politique était une baisse globale des pertes pour les pilotes individuels, mais un niveau global d'expérience plus élevé de la part des nouveaux pilotes, de sorte qu'ils étaient plus efficaces et subissaient moins de pertes. Au début de 1945, la plupart des nouveaux pilotes allemands n'ont pas duré plus d'une ou deux missions, tandis que la plupart des nouveaux pilotes alliés ont survécu à la guerre.


Je pense que c'était vraiment un problème de masse critique, qui a été perdu vers le début de 1943, principalement dans l'est. Si l'on se penche sur les pertes, les forces aériennes ne résistent pas aussi bien lorsqu'elles manquent de ressources. L'Allemagne avait à gérer le front massif de l'Est ainsi que le harcèlement constant des Britanniques.

-Trop de pilotes expérimentés ont été perdus, ce qui a réduit l'efficacité de chaque avion, exerçant une pression supplémentaire sur la production et le développement inadéquats des avions.

Au début de la guerre, les Allemands avaient de nombreux avantages. Le Bf 109 était l'un des meilleurs chasseurs de la guerre. Particulièrement au début, il surclassait tout sauf le Spitfire. Les combats dans la guerre civile espagnole ont donné à la Luftwaffe une expérience, puis une série constante de victoires les a rendues presque imparables. La chute a commencé avec la bataille d'Angleterre. Hitler n'a décidé d'attaquer qu'à contrecœur après que Churchill eut refusé son offre de paix. C'était une perte massive de puissance aérienne pour rien en retour. Cela a retardé et entravé Barberousse, le véritable objectif d'Hitler.

Puis sont arrivés les Soviétiques - qui disposaient de beaucoup d'avions, mais au départ, presque tous ont été perdus au sol. Les Allemands avaient pratiquement l'air pour eux-mêmes, mais une combinaison de main-d'œuvre massive, de production et de développement de gros avions a lentement écrasé les Allemands. Une grande partie de la puissance aérienne a été perdue autour de Stalingrad, en particulier des avions d'appui au sol, permettant à l'artillerie soviétique de prendre une longueur d'avance. Au moment de la contre-offensive soviétique, la supériorité numérique était perdue, en partie à cause du mouvement des avions pour défendre l'Afrique du Nord contre les débarquements alliés. S'il y avait un point de basculement, c'était à cette époque, principalement sur le front est. Hitler avait tout jeté aux Soviétiques et perdu. Les Soviétiques produisaient plus d'avions que l'Allemagne même en 1941, et cette disparité a presque doublé l'année suivante. De plus, ces avions étaient égaux et parfois meilleurs que les avions allemands. Les États-Unis et la Grande-Bretagne éloignaient également des ressources essentielles de l'est et accordaient un soutien direct aux soviétiques en matière de prêt-bail de matériel et de ressources.

Au moment où les alliés traversaient l'Europe, les États-Unis avaient remporté de nombreuses victoires dans le Pacifique, l'arène des porte-avions et des avions. Au jour J, l'Allemagne n'avait plus que 600 combattants, essentiellement rien. Les États-Unis avaient massivement augmenté la production d'avions et avaient développé certains des meilleurs chasseurs monomoteurs de la guerre. Les ressources allemandes étaient bien trop sollicitées pour avoir vraiment la moindre chance de tenir tête aux alliés à ce stade, même avec le 262.


En 1943, il était inexact de prétendre à la supériorité aérienne au nom des Alliés. Les bombardiers stratégiques de l'American Eighth Air Force étaient (parfois littéralement) décimés lors des raids stratégiques de jour sur l'Allemagne. Outre le Spitfire à courte portée, le Bf-109 et le FW-190 étaient des avions supérieurs et capables d'opérer à 20 000 pieds et plus. Les P-38, P-39, P-40 et P-51A américains n'étaient pas dans la même ligue. Ce n'est que lorsque le Packard Merlin Powered P-51 B à haute altitude a été introduit au début de 1944 que la marée a changé. Les P-51B avaient la portée et les performances d'altitude pour escorter les bombardiers. Les escortes ont été autorisées à quitter les bombardiers pour engager des chasseurs allemands conformément à une directive de Jimmy Doolittle. La faiblesse de la Luftwaffe n'était pas les avions mais les pilotes (et le carburant). L'expérience du pilote allemand moyen était marginale lorsqu'il était pressé au combat. Le jour J, les Alliés ont établi la supériorité aérienne en Europe de l'Est.

Les Soviétiques ont également considérablement amélioré leurs avions et leurs compétences de pilotage. Cependant, les avions américains qui étaient inappropriés en Europe occidentale étaient bien mieux adaptés aux conditions de l'Union soviétique dans la mesure où la plupart des combats se déroulaient à basse altitude.
Pourtant, la Luftwaffe a développé le meilleur intercepteur de la guerre avec le jet ME-262. Mais c'était trop peu trop tard.

Une fois que la faiblesse du Zero a été identifiée, elle est devenue moins menaçante. Alors qu'il avait une grande maniabilité à des vitesses moyennes à basses, il a perdu sa commande d'ailerons à grande vitesse. Lorsqu'ils sont confrontés à des tactiques verticales à grande vitesse, cela a beaucoup moins d'importance.


L'une des principales raisons venait des avions eux-mêmes. Les Allemands disposaient de trois chasseurs au début de la guerre ; le Me-109, le Focke-Wolfe-190 et le Me-110. Les Japonais avaient un bon combattant qui était considéré comme invincible (tous les autres n'étaient pas fiables), le Zero. Et ils sont restés avec ceux-là tout au long de la guerre. Les Alliés, quant à eux, disposaient de nombreux chasseurs aux capacités variables, offrant aux pilotes de l'Axe un mélange constant d'avions différents contre eux qu'ils devaient apprendre à leurs dépens. Un autre facteur qui a affecté la supériorité aérienne était la main-d'œuvre (intouchable) et les ressources de fabrication des États-Unis. À la fin de la guerre, un petit pourcentage des pilotes allemands restants étaient pleinement entraînés et expérimentés, et contre eux se trouvaient des milliers de mieux entraînés, des pilotes alliés mieux équipés et plus expérimentés. À la fin de la guerre, la Luftwaffe était presque inexistante.


Tous les facteurs ont été mentionnés par différents PO, mais je vais vous présenter un résumé de comment l'aviation de l'Axe est passée de victoire en défaite :

Première étape : obtenir des défaites tactiques

La bataille d'Angleterre, la bataille de Midway, sont quelques exemples de défaites tactiques de l'aviation de l'Axe. Ils ont été perdus contre un adversaire qui n'était pas menacé par un autre moyen (pas d'offensive terrestre ou navale possible), ainsi le fait que les Allemands/Japonais aient perdu plus d'avions était un critère de défaite tactique et stratégique. Cependant, les pertes étaient énormes mais pas décisives pour la durée de la guerre.

Deuxième étape : obtenir des points d'attrition

L'année 1942 fut une année de lutte d'usure sur tous les fronts, et cette année marque un tournant à cause de ces batailles. Pour l'aviation, les combats sur Malte, sur Guadalcanal ou Stalingrad étaient des points d'usure où de lourdes pertes de part et d'autre ont permis à la capacité de production et d'entraînement des états alliés (et principalement USA et URSS) de s'exprimer. En 1941, il y eut aussi certaines de ces batailles d'usure comme en Afrique du Nord et de l'Est entre les forces aériennes italiennes et britanniques.

Troisième étape : perdre la bataille des bombardements

Durant toutes ces batailles, les forces aériennes de l'Axe n'ont pas infligé de destructions majeures aux objectifs stratégiques car elles manquaient de bombardiers lourds (comme évoqué par une autre réponse). Les Britanniques et les Américains ne l'ont pas fait. Et ils caressèrent lourdement les industries italiennes et allemandes, les amenant à échouer dans le remplacement de nombreuses parties de leurs forces. Ajoutez le manque spécifique de pétrole et de pétrole à indice d'octane élevé pour les forces de l'Axe sur les théâtres d'opérations en Europe et en Asie, et les forces aériennes sont particulièrement nivelées par ces bombardements. A noter que le Japon a surtout souffert de la guerre des sous-marins, car les bombardements sur son territoire ont commencé plus tard.

Quatrième étape : ne pas avoir un avantage technologique majeur

Malgré les avancées majeures des moteurs-fusées, aucun des deux acteurs de la Seconde Guerre mondiale n'avait vraiment le dessus sur la technologie. Quelques avantages se trouvaient même du côté des Alliés avec la construction de quatre bombardiers motorisés et la disposition de très bons moteurs classiques (comme le Merlin britannique). Sur d'autres facteurs, comme mentionné par d'autres réponses, les Américains et les Britanniques disposaient de chasseurs à armes moyennes bien adaptés à leurs adversaires, tandis que l'Axe développait des chasseurs bimoteurs spécifiques pour combattre les bombardiers lourds.

Cinquième étape : être aussi battu sur d'autres terrains

L'Axe aurait pu contourner ces événements avec de grandes victoires navales et terrestres. Mais il n'a pas obtenu ces victoires, en partie à cause de son incapacité à conquérir la supériorité aérienne, en partie parce que sur terre et sur mer, les Alliés étaient aussi de bons challengers.


Un guide rapide pour La guerre aérienne sur l'Afrique du Nord pendant la Seconde Guerre mondiale

Lorsque les combats ont commencé en Afrique du Nord en juin 1940, le quartier général de la Royal Air Force (RAF) en Égypte a immédiatement organisé des missions de bombardement contre des cibles italiennes en Libye et a aidé à repousser l'offensive italienne en Égypte.

La RAF était initialement en sous-effectif et équipée des avions Gladiator et Blenheim obsolètes jusqu'à ce que des avions modernes commencent à arriver en Égypte. En 1941, alors que la Grèce était attaquée par l'Allemagne, des unités ont été détournées vers la Grèce et, en Libye, les forces aériennes et terrestres allemandes ont repoussé les Britanniques affaiblis.

Au cours des campagnes du désert de 1941 à 1942, la RAF a fourni un soutien essentiel sur le champ de bataille aux forces terrestres souvent assiégées, attaquant les blindés et les lignes de ravitaillement ennemis malgré des conditions d'exploitation extrêmement difficiles.

En octobre 1941, pour resserrer la coopération air-sol, le maréchal de l'air Sir Arthur Tedder, commandant la RAF Middle East, supervisa la formation de la Western Desert Air Force (WDAF). Son commandant, le vice-maréchal de l'Air Arthur Coningham, développa une force aérienne tactique mobile et très efficace, qui commença en août 1942 à recevoir des chasseurs modernes capables de rivaliser avec l'armée de l'air allemande pour la supériorité aérienne.

En novembre, le WDAF comprenait 29 escadrons britanniques, australiens et sud-africains qui, complétés par d'autres unités alliées, étaient en mesure d'offrir un soutien aérien écrasant à l'offensive de la 8e armée à El Alamein.


Comment les attaques aériennes alliées ont évolué pendant la Seconde Guerre mondiale

Les équipes au sol de la RAF font le plein et rechargent des bombes sur un Avro Lancaster à Mepal, dans le Cambridgeshire, pour un raid nocturne sur Krefeld, en Allemagne. Les Britanniques ont lancé leur campagne de bombardement contre l'Allemagne au début de la guerre et, après avoir subi des pertes dévastatrices lors de raids de jour, sont effectivement passés à des attaques de nuit dans les zones urbaines.

Brian Todd Carey
novembre 1998

En octobre 1943, les pertes de l'U.S. Eighth Air Force devinrent critiques, forçant une réévaluation de la stratégie américaine de bombardement de jour.

Le 14 octobre 1943, la guerre aérienne au-dessus de l'Europe a atteint un tournant critique. Ce jeudi, la 8e armée de l'air des États-Unis a organisé la mission n° 115 contre la ville de Schweinfurt, le centre de l'industrie allemande des roulements à billes.

Seize groupes de bombardiers des 1re et 3e divisions aériennes participeront à la frappe. Au total, 291 Boeing B-17 Flying Fortresses ont décollé de bases en Angleterre et se sont dirigés vers l'est en direction de la frontière allemande. Alors que les bombardiers se formaient au-dessus de la Manche, des chasseurs britanniques Supermarine Spitfire à courte portée ont grimpé pour escorter les lourds jusqu'au continent. Là, les Republic P-47 Thunderbolts ont pris le relais, escortant l'armada volante jusqu'à la frontière allemande. Mais une portée insuffisante a empêché les Thunderbolts de tenir compagnie aux bombardiers jusqu'à la cible. Revenant quelque part autour d'Aix-la-Chapelle, juste à l'intérieur de la frontière allemande, les P-47 ont laissé les bombardiers sans escorte à un sort catastrophique.

Sur 291 bombardiers envoyés, 257 sont entrés dans l'espace aérien allemand. Soixante ont été abattus, un peu plus de 20 pour cent du nombre total. Deux cent vingt-neuf B-17 ont atteint Schweinfurt et ont largué leurs bombes. Seulement 197 sont retournés en Angleterre. Parmi ceux-ci, cinq avions ont été abandonnés ou se sont écrasés à l'atterrissage, tandis que 17 autres ont atterri si endommagés qu'ils ont dû être radiés. Au total, 82 des 291 bombardiers originaux qui ont quitté l'Angleterre ont été perdus, soit plus de 28 % de l'ensemble des forces affectées au raid.

De plus, le raid de Schweinfurt était le point culminant d'une semaine de grèves contre des cibles industrielles allemandes. Entre le 8 et le 14 octobre 1943, la huitième force aérienne a effectué 1 342 sorties de bombardiers lourds, perdant un total de 152 bombardiers (11,3 %), et 6 % ont subi de lourds dommages. Pendant tout le mois d'octobre, le Huitième a perdu un total de 214 bombardiers lourds, près de 10 pour cent du nombre total envoyé. Les avions perdus et endommagés ont constitué plus de la moitié des sorties effectuées au cours du mois. À ce taux d'attrition, une force de bombardiers entièrement nouvelle serait nécessaire tous les trois mois afin de maintenir l'offensive de bombardiers alliés.

Après les pertes prohibitives subies en octobre 1943, la huitième force aérienne suspendit les frappes de bombardiers en profondeur sur le territoire allemand. Deux prémisses du bombardement stratégique de jour - que les bombardiers seraient capables de traverser les défenses ennemies et de revenir sans escorte, et que la destruction de la base industrielle de l'ennemi paralyserait son effort de guerre - semblaient être une grave erreur. Les dirigeants aériens américains, reconnaissant l'incapacité des bombardiers lourds sans escorte à passer et à bombarder l'industrie allemande sans pertes excessives, ont remis en question le fondement même de la stratégie aérienne américaine. Mais pourquoi les dirigeants aériens américains ont-ils d'abord cru que leurs bombardiers lourds passeraient toujours à travers, et quelles ont été les conséquences de la doctrine stratégique américaine lorsqu'elle a été appliquée dans le ciel du Troisième Reich ? Comment la doctrine aérienne américaine a-t-elle changé en conséquence ?

L'avion, initialement utilisé pendant la Première Guerre mondiale dans un rôle de reconnaissance pour localiser les mouvements et les concentrations de troupes et d'artillerie ennemies, a évolué tout au long du conflit pour remplir tous les rôles identifiés avec la puissance aérienne moderne, y compris le bombardement stratégique.Bien qu'il s'agisse d'un système d'armes immature pendant la Grande Guerre, l'énorme potentiel de l'avion a alimenté l'imagination des théoriciens de l'air de l'entre-deux-guerres, au premier rang desquels l'Italien Giulio Douhet.

En supposant que la population et les centres industriels seraient vulnérables aux flottes de bombardiers lourds, Douhet a préconisé d'attaquer les zones urbaines et les usines d'un pays ennemi avec des explosifs, des produits incendiaires et des gaz toxiques, sans faire de distinction entre combattant et non-combattant. Douhet croyait que l'impact des bombardements stratégiques démoraliserait simultanément la population civile d'un ennemi et détruirait sa capacité à faire la guerre.

Au cours des années 1920, les théories de Douhet et celles du défenseur de la puissance aérienne Brig. Le général William “Billy” Mitchell a gagné des champions au sein de l'US Army Air Corps, et la doctrine de bombardement stratégique a commencé à être reflétée dans ses manuels de terrain. Le chef de cette nouvelle génération de défenseurs des bombardiers à la fin des années 1930 était le chef de l'Army Air Corps, le général Henry "Hap" Arnold. En tant que commandant en chef de l'armée de l'air américaine, le général Arnold s'est entouré de « bombardiers », disciples du bombardement de précision stratégique de jour. Selon Arnold et ses principaux commandants, le principal objectif de la puissance aérienne en Europe lors des conflits à venir serait le bombardement stratégique. Le bombardement stratégique était la seule contribution majeure que les aviateurs pouvaient apporter à l'effort de guerre qui était en grande partie indépendant de l'armée et de la marine. Si la puissance aérienne devait montrer ses capacités en tant que partenaire égal des forces terrestres et navales, cela se ferait par les succès des bombardements stratégiques.

En raison du coût prohibitif de la création d'une flotte de bombardiers à l'échelle «douhétienne» dans l'environnement fiscal de l'entre-deux-guerres, l'US Army Air Corps Tactical School préconisait uniquement le bombardement de précision des centres vitaux d'une nation ennemie, ses usines, ses sources d'énergie. , le transport et les matières premières. Les partisans pensaient que cet objectif pouvait être atteint grâce à l'utilisation des nouveaux bombardiers de précision à longue portée, rapides et à longue portée, entrés en service à la fin des années 1930, le B-17 Flying Fortress et le Consolidated B-24 Liberator.

Propulsés par quatre moteurs turbocompressés, les B-17 et B-24 étaient, au moment de leurs vols d'essai au milieu des années 1930, plus rapides que la plupart des intercepteurs opérationnels du monde. "Si la vitesse supérieure du bombardier était telle qu'elle rendait l'interception improbable, ou au pire, peu fréquente, alors aucune disposition n'est nécessaire pour que des chasseurs d'escorte accompagnent les bombardiers dans leurs missions à longue distance", a déclaré un analyste moderne du Doctrine aérienne des années 30. De plus, les nouveaux bombardiers lourds volaient au-dessus de 20 000 pieds, trop haut pour être atteints par la plupart des antiaériens au sol.

Les bombardiers de l'Air Corps pensaient que les bombardiers lourds américains voleraient haut et vite en territoire ennemi, échappant aux intercepteurs et aux défenses antiaériennes. Une fois au-dessus de la zone cible, ces bombardiers américains « auto-défendants » utiliseraient le viseur le plus sophistiqué au monde, le Norden, qui tenait compte de facteurs tels que la vitesse, le cap, la direction du vent et la distance jusqu'à la cible. Dans des conditions favorables, les équipages entraînés ont pu placer leurs charges utiles à quelques centaines de pieds de leur cible à plus de 15 000 pieds, ce qui a incité un porte-parole de l'armée de l'air à se vanter que les équipages pouvaient larguer une bombe dans un baril de cornichons à 25 000 pieds. ” Mais pour que le viseur Norden fonctionne bien, les pilotes américains devaient livrer leurs charges utiles pendant la journée, par beau temps et en vol horizontal.

En 1940, avec l'imminence de l'implication des États-Unis dans la guerre européenne, les commandants aériens américains ont mis leur foi dans la capacité des bombardiers lourds à réussir à bombarder l'Allemagne d'Adolf Hitler jusqu'à ce qu'elle se soumette. Ces dirigeants ont construit une doctrine aérienne autour d'hypothèses non vérifiées, à savoir que leurs armadas de bombardiers pourraient pénétrer le territoire ennemi sans l'aide d'une escorte de chasseurs et frapper avec précision les cibles industrielles allemandes.

En juin 1941, l'U.S. Army Air Corps a été rebaptisé U.S. Army Air Forces (USAAF) et a soumis un plan pour la défaite des puissances de l'Axe si les États-Unis étaient entraînés dans la guerre. Convaincue de l'efficacité des bombardements stratégiques, l'Armée de l'Air a demandé et obtenu l'autorisation de constituer une énorme force de bombardiers à l'échelle véritablement douhétienne. Mais la construction d'une telle armada prendrait du temps, des avions devaient être assemblés, des équipages aériens et au sol formés, et une armée de l'air, la huitième, devait être positionnée en Angleterre.

Les Britanniques ont lancé leur propre campagne de bombardement stratégique contre l'Allemagne à la fin de 1939. Initialement, le Bomber Command de la Royal Air Force (RAF) a tenté des frappes de jour contre le Reich, mais ces frappes se sont avérées désastreuses et les Britanniques se sont rapidement tournés vers des attaques de nuit. contre les centres urbains. Tout au long de 1940 et 1941, la RAF a continué à développer sa petite force de bombardiers et, en mai 1942, elle a mené le premier de nombreux raids de bombardiers contre des cibles militaires, industrielles et civiles allemandes. Les bombardiers britanniques Handley Page Halifax, Avro Lancaster et Vickers Wellington ont traversé le ciel nocturne pour brûler les villes allemandes avec des charges utiles incendiaires.

Des raids de bombardiers britanniques ont été menés la nuit pour minimiser les pertes d'avions, mais la précision des frappes nocturnes laissait beaucoup à désirer. Le Bomber Command a été contraint de bombarder les zones urbaines en tapis, une stratégie qui a rasé des parties des villes allemandes mais n'a pas ciblé efficacement le complexe industriel d'Hitler. Les Britanniques pensaient que les bombardements de tapis détruiraient le moral des civils. Ces attaques de nuit se sont poursuivies pendant le reste de la guerre, complétant la campagne de bombardement de précision de jour de l'USAAF en forçant Hitler à utiliser des ressources essentielles pour tenter de sauver les villes allemandes des bombardements incendiaires.

La huitième force aérienne nouvellement formée, sous le commandement de l'un des premiers bombardiers d'Arnold, le général de division Ira C. Eaker, a rejoint le commandement des bombardiers de la RAF en Angleterre à l'été 1942. Lorsque Eaker a rejoint la huitième force aérienne, il n'avait qu'une poignée de B-17 sur le théâtre européen. Au cours de l'année suivante, la direction de la Huitième Air Force a lutté pour construire une force de bombardiers capable d'infliger de graves dommages aux Allemands. Une fois en place, la Huitième Armée de l'Air a poursuivi une politique de bombardement de précision à la lumière du jour à haute altitude contre des systèmes cibles spécifiques - usines d'avions, énergie électrique, transport et approvisionnement en pétrole - dans le but de détruire la capacité de l'Allemagne à faire la guerre.

La campagne stratégique des Alliés en 1942 était très limitée et trop modeste pour produire des preuves concluantes de son efficacité. C'était une période d'apprentissage, pendant laquelle les commandants de bombardiers apprenaient les tactiques, formaient des équipages et construisaient une organisation au sol. En prévision de l'invasion de l'Afrique du Nord, l'opération Torch, des unités initialement affectées à la huitième force aérienne ont été envoyées en Méditerranée. De plus, la huitième force aérienne a changé les priorités de ses cibles parce que les chefs d'état-major combinés alliés ont exigé qu'elle bombarde les enclos des sous-marins et les chantiers de construction. Comme la plupart de leurs premières cibles se trouvaient en France et à portée des chasseurs américains, les bombardiers de la Huitième Air Force disposaient de l'appui de chasseurs pour nombre de leurs raids, et la Luftwaffe n'avait pas encore été entraînée à attaquer des formations de masse de B-17.

Pourtant, même dans ses premières opérations limitées en 1942, la Huitième Air Force a perdu jusqu'à sept pour cent de ses bombardiers lors de certains raids sans escorte, un taux de perte qui avait auparavant conduit la RAF à abandonner les opérations de jour. Des taux d'attrition aussi élevés signifiaient que l'équipage moyen d'un bombardier ne pouvait s'attendre à survivre qu'à 14 ou 15 missions sans escorte. La tournée standard à cette époque était de 25 missions. Si plus de la moitié des missions se sont avérées sans escorte, les chances de survivre à une tournée entière étaient minces.

Pourtant, les chasseurs et la flak allemands ont continué à décimer les bombardiers lourds américains lors de raids de jour. Le général Eaker continuait de croire en la capacité de ses bombardiers à passer sans escorte de chasseurs et à bombarder le Troisième Reich jusqu'à ce qu'il se soumette. L'optimisme d'Eaker était basé en partie sur les affirmations scandaleuses de ses artilleurs aériens et sur le manque de renseignements concernant la composition des défenses de la Luftwaffe. Les artilleurs de la Huitième Armée de l'Air ont revendiqué un ratio de 6 à 1 tués contre les combattants ennemis au-dessus de la France et des Pays-Bas, un chiffre largement exagéré.

De plus, Eaker croyait à tort que les Allemands avaient créé une ceinture de chasse côtière relativement étroite de Hambourg à la Bretagne. Une fois que les bombardiers auraient percé cette ceinture de chasse, a-t-il expliqué, il y aurait un espace aérien dégagé le reste du chemin vers et depuis les cibles. Avec la croissance continue de la force des bombardiers américains, Eaker pensait que ses bombardiers seraient capables de passer sans escorte à longue portée.

Mais les Allemands n'avaient pas créé de ceinture de chasse côtière. Au lieu de cela, la Luftwaffe avait établi cinq zones défensives, chacune d'environ 25 milles de profondeur, offrant une couverture de chasse à plus de 100 milles à l'intérieur des terres de la côte. Au lieu de se frayer un chemin à travers une seule défense linéaire, les bombardiers alliés devaient faire face à une défense en profondeur sophistiquée, qui offrait des attaques constantes contre les bombardiers allant et venant de leurs cibles.

L'intégration des stratégies de bombardement américaines et britanniques a été formalisée en janvier 1943 à la Conférence de Casablanca dans une directive qui a jeté les bases d'une « offensive combinée de bombardiers » en vue de l'invasion de l'Europe et de l'ouverture du deuxième front. Mise en œuvre en juin 1943, l'opération Pointblank, comme l'offensive combinée des bombardiers a finalement été appelée, est apparue essentielle à toute invasion et campagne terrestre réussies, car les forces terrestres alliées limitées auraient besoin d'une supériorité aérienne claire et bénéficieraient d'une Wehrmacht affaiblie.

L'opération Pointblank a placé la force des chasseurs allemands en haut de la liste des cibles, dans une catégorie à part. Cette directive, en effet, ordonnait à la huitième force aérienne de détruire l'industrie aéronautique allemande et d'assurer la supériorité aérienne sur le continent, mais la manière dont la supériorité aérienne devait être obtenue était discutable. Chaque mois qui passait, de plus en plus de forteresses volantes et de libérateurs entraient dans le pipeline, et le général Eaker continuait de croire que son troupeau croissant de bombardiers "auto-protégés" serait capable d'atteindre, de bombarder et de revenir avec succès des cibles au-dessus du Reich lui-même.

Dépouillée de certains de ses bombardiers et de ses chasseurs en raison de la campagne d'Afrique du Nord, l'opération Pointblank s'est ouverte par des attaques contre des cibles en Europe occidentale. Eaker a accordé la plus haute priorité aux attaques contre l'industrie aéronautique allemande, en particulier les usines d'assemblage de chasseurs, les usines de moteurs et les fabricants de roulements à billes. Les cibles pétrolières et les systèmes de transport sont tombés en bas de la liste des priorités, tandis que les cibles sous-marines sont restées proches du sommet. Frustré par des conditions météorologiques irrégulières (qui limitaient les raids diurnes à environ 10 par mois) et des pénuries d'équipages et d'avions, la Huitième Armée de l'Air n'a pas déployé un effort très impressionnant jusqu'à l'été 1943. La campagne de plus en plus intense a cependant contribué à détourner environ la moitié la force de chasse de la Luftwaffe aux opérations anti-bombardiers. Lorsque Eaker reçut des groupes de B-17 supplémentaires, il ordonna des missions majeures en Allemagne contre d'importantes cibles industrielles, car les bombardements d'aérodromes ne réduisaient pas sensiblement la force des chasseurs allemands.

Le 17 août 1943, la 8e armée de l'air lança son raid le plus intense contre les usines de roulements à billes de Schweinfurt et les usines de production d'avions de Ratisbonne. Les bombes ont détruit certains des complexes d'usines, mais la Luftwaffe a détruit ou endommagé une grande partie des bombardiers. Les raids ont coûté à la huitième force aérienne 60 des 315 bombardiers et généralement les 10 membres d'équipage de chaque bombardier. Après d'autres raids contre les aérodromes de la Luftwaffe, la huitième force aérienne a fait un autre effort massif le mois suivant. Le 6 septembre, Eaker envoya 262 bombardiers contre Stuttgart. Parmi ceux-ci, 45 sont tombés aux mains des combattants et de la flak. Bien que les Américains aient prouvé que, si le temps le permettait, ils pouvaient mettre certaines de leurs bombes sur la cible, leurs pertes lors de raids sans escorte suggéraient que la Huitième Force aérienne ne trouverait peut-être pas d'avions et d'équipages pour remplacer ses pertes et maintenir son efficacité et son moral.

Imperturbable, Eaker réorganisa sa force de bombardiers pour un autre effort maximal en Allemagne en octobre 1943. Renforcée par des bombardiers redéployés d'Afrique du Nord, la Huitième Force aérienne vola à nouveau sans escorte au cœur de l'Allemagne industrielle. Les résultats furent encore une fois désastreux. Les pertes de la deuxième semaine d'"Octobre noir" ont grimpé jusqu'à ce que la deuxième grève majeure contre les usines de roulements à billes de Schweinfurt ait couronné le massacre. Le 14 octobre, le jeudi noir, une force de 291 B-17 a atterri en Allemagne et a perdu 60 appareils. Parmi les survivants, 138 autres bombardiers ont subi des dommages ou des pertes.

Tout au long de l'été et de l'automne, les équipages de bombardiers de la Huitième Air Force ont connu un taux d'attrition mensuel de 30 %, tandis que les pilotes de la Luftwaffe sont morts à un taux inférieur à la moitié de celui des Américains. Sur les 35 équipages qui sont arrivés en Angleterre avec le 100th Bomb Group à la fin du mois de mai 1943, seuls 14 % des hommes ont réussi les 25 missions requises pour la rotation. Les autres étaient des morts, des blessés, des disparus, des cas psychologiques ou des prisonniers de guerre. Le message était clair : les bombardiers ne pouvaient survivre au-delà de la portée de l'escorte de chasseurs. Après la semaine noire, Eaker a annulé d'autres pénétrations et a réfléchi à son dilemme. La campagne américaine de bombardements de jour contre l'Allemagne avait atteint un point critique.

Les changements finalement apportés à l'opération Pointblank en 1944 provenaient de plusieurs sources. Le général de division James H. "Jimmy" Doolittle a remplacé Eaker en tant que commandant de la huitième force aérienne le 6 janvier 1944. L'expérience de Doolittle en tant que commandant de la Force aérienne stratégique de l'Afrique du Nord-Ouest pendant l'opération Torch l'avait convaincu de l'importance cruciale du combattant. escorte au succès du bombardement. Avec un défenseur de l'escorte de chasse à la tête de la Huitième Armée de l'Air, la doctrine de la supériorité aérienne a pris une plus grande importance. Non seulement les bombardiers continueraient de frapper les principales industries aéronautiques, mais un nombre croissant d'escortes de chasseurs américains attaqueraient agressivement la Luftwaffe alors que les Allemands se levaient pour attaquer des formations de bombardiers lourds. Les chasseurs américains plongeraient également en dessous de 20 000 pieds à la recherche d'avions ennemis dans les airs et au sol.

S'appuyant sur des projets d'ingénierie en 1943, la Eighth Air Force a monté des chars aile et ventrale sur ses chasseurs Lockheed P-38 Lightning et Republic P-47 Thunderbolt. L'USAAF a également découvert qu'en plaçant un moteur britannique Rolls Royce Merlin dans le North American P-51 Mustang, conçu à l'origine comme un chasseur-bombardier d'attaque au sol, ils pouvaient créer le chasseur d'escorte à longue portée optimal pour les duels air-air avec la Luftwaffe sur le territoire allemand. Entre-temps, la Huitième Force aérienne avait repensé ses formations de bombardiers pour des bombardements plus précis et une autoprotection mutuelle.

Peut-être le plus important, Doolittle a institué un système d'escorte par phases qui a fourni une couverture de combat en relais. N'étant plus liés aux formations de bombardiers en soutien rapproché gaspillant du carburant, les chasseurs alliés ont été autorisés par le système de relais à pénétrer rapidement dans l'espace aérien ennemi et à rejoindre les bombardiers. En utilisant ce système, les Spitfires de la RAF étaient responsables des zones au-dessus de la Manche et de la mer du Nord jusqu'à une distance d'environ 100 milles. Les P-47 Thunderbolts américains ont ensuite pris le relais, fournissant une escorte pour les 150 à 200 milles suivants. Ensuite, le P-38 Lightnings a pris la responsabilité de 100 à 150 milles supplémentaires, étendant la couverture des chasseurs à environ 450 milles. Avec l'arrivée des premiers P-51B en Angleterre à la fin de l'automne 1943 et le développement et le réaménagement rapides des chars aile et ventral, les bombardiers américains bénéficieraient d'une couverture d'escorte jusqu'à 600 milles, une portée suffisante pour atteindre Berlin.

En octobre 1943, l'USAAF a activé la Fifteenth Air Force, une force de bombardiers stratégiques volant depuis l'Italie qui pouvait atteindre des cibles dans le centre-sud de l'Allemagne et des cibles de raffinage de pétrole en Europe de l'Est. L'activation du Quinzième a forcé les Allemands à se défendre contre deux menaces majeures de bombardiers pendant la journée. De plus, la production d'avions américains répondait enfin aux besoins de l'USAAF, et l'établissement de formation de l'USAAF produisait un nombre croissant d'équipages de bombardiers et de pilotes de chasse. En décembre 1943, la Huitième Armée de l'Air monta son premier raid de 600 avions. Le 1er janvier 1944, les forces aériennes stratégiques des États-Unis, sous le commandement du lieutenant-général Carl A. Spaatz, ont vu le jour pour coordonner les raids des huitième et quinzième forces aériennes.

Au début de 1944, les forces aériennes stratégiques des États-Unis, nouvellement formées, accéléraient la destruction de la Luftwaffe dans les airs et au sol, ainsi que la destruction sélective de la puissance industrielle allemande. Spaatz a abandonné la conviction de son prédécesseur que les bombardiers lourds passeraient toujours à travers et a défendu l'utilisation d'escortes de chasse pour les bombardiers attaquant profondément en territoire allemand.

Les forces aériennes stratégiques des États-Unis, coordonnant les raids des huitième et quinzième forces aériennes, ont entraîné un nouveau pic dans l'effort de bombardement américain. Testant toutes ses réformes début février 1944, la Huitième Armée de l'Air monta un troisième raid à Schweinfurt et ne perdit que 11 bombardiers sur 231, tandis que trois autres raids envoyèrent 600 bombardiers contre l'Allemagne avec des pertes minimes. L'USAAF a organisé quelque 3 800 sorties diurnes au-dessus du Reich au cours de la « grande semaine » du 22 au 25 février, tandis que plus de 2 300 sorties de nuit ont été effectuées par le RAF Bomber Command. Bien que la Grande Semaine ait coûté au Huitième 300 avions (principalement des bombardiers) perdus ou radiés, près de 10 000 tonnes de bombes ont été larguées sur l'industrie aéronautique allemande et les usines de roulements à billes, un tonnage supérieur à celui du Huitième lâché sur toutes les cibles en 1943. Autant de car 1 000 avions allemands complets ou presque complets avaient été détruits.

Avec des chasseurs capables de voler au-delà du Rhin, de protéger les formations de bombardiers et d'aller de l'avant pour engager les intercepteurs de la Luftwaffe, les formations de la huitième force aérienne ont inversé le taux de pertes avec la force de chasse allemande. Les pertes de bombardiers américains sont tombées en dessous de 10 pour cent de chaque force de raid, tandis que les pertes de pilotes allemands ont augmenté. Rien qu'en février 1944, la Luftwaffe a perdu 33 pour cent de ses chasseurs monomoteurs et 20 pour cent de ses pilotes de chasse, dont plusieurs pilotes crédités de plus de 100 victoires. Au cours des quatre premiers mois de 1944, il avait perdu 1 684 pilotes de chasse. Leurs remplaçants seraient des jeunes non qualifiés poussés au combat contre des pilotes américains expérimentés.

Aggravant les troubles de l'Allemagne, les Américains avaient commencé à introduire de nouveaux chasseurs sur le théâtre européen à l'automne 1943, ce qui s'est poursuivi tout au long de la guerre. Ils comprenaient des Thunderbolts, des Mustangs et des Lightnings, auxquels se sont joints les Spitfires britanniques et les Hawker Tempests. Au cours des six premiers mois de 1944, la bataille aérienne au-dessus de l'Europe occupée se poursuivit avec une férocité sans relâche.Un objectif principal de l'opération Pointblank a été atteint lorsque, le 6 juin 1944, la Luftwaffe n'a pas réussi à menacer l'opération Overlord, l'invasion de la Normandie, et les Alliés ont bénéficié d'une supériorité aérienne sur le champ de bataille pour le reste de la guerre. Le succès de l'opération Overlord est dû en grande partie à la guerre aérienne menée sur le continent entre janvier et juin 1944.

Pendant ce temps, les restes de la Luftwaffe affrontaient la RAF et l'USAAF alors que le pilonnage continu des villes et de l'industrie allemandes se poursuivait. Les bombardiers lourds alliés au-dessus du Reich servaient désormais à la fois d'appât et de chasseur, obligeant la Luftwaffe à grimper au-dessus de 20 000 pieds pour rencontrer les bombardiers venant en sens inverse et leurs escortes meurtrières afin de défendre d'importants centres industriels et de population. Les avions allemands sont alors devenus des cibles pour les pilotes bien entraînés de Mustang et Thunderbolt.

À la fin de l'opération Pointblank, elle avait atteint son objectif principal, assurer la supériorité aérienne sur les villes, les usines et les champs de bataille d'Europe occidentale en vue d'Overlord. L'opération Pointblank avait réussi, mais pas de la manière dont les planificateurs alliés l'avaient initialement prévu ou prévu. Les bombardements 24 heures sur 24 n'avaient pas fait tomber la Luftwaffe dans l'oubli, ni détruit la production d'avions allemande. Au lieu de cela, en frappant simultanément des usines d'avions et en bombardant des cibles industrielles et militaires au plus profond de l'Allemagne, l'offensive combinée de bombardiers a forcé la Luftwaffe à envoyer ses combattants pour faire face au flux toujours croissant de bombardiers au-dessus du Reich. Une fois en l'air, ils ont été assaillis par des escortes de chasseurs alliés. Dans cette guerre d'usure, la Luftwaffe a perdu son plus grand atout : ses pilotes expérimentés. Sans pilotes qualifiés pour faire face à la menace alliée, l'augmentation de la production d'avions allemands ne signifiait rien.

La doctrine américaine du bombardement stratégique de précision à la lumière du jour a échoué parce qu'elle reposait sur trois prémisses qui seraient mises à l'épreuve pendant la Seconde Guerre mondiale. La première prémisse était centrée sur la conviction d'Arnold et de ses disciples des bombardiers que leurs bombardiers lourds "passeraient toujours à travers" sans escorte et détruiraient ou neutraliseraient l'industrie ennemie. Les B-17 et les B-24 n'étaient pas en mesure de se frayer un chemin de manière adéquate et d'établir un commandement aérien local. Au lieu de cela, la Luftwaffe a exploité les faiblesses des armadas volantes, infligeant de lourdes pertes aux bombardiers, des pertes si extrêmes qu'après la Semaine noire, les bombardements stratégiques ont été suspendus jusqu'à l'émergence d'une nouvelle stratégie aérienne.

Deuxièmement, les partisans du bombardement stratégique de précision à la lumière du jour croyaient à tort que la population civile était le maillon faible de la défense d'une nation. On pensait qu'amener les horreurs de la guerre directement dans les usines, les centrales électriques et les chemins de fer des villes pousserait les citoyens d'une nation ennemie à obliger leur gouvernement à demander la paix. Dans la pratique, ni le moral ni la volonté des populations bombardées n'ont frôlé l'effondrement.

La troisième prémisse était la croyance que le bombardement stratégique pouvait éliminer la capacité d'un ennemi à faire la guerre en détruisant sa base industrielle. La production industrielle allemande n'a pas été arrêtée par les bombardements stratégiques alliés. Des légions d'ouvriers assuraient une main-d'œuvre adéquate, tandis que la plus grande industrie de machines-outils du monde compensait les dommages causés aux machines. L'Allemagne avait une capacité industrielle suffisante pour absorber les premières années des bombardements stratégiques alliés. La dispersion de l'industrie, les réparations et l'expansion en cours ont compensé les pertes de bombardement supplémentaires. Malgré la campagne de bombardement stratégique des Alliés, l'économie allemande a continué à se développer jusqu'à la fin de la guerre.

Alors que la campagne stratégique américaine entrait dans sa deuxième année, elle affronta un ennemi expérimenté et déterminé dans la Luftwaffe. En 1943, lorsque les bombardiers américains ont commencé à envahir l'espace aérien du Reich proprement dit, le commandement des chasseurs de la Luftwaffe a commencé à faire un effort majeur contre eux. Les pertes américaines d'Angleterre et d'Afrique du Nord ont augmenté inexorablement d'août à octobre, culminant avec la soi-disant "Semaine noire" de la huitième force aérienne. La semaine dans son ensemble a coûté à la huitième force aérienne un quart de ses aviateurs en Angleterre. Après la Semaine noire, les Américains ont effectivement suspendu les raids diurnes sur le Reich jusqu'en février 1944.

Les bombardiers américains connaissant des taux d'attrition de plus en plus importants, les commandants aériens américains cherchaient désespérément une solution à leur campagne de bombardement stratégique ratée. Une solution est venue avec un changement d'orientation dans la doctrine aérienne. Les changements ont produit une révision de l'opération Pointblank et une doctrine qui mettait l'accent sur la destruction de la Luftwaffe dans une guerre d'usure afin d'obtenir la supériorité aérienne pour l'invasion du jour J à l'été 1944. L'opération révisée Pointblank a donné aux Alliés la supériorité aérienne pour Jour J et commandement virtuel de l'air pour la poussée vers Berlin.

L'opération Pointblank a été un succès. La supériorité aérienne locale appartenait aux Alliés pour l'ouverture du deuxième front. La guerre pour la supériorité aérienne sur l'Europe occidentale avait été gagnée, mais pas par les bombardiers lourds « autodéfendants ». Il avait été remporté par une combinaison de combattants traquant et tuant activement l'armée de l'air allemande et des bombardiers alliés, endommageant l'infrastructure industrielle et logistique qui soutenait la capacité de la machine militaire allemande à faire la guerre. Dans cette stratégie à deux volets, les bombardiers et les chasseurs avaient un rôle symbiotique crucial. Les commandants aériens américains, comme leurs homologues terrestres avant eux, ont finalement compris la vérité de la déclaration du stratège allemand Carl von Clausewitz : la victoire à la guerre passe avant tout par la destruction des forces armées ennemies. L'opération Pointblank a prouvé que la première mission de la puissance aérienne américaine devrait toujours être l'établissement de la supériorité aérienne par la destruction de l'armée de l'air ennemie.

Brian Todd Carey est professeur adjoint à l'Université militaire américaine de Virginie. Cet article a été initialement publié dans le numéro de novembre 1998 de La Seconde Guerre mondiale. Pour d'autres articles intéressants, assurez-vous de récupérer votre exemplaire de La Seconde Guerre mondiale.


C'est la bataille qui a décidé la Seconde Guerre mondiale (pas ce que vous pensez)

Alors que le résultat tactique de la bataille a été époustouflant - les États-Unis ont coulé quatre porte-avions japonais Hiryu, Soryu, Kaga et Akagi, un croiseur lourd et détruit 248 avions ennemis - c'est la toile de fond périlleuse des fortunes de guerre de l'Amérique en 1942 qui fait la marée de Midway - tournant les résultats d'autant plus significatifs.

Le jeudi 6 juin a eu lieu le 75e anniversaire de l'invasion alliée en Normandie, la phase d'assaut amphibie de l'opération Neptune, ou ce que l'on appelle communément le jour J. Les troupes américaines qui ont débarqué en Normandie - en particulier à Omaha Beach - ont débarqué au milieu d'une tempête de chaos, d'un blizzard de mitrailleuses et d'une grêle de mortiers plongeants. Malgré une grande confusion et des pertes, au niveau de l'escouade et au-dessous, les hommes d'Omaha se sont ralliés et se sont précipités avec ténacité et courage pour percer les bermes de sable et les barricades, neutraliser les positions ennemies et sauver leurs secteurs. Les pertes à Omaha ont été immenses – mais la détermination américaine a aidé à prendre pied sur les côtes françaises – et « le reste », disent-ils, « appartient à l'histoire ».

(Ceci est apparu plus tôt en juin 2019.)

Sans aucun doute, l'énorme importance du jour J en tant qu'entreprise logistique et opérationnelle - et la bravoure des forces alliées ce matin de juin est incontestable. Il illustre à juste titre le caractère, le courage et l'engagement américains. Cependant, il est important de noter qu'en ce qui concerne l'importance stratégique de la bataille, on peut affirmer avec force que d'autres batailles de la Seconde Guerre mondiale sont plus critiques que le jour J.

La bataille de Midway en 1942 en est une.

Aujourd'hui - le 7 juin - est le 77e anniversaire de la bataille de Midway, un engagement qui non seulement suit un jour calendaire après le jour J, mais est une bataille qui est toujours considérée comme un tournant critique pour l'Amérique dans la Seconde Guerre mondiale. Midway était probablement la bataille la plus stratégiquement importante pour les États-Unis dans le théâtre du Pacifique. Non seulement les forces navales américaines ont stoppé l'avancée dynamique et sur plusieurs fronts du Japon à travers le Pacifique à Midway, mais la bataille a eu lieu au milieu de l'année 1942, lorsque la victoire des Alliés était loin d'être certaine.

Alors que le résultat tactique de la bataille a été époustouflant - les États-Unis ont coulé quatre porte-avions japonais Hiryu, Soryu, Kaga et Akagi, un croiseur lourd et détruit 248 avions ennemis - c'est la toile de fond périlleuse des fortunes de guerre de l'Amérique en 1942 qui fait la marée de Midway - tournant les résultats d'autant plus significatifs.

Rappelons que Midway s'est produit seulement six mois après l'attaque de Pearl Harbor - une période où les capacités militaires et industrielles de l'Amérique étaient loin de la puissante machine de guerre qu'elles seraient en 1944 et en 1945. Mis à part le raid de bombardement courageux du colonel Jimmy Doolittle en avril, les défaites démoralisantes avaient largement caractérisé l'expérience de combat des Alliés au début de 1942 - de Wake Island, en Malaisie, à Singapour et aux Philippines en Asie, au raid désastreux sur Dieppe en France. D'autres engagements – comme la bataille de la mer de Corail – s'apparentaient sans doute plus à des matchs nuls qu'à des victoires pures et simples. Midway a stoppé cette tendance avec un coup choquant.

Midway est également crucial en raison du moment où il s'est produit dans le contexte de la grande stratégie alliée pour la guerre. Bien que Roosevelt et Churchill se soient mis d'accord sur une approche « Europe d'abord » pour vaincre les puissances de l'Axe, à la mi-1942, c'est sur le théâtre du Pacifique que les États-Unis exécutaient d'importantes opérations offensives avec des forces interarmées et interarmes. C'est à Midway que les États-Unis ont démontré très tôt une capacité de combat efficace, infligeant de graves dommages à un ennemi motivé et expérimenté. Inversement, les efforts américains sur le théâtre européen en 1942 consistaient principalement en un blocus naval et une protection des convois dans l'Atlantique et un soutien matériel continu à la Grande-Bretagne et à l'Union soviétique. Ce n'est que lors de l'opération Torch, fin 1942, que les Alliés – dirigés par les États-Unis – ouvriront un véritable « second front » aux portes de l'Europe.

Il est important de se rappeler qu'au moment où Overlord a été lancé à la mi-1944, l'étau autour du cou de l'Allemagne nazie s'était régulièrement resserré. Le rôle de l'Italie en tant que puissance de l'Axe avait été considérablement réduit (ayant capitulé en 1943), la Wehrmacht avait perdu l'Afrique du Nord et subi des défaites catastrophiques à Stalingrad et à Koursk, l'Armée rouge déferlait sur l'Europe de l'Est, Rome était libérée et les Alliés avaient supériorité aérienne principalement établie sur le continent. En 1944, les Alliés étaient aguerris au combat et la production de guerre américaine était à son maximum. Tout cela contrastait fortement avec 1942, lorsque l'Amérique et ses alliés restaient largement sur la défensive et, dans de nombreux cas, en retrait.

Alors, avec ces points à l'esprit, pourquoi n'y a-t-il pas une plus grande appréciation pour Midway chaque mois de juin ? Son importance stratégique pour émousser les Japonais et la façon dont la victoire américaine déséquilibrée nous a remonté le moral à une période difficile de la guerre, plaident tous en faveur d'une plus grande reconnaissance et compréhension de la bataille. Et pourtant, Midway ne semble pas capter le même niveau d'attention ou d'intérêt que le jour J chaque année.

Le fait que l'anniversaire de Midway tombe un jour après le jour J peut être en partie la raison – il est éclipsé. Il se peut aussi que l'histoire des troupes terrestres américaines en Normandie, bravant les horreurs sur la plage pour s'implanter en Europe, soit quelque chose qui résonne plus personnellement avec les gens aux niveaux les plus élémentaires et émotionnels. Nous le comprenons mieux en raison de ses qualités mortelles. Nous sommes plus touchés par – et semblons donc apprécier davantage – les aspects viscéraux du combat, le grain et la morosité et la tragédie humaine de la guerre. Peut-être que Midway est moins captivant à cet égard.

Le but de tout cela n'est pas de diminuer l'héroïsme et les expériences de quiconque a débarqué en France le 6 juin. Il ne s'agit pas non plus de suggérer que les contributions de ceux qui ont fait leur devoir dans un théâtre à un moment donné sont supérieures ou inférieures aux contributions de ceux d'un autre théâtre à un moment différent. Ceux qui ont tout donné pendant la Seconde Guerre mondiale l'ont fait indépendamment du lieu, des objectifs ou du statut général du conflit.

Le but de tout cela est que nous avons l'obligation de développer une plus grande reconnaissance de Midway et de son importance stratégique de la même manière que nous reconnaissons le jour J et son importance en tant qu'exemple de la bravoure américaine et de l'expérience de combat américaine en Europe. Il est impératif de reconnaître l'importance - du personnel à l'universitaire - de toutes ces campagnes.

Pour l'avenir, 2019 marque le 75 e anniversaire de plusieurs batailles majeures de la Seconde Guerre mondiale - de Saipan et Peleliu à Anzio, l'opération Market Garden et la forêt de Hurtgen. 1944 a également vu la bataille de la mer des Philippines - connue sous le nom de "The Great Marianas Turkey Shoot" - et la bataille du golfe de Leyte, qui est considérée comme le plus grand engagement naval de la Seconde Guerre mondiale et peut-être le plus grand de l'histoire du monde.

Alors que nous commémorons chacun de ces anniversaires à venir, nous avons une occasion en or et opportune - mais limitée - d'acquérir une nouvelle appréciation de l'importance de ces événements et de comprendre le rôle que nos compatriotes américains y ont joué.

Connor Martin est un vétéran de la Marine américaine et analyste politique à Washington DC.

Cet article de Connor Martin a été initialement publié sur Real Clear Defense. Cet article est paru pour la première fois en 2019.


Règle de Castro

En 1960, Castro a nationalisé toutes les entreprises appartenant aux États-Unis, y compris les raffineries de pétrole, les usines et les casinos. Cela a incité les États-Unis à mettre fin aux relations diplomatiques et à imposer un embargo commercial qui est toujours en vigueur aujourd'hui. Pendant ce temps, en avril 1961, environ 1 400 exilés cubains entraînés et financés par la CIA ont débarqué près de la baie des Cochons avec l'intention de renverser Castro. Leurs plans se sont cependant soldés par un désastre, en partie parce qu'une première vague de bombardiers a raté ses cibles et qu'une deuxième frappe aérienne a été annulée. En fin de compte, plus de 100 exilés ont été tués et presque tous les autres ont été capturés. En décembre 1962, Castro les a libérés en échange de fournitures médicales et d'aliments pour bébés d'une valeur d'environ 52 millions de dollars.

Castro s'est déclaré publiquement marxiste-léniniste à la fin de 1961. Mis à l'écart par les États-Unis, Cuba devenait de plus en plus dépendante de l'Union soviétique pour son soutien économique et militaire. En octobre 1962, les États-Unis ont découvert que des missiles nucléaires y étaient stationnés, à seulement 90 miles de la Floride, faisant craindre une troisième guerre mondiale. Après une impasse de 13 jours, le dirigeant soviétique Nikita Khrouchtchev a accepté de retirer les armes nucléaires contre la volonté de Castro, qui a été exclu des négociations. En retour, le président américain John F. Kennedy a publiquement consenti à ne pas réenvahir Cuba et a consenti en privé à retirer les armes nucléaires américaines de la Turquie.


Contenu

Dans l'entre-deux-guerres, la reconnaissance languissait en tant que type de mission et avait tendance à être éclipsée par la cartographie aérienne de routine. Et ce malgré le développement (aux États-Unis et en Grande-Bretagne) d'une doctrine du bombardement stratégique comme arme décisive de la guerre. L'expérience prouverait bientôt que les bombardements étaient totalement inefficaces s'ils ne s'accompagnaient pas d'une reconnaissance aérienne intensive. Dans les années 1930, les progrès techniques progressifs dans les principales nations aériennes ont conduit à des progrès en particulier dans la photogrammétrie et la cartographie, mais n'ont pas réussi à se traduire par une capacité de reconnaissance opérationnelle capable. Les différentes parties sont entrées dans la nouvelle guerre avec pour la plupart les mêmes caméras et procédures qu'elles avaient utilisées lors de la sortie de la dernière. L'imagerie stéréoscopique utilisant des expositions qui se chevauchent a été affinée et standardisée pour la cartographie. [1] La photographie couleur aérienne a été introduite en 1935 aux États-Unis, mais n'a pas trouvé d'application généralisée. [2] Des expériences avec la photographie de bombe flash la nuit ont été menées avant la guerre, mais n'ont conduit à une capacité opérationnelle que plus tard dans la guerre. [3] Aux États-Unis, hormis le cas des petits avions d'observation de la coopération militaire, l'accent a été presque entièrement mis sur la cartographie aérienne réalisée par des bombardiers à longue portée. En Allemagne, le chef de l'armée, Werner Freiherr von Fritsch, a noté que dans la prochaine guerre, celui qui aurait la meilleure reconnaissance aérienne gagnerait - et s'est ainsi mérité une mention superficielle dans presque tous les travaux ultérieurs sur le sujet. [4] Pourtant, dans tous les pays, les doctrines initiales étaient centrées sur l'observation du champ de bataille, qui supposait un front relativement statique, comme cela avait été le cas lors de la guerre précédente. [5]

La reconnaissance stratégique sous sa forme embryonnaire a commencé avec les vols effectués au-dessus de l'Allemagne par l'homme d'affaires australien Sidney Cotton juste avant le déclenchement de la guerre en Europe. Au nom des services de renseignement d'abord français, puis britanniques, Cotton a équipé le civil Lockheed Electras de caméras cachées et a pu filmer des images utiles lors de voyages d'affaires. Cotton a été le pionnier (pour les Britanniques) de la monture trimetrogon et de l'importante innovation des appareils photo chauffants, la buée étant le fléau de la photographie en haute altitude. [6] Cependant, un trimétrogon multi-objectifs avait été utilisé dans la caméra de cartographie Bagley américaine de 1919, et l'Allemagne avait des optiques chauffées pendant la Grande Guerre. [7]

Le travail de Sidney Cotton n'a été approuvé qu'à contrecœur par la Royal Air Force, mais son travail a finalement été incorporé dans l'unité de développement photographique (PDU) n ° 1 de la RAF Heston, puis de la RAF Benson, une unité à partir de laquelle la plupart des reconnaissances aériennes britanniques se sont développées plus tard. (Il a été bientôt rebaptisé 1 PRU, R pour la reconnaissance.) [8] La clé à l'ascendant intellectuel de la RAF dans la reconnaissance était l'établissement de l'Unité d'Interprétation Centrale (CIU) à RAF Medmenham. Les tâches prioritaires de cette unité étaient de préparer des dossiers de cibles et de cartographier les défenses aériennes de l'Axe. En peu de temps, il a commencé à évaluer l'efficacité des bombardements. [9] Voir Interprétation des photos.

Au début, la Grande-Bretagne a utilisé une poignée de Spitfires modifiés à la hâte (PR 1) et quelques jumeaux moyens (Bristol Blenheims) pour la reconnaissance photographique, complétés par des images en action prises à partir d'avions de bombardement réguliers. À cette époque, la RAF utilisait encore les appareils photo vintage F8 et F24, ajoutant plus tard le plus grand F52. Le F24 est devenu particulièrement utile pour la photographie de nuit. [dix] [ page nécessaire ] Grâce à l'évaluation des dommages causés par les bombes (BDA), l'échec complet des bombardements de jour de précision est rapidement devenu apparent, la grande majorité des bombardiers ne s'approchant même pas de leurs cibles. Cela a entraîné des demandes plus lourdes en matière de reconnaissance pour la photographie avant et après et les mauvais résultats documentés (ainsi que de lourdes pertes) ont conduit à un passage aux bombardements de zone de nuit. [11]

La Grande-Bretagne était loin derrière l'Allemagne en matière d'optique, et à un moment donné, 1 PRU a pris deux appareils photo Zeiss Ikon avec des objectifs de 60 cm d'un Ju 88 perdu et les a utilisés pour la photographie en haute altitude. [12]

En 1941, la RAF disposait d'un bras de reconnaissance capable (1 PRU) centré à RAF Benson, soutenu par une infrastructure naissante d'interprétation et d'analyse. Le comité mixte/comité du renseignement (CIC) a assuré la centralisation des tâches pour les objectifs critiques. La RAF menait de loin ce domaine et, en 1941, plusieurs observateurs américains de l'U.S. Army Air Corps (USAAC) et des États-Unis.La marine a été envoyée en Angleterre pour enquêter sur les méthodes de reconnaissance de la RAF. [13] [ page nécessaire ]

Contrairement au cas de la guerre précédente, la reconnaissance française était désormais relativement inefficace à tous les niveaux et manquait totalement de perspective stratégique. La plupart des avions affectés au type de mission étaient obsolètes. Un grand nombre de Mureaux 115/117 à cockpit ouvert et de bicylindres légers Potez 630 ont été affectés à la coopération de l'Armée de terre selon les doctrines d'observation de la guerre précédente. Cependant, le nouveau et rare jumeau Bloch 174 se distinguait par ses hautes performances. Le célèbre écrivain et pilote de reconnaissance Antoine de Saint-Exupéry a piloté cet avion avant la chute de la France. [14]

L'Istituto Geografico Militare a acquis des photographies aériennes pour soutenir son effort de guerre contre l'Éthiopie au milieu des années 1930. Les photographies aériennes au-dessus de l'Éthiopie en 1935-1941 se composent de 8281 assemblages sur des carreaux de panneau dur, chacun portant une étiquette, une photographie pointant vers le nadir flanquée de deux photographies à faible inclinaison et d'une photographie à forte inclinaison. Les quatre photos ont été exposées simultanément et ont été prises à travers la ligne de vol. Une photographie en haute oblique est présentée alternativement à gauche et à droite. Il y a env. 60 % de chevauchement entre les ensembles de points d'accès suivants. L'une des multi-caméras à plaque de verre d'Ermenegildo Santoni a été utilisée, avec une distance focale de 178 mm et une hauteur de vol de 4 000 à 4 500 mètres au-dessus du niveau de la mer, ce qui a donné une échelle approximative de 1:11 500 pour la photographie centrale et 1:16 000 à 1:18.000 pour les photos à faible inclinaison. Les géomètres se sont orientés avec des cartes de l'Éthiopie à l'échelle 1:400 000, compilées en 1934. Les vols présentent une couverture dense du nord de l'Éthiopie, où ils ont été acquis dans le contexte de la deuxième guerre italo-éthiopienne. Plusieurs vols ont précédé l'avancée ultérieure de l'armée italienne vers le sud vers la capitale Addis-Abeba. A partir de 1936, les photographies aériennes ont été utilisées pour préparer des cartes topographiques aux échelles 1:100 000 et 1:50 000. [15] [16]

Malgré une avance technologique et numérique considérable, l'Allemagne délaisse progressivement la reconnaissance aérienne, du moins par rapport à la Grande-Bretagne. La raison, fondée sur l'histoire et la géographie, était que l'Allemagne n'avait pas de doctrine de bombardement stratégique et considérait la puissance aérienne comme un auxiliaire des armées de terre. Nombreux Aufklärungs (de compensation, c'est-à-dire de reconnaissance) des unités ont été établies à des fins de soutien maritime et terrestre, mais bien que cela ait été efficace au sens tactique, l'investissement intellectuel dans l'interprétation, l'analyse et l'estimation stratégique a pris du retard. Du point de vue allemand, cela était défendable étant donné qu'environ 90 % de l'action consistait en de grandes batailles terrestres à l'Est, et qu'une capacité aérienne à longue portée coûteuse n'aurait probablement pas changé le résultat. [17] [ page nécessaire ]

Avant la guerre, les États-Unis ont développé une capacité optique indigène de haute qualité dirigée par Bausch & Lomb de Rochester, N.Y. mais cette société avait été alliée à l'allemand Zeiss-Jena. Néanmoins, l'expert américain en reconnaissance, alors capitaine George William Goddard, a déclaré qu'il convoitait beaucoup le leadership technique allemand, notamment représenté par les travaux optiques de Carl Zeiss Jena, et qu'il était heureux d'occuper brièvement cette installation à la fin de la guerre. Mais l'armée de l'air allemande, s'attendant à une victoire rapide, n'a pas construit une capacité intégrée de reconnaissance et d'interprétation comme un atout essentiel de la sécurité nationale comme l'ont fait les alliés anglo-saxons. [18]

Avant le 22 juin 1941, la reconnaissance allemande était de loin prédominante en fréquence avec de nombreuses sorties quotidiennes dans toute la région. Avant l'invasion de la France, la concentration était sur les ports, les forts, les chemins de fer et les aéroports, en utilisant principalement des Dornier Do 17P et des Heinkel He 111H, des types déjà vulnérables, et une conversion rapide en Junkers Ju 88D, puis Ju 88H a suivi. Les pertes étaient de l'ordre de 5 à 10 %. Une reconnaissance météorologique quotidienne régulière a été maintenue au-dessus de la mer du Nord. La reconnaissance maritime depuis la France et la Norvège a atteint bien à l'ouest de l'Irlande jusqu'à la côte du Groenland en utilisant le Focke-Wulf Fw 200 Condor et divers hydravions multimoteurs. [19]

L'Allemagne a utilisé le dirigeable LZ 130 Graf Zeppelin pour des sorties de renseignement électromagnétique ciblant les stations radar de la RAF en 1939.

Les unités allemandes étaient divisées en Fernaufklärer (longue distance), Nahaufklärer (tactique, subordonné au commandement de l'armée), Nachtaufklärer (photographie de nuit), et les unités maritimes et spéciales. La structure de commandement et les désignations des unités changeaient sans cesse. Chaque personnel (escadron, à peu près) avait un Bildgruppe d'interprètes, qui téléphoneraient des renseignements urgents au quartier général voisin. Le film et les analyses iraient à Fliegerkorps personnel (de niveau supérieur) plus tard, éventuellement, le personnel de haut niveau au Oberkommando der Wehrmacht (OKW) à Zossen près de Berlin recevrait les produits pour le dépôt et éventuellement l'intégration stratégique. [20] [ page nécessaire ]

L'Allemagne a mis l'accent sur la reconnaissance tactique et a considérablement investi dans des avions modifiés - principalement des Ju 88 et des Junkers Ju 188 - et dans des types dédiés tels que le Blohm & Voss BV 141 asymétrique (20 construits) et le Focke-Wul Fw 189 à double flèche. Euh (près de 900 produits). Cette Nahaufklärung a principalement réussi sur le front de l'Est où des résultats immédiats étaient souhaités, et ces unités étaient directement sous le commandement de l'armée sur le terrain. Pour des tâches spéciales exigeantes, un avion de reconnaissance photographique à haute altitude, le Junkers Ju 86P pressurisé, était disponible en très petit nombre, mais il ne put survivre après 1943. Également pressurisé, le Junkers Ju 388L pouvait atteindre 14 000 m et bien plus haut. vitesses anémométriques que le Ju 86P, mais seulement 50 exemplaires ont été construits à la fin de la guerre et peu ont vu le service opérationnel. Les chasseurs, souvent équipés de deux caméras obliques à l'arrière du fuselage, ont été mis en service pour la reconnaissance là où leur vitesse était nécessaire, et ont bien fonctionné dans ce rôle. Dans l'ensemble, cependant, la reconnaissance allemande contre l'Angleterre bien défendue était relativement inefficace. [21] [ page nécessaire ]

Avant l'opération Barbarossa, l'attaque allemande contre l'URSS, le Luftwaffe a effectué une vaste observation aérienne avant la frappe de la Russie européenne. Cela a été possible en partie parce que l'opposition aérienne soviétique était faible et à cause de la conviction des dirigeants soviétiques que l'Allemagne n'attaquerait pas. Les Luftwaffe a maintenu sa supériorité aérienne à l'Est jusqu'à la fin de la guerre, mais n'a tout simplement pas pu mobiliser suffisamment de ressources pour que la puissance aérienne soit décisive. [22] [ page nécessaire ]

Les partenaires de l'Axe, l'Italie et le Japon, ont effectué avec succès une reconnaissance à longue distance avant de rencontrer une opposition de plus en plus forte en 1942. Des avions japonais ont reconnu les Philippines avant le 7 décembre 1941. [23] [ page nécessaire ]

L'Union soviétique n'avait pas de ressources de reconnaissance avancées, mais mettait l'accent sur l'observation visuelle et les rapports sur l'espace de bataille. Les biplans à cockpit ouvert tels que le Polikarpov Po-2 ont été très utiles pour cela, surtout la nuit. Les Soviétiques n'avaient pratiquement aucun intérêt pour la puissance aérienne à longue portée ou la reconnaissance stratégique, et n'avaient aucune capacité optique avancée. Cependant, ils ont beaucoup appris sur la discipline des Américains lorsque les forces aériennes de l'armée américaine ont opéré à partir de trois bases ukrainiennes en 1944 (opération Frantic). Cette opération comprenait un détachement de reconnaissance photographique qui partageait tous les résultats avec l'URSS. Dans le même temps, les Américains ont appris que les capacités de photoreconnaissance soviétiques étaient embryonnaires. [24]

La reconnaissance japonaise était caractérisée par une rivalité institutionnelle entre l'armée et la marine. Ce dernier standardisé sur le Yokosuka D4Y Suisei ("Judy") et les avions multiplaces Nakajima C6N ("Myrt"). L'armée, qui a rencontré peu d'opposition aérienne en Chine, a utilisé une variété de types d'avions et de caméras.

L'Italie est entrée en guerre en 1940 avec un très grand nombre d'avions d'observation obsolètes, pour la plupart des biplans à cockpit ouvert affectés directement aux commandements de l'armée. Initialement, une certaine surveillance stratégique était effectuée par des bombardiers trimoteurs, et des avions italiens allaient du Nigéria à l'Abyssinie en passant par Bahreïn (un volait vers le Japon et retour). La reconnaissance italienne n'a pas pu survivre dans l'espace aérien contesté.

Les pays neutres sont apparemment restés dans la mentalité d'observation des tranchées de la Première Guerre mondiale. Alors que la photographie aérienne était attribuée à des avions tactiquement inférieurs et que la cartographie aérienne avançait considérablement, il n'y avait aucun concept de reconnaissance stratégique et peu de réflexion était accordée à l'analyse et à l'interprétation. Étonnamment, ce fut même le cas aux États-Unis, où l'Air Corps avait jalonné son avenir sur la doctrine du bombardement stratégique. Jusqu'en 1940, l'intérêt de l'USAAC pour la reconnaissance était concentré dans un petit bureau à Wright Field, Ohio, dirigé par le controversé capitaine George William Goddard. Il était responsable de la plupart des avantages techniques adoptés par l'USAAC pendant les premières années de guerre. Les avions de la série O, tels que le Douglas O-38 et ses descendants, étaient généralement bas et lents et utilisés pour la liaison directe avec l'armée, le repérage de l'artillerie et l'observation. La série OA d'amphibiens d'observation était principalement des variantes de l'armée de types mieux connus de la marine, tels que le Consolidated PBY Catalina. Il s'agissait en pratique de plus d'avions utilitaires que de plates-formes de reconnaissance dédiées. En décembre 1941, la complaisance et un leadership inadéquat ont conduit à l'échec de la détection aérienne de la force opérationnelle japonaise au nord d'Hawaï. [25] En outre, les Américains ont travaillé sous le handicap que beaucoup d'équipement a été assigné à la Grande-Bretagne aussi vite qu'il pourrait être produit.

En 1941, poussés par l'expérience britannique, les Américains ont commencé à comprendre la nécessité d'un concept de reconnaissance aérienne beaucoup plus étendu. La série F, qui désignait la reconnaissance photographique, était alors dirigée par le F-3A, un bombardier léger Douglas A-20 Havoc modifié. Grâce en grande partie au plaidoyer du directeur du renseignement photographique, le colonel également très controversé Minton Kaye, une série de 100 Lockheed P-38 Lightning a été mise de côté pour être modifiée au standard F-4, incorporant la monture trigonométrique que Kaye et Le coton avait été pionnier avant la guerre. Malgré les performances prometteuses du F-4, il y avait tellement de problèmes techniques avec les premières versions que le modèle a été largement rejeté par ses équipages lorsqu'il a atteint les zones de combat. La RAF a également rejeté le P-38. [26]

La première expérience de reconnaissance opérationnelle américaine a été acquise sur le théâtre australien. Le premier nom à émerger était celui du colonel Karl Polifka, un pilote extrêmement agressif qui a développé de nombreuses tactiques qui deviendront plus tard la norme. Opérant de Port Moresby à Rabaul, son 8e escadron PR équipé de F-4 a rencontré de sérieux problèmes pour le réduire à un moment donné à un seul avion, mais la précieuse expérience acquise a été partagée par Polifka à son retour aux États-Unis en 1943. [27]

Lorsque les États-Unis et la Grande-Bretagne envahissent l'Afrique du Nord française en novembre 1942, la capacité de reconnaissance improvisée à la hâte est rapidement vérifiée par la réalité. Le fils du président Franklin D. Roosevelt, le colonel Elliott Roosevelt, a dirigé les forces de reconnaissance américaines et, en février, a rejoint les unités de la RAF dans la multinationale Northwest African Photographic Reconnaissance Wing (NAPRW). À ce stade, l'Escadre avait trouvé le F-4 insatisfaisant, le F-9 ou le Boeing B-17 Flying Fortress incapable de survivre au-dessus du territoire ennemi, et le nouveau britannique de Havilland Mosquito était la plate-forme de reconnaissance la plus prometteuse. Les escadres britanniques en Méditerranée ont pris le relais des Américains. De nombreux autres problèmes techniques et tactiques ont pratiquement stoppé la reconnaissance américaine mais celle-ci a rapidement rebondi, et au moment de l'invasion de la Sicile en juillet (opération Husky), une capacité interarmées très crédible existait, la NAPRW comprenant des Sud-Africains, des Français libres, des et des unités néo-zélandaises ainsi que des unités de la RAF et de l'USAAC. À ce moment-là, de nouveaux modèles F-5 du Lightning devenaient disponibles, et ils se sont avérés beaucoup plus fiables et capables. [28] Cependant, cette période a marqué le début d'une lutte d'un an par l'USAAF, dirigée notamment par le colonel Roosevelt, pour acquérir le Mosquito et développer également un tout nouvel avion de reconnaissance - une quête qui aboutirait au malheureux et le scandale Hughes XF-11. [29] [ page nécessaire ]

La RAF a continué à faire preuve de leadership dans le domaine et a maintenant assumé le rôle de mentor sur le tas pour les Américains. Les Supermarine Spitfires et les Mosquitos se sont avérés être les meilleures plates-formes de reconnaissance, car tout le monde réalisait maintenant que la vitesse, la portée et l'altitude étaient essentielles à la survie et à de bonnes photographies. Les avions photographiques de deuxième ligne (tels que Douglas Bostons, Bristol Blenheims, Martin Marylands) ont été relégués dans des cieux moins contestés. La RAF a transformé Medmenham en unité centrale d'interprétation alliée (ACIU), invitant les Américains à participer sur une base conjointe, et a continué à créer de nouveaux escadrons avec des avions de reconnaissance haute performance basés à la fois dans les îles britanniques et en Méditerranée. D'autres unités de la RAF opéraient en Extrême-Orient, souvent avec des avions légèrement moins performants tels que les Hawker Hurricanes et les North American B-25 Mitchell.

Une très grande partie de la reconnaissance de la RAF a été utilisée pour suivre les vaisseaux capitaux allemands. Cette entreprise incluait même le stationnement de détachements photographiques sur l'aérodrome de Vaenga sur la péninsule de Kola. Lorsque les Britanniques sont rentrés chez eux, leurs avions de reconnaissance ont été remis aux Soviétiques. [30] [ page nécessaire ]

Au cours de cette période, le commandant de l'escadre Adrian Warburton s'est forgé une réputation de pilote de reconnaissance audacieux et productif et le commandant de l'escadre D. W. Steventon a entrepris de nombreuses missions importantes, inc. quelques-uns des premiers survols du site expérimental allemand du Peenemünde Army Research Center sur la côte baltique. [31] Les interprètes de l'ACIU ont été reconnus pour leur expertise, F/O Constance Babington Smith, MBE et Sarah (Churchill) Oliver étant parmi les noms notés. [32] Une approche scientifique de la reconnaissance s'est développée, surmontée par l'implication du Premier ministre lorsque des résultats particulièrement notables ont été discutés, comme la découverte de chasseurs à réaction allemands en test. La RAF a également développé très tôt la procédure d'interprétation standard en trois phases : la première phase nécessitait une réponse immédiate (telle que l'avancée des colonnes de blindés en vue) la deuxième phase nécessitait une manipulation de 24 heures (telle que les concentrations de péniches de débarquement dans les ports) et la troisième phase était de longue durée. -l'analyse à terme (comme les cibles industrielles comme les usines de gazéification du charbon). En outre, la distinction entre la reconnaissance stratégique et tactique est devenue claire, et des sous-spécialités comme la reconnaissance météorologique, la photographie radar et l'évaluation des dommages causés par les bombes (BDA) sont devenues courantes. Les deux parties ont développé des programmes de reconnaissance météorologique régulière dans l'Atlantique. De plus, la technique largement connue sous le nom de « dicing » – photographie à très basse altitude et à grande vitesse – a été adoptée par les Alliés pour des travaux spéciaux. [33] Le colonel Roosevelt a été le pionnier de la photographie de nuit au-dessus de la Sicile. Les bombes flash devaient se déclencher à un moment très précis afin de capturer l'image, et avec le temps, le système de flash Edgerton D-2 est devenu largement utilisé, ce qui impliquait une décharge de condensateur à des intervalles précis. [34] Aussi, le film infrarouge a commencé à être utilisé à la fin de la guerre. [35] Il était généralement admis que le Mosquito, désigné F-8 par les Américains, était la meilleure plate-forme – en dehors de ses performances, il offrait l'utilisation d'un autre opérateur dans le nez vitré, ce qui rendait à la fois la navigation et la sélection très délicate de commandes de caméra pour faire correspondre la vitesse et l'altitude plus facilement que dans le F-5 Lightnings monoplace. Néanmoins, les Américains ont commencé à standardiser les F-5 et les F-6 Mustang afin de promouvoir une capacité indigène et de rompre avec la tutelle de la RAF. [36] [ page nécessaire ]

Lors de l'invasion de la Normandie en juin 1944, les 8e et 9e forces aériennes américaines disposaient d'une immense escadre de reconnaissance dans la 325e escadre de reconnaissance du colonel Roosevelt. Il commandait deux groupes, le 25th Bombardment Group à RAF Watton et le 7th PRG à RAF Mount Farm (d'autres unités ont soutenu la reconnaissance tactique pour la 9th Air Force). Les sept escadrons du 325e ont fourni des services de reconnaissance météorologique de routine, des services d'éclaireurs, des services BDA, de la paille et d'autres services électroniques, des photographies radar et des missions de nuit, ainsi que des opérations spéciales à l'appui des agents insérés. En Italie, l'escadre de reconnaissance photographique des alliés méditerranéens du colonel Polifka a fourni des services similaires, et en utilisant des bases de rassemblement en Ukraine, ces unités pourraient ensemble fournir une couverture complète et régulière du territoire de l'Axe en déclin.

La RAF maintenait un nombre similaire d'escadrons de reconnaissance, dominés par les Spitfires et les Mosquitos, mais en Extrême-Orient et au Moyen-Orient, des types moins performants avaient tendance à être affectés à la reconnaissance et à la coopération avec l'armée. Par exemple, en Irak lors du coup d'État nazi de 1941, la RAF s'est appuyée sur des biplans Hawker Audax. Ce qui avait commencé avec une seule PRU en 1940 s'élevait finalement à plusieurs dizaines d'escadrons dans le monde.

En raison d'un dévouement singulier à la victoire grâce au bombardement stratégique, l'USAAF a mis un accent extraordinaire sur la reconnaissance. À titre d'exemple, la nécessité de détruire les installations allemandes de pétrole, de pétrole et de lubrifiants exigeait une surveillance attentive pour décider non seulement quoi frapper, mais quand et combien - et ensuite quand les frapper à nouveau. Cela a conduit à mettre l'accent sur la surveillance à long terme, et également à une analyse centralisée corrélant la photographie avec d'autres sources (telles que les agents sur le terrain). Bien que la RAF préférait généralement le bombardement de zone, elle a promu un accent similaire sur la reconnaissance, par exemple dans la célèbre découverte, la couverture et l'analyse de la gamme de roquettes Peenemunde qui a abouti au raid de l'opération Hydra en août 1943. L'Axe n'avait aucune capacité stratégique comparable et la plupart des ressources aériennes de l'Axe ont été utilisées pour soutenir des batailles terrestres massives.

En général, les avions de reconnaissance occidentaux n'étaient pas armés, non seulement pour maximiser les performances, mais pour souligner l'objectif de ramener des images, pas d'engager l'ennemi. Ils volaient aussi généralement seuls ou en paires largement dispersées. Dans des circonstances particulières, il était nécessaire d'amener des escortes de chasseurs. Ce phénomène s'est à nouveau produit au cours des derniers mois lorsque le Mosquito, jusqu'alors souverain, a commencé à être capturé par des jets Messerschmitt Me 262. Certains bombardiers lourds transportaient des caméras et des cameramen. La 8e unité de caméra de combat de la 8th Air Force a ainsi documenté une grande partie de la guerre aérienne, et ces films sont beaucoup plus souvent projetés aujourd'hui que les images statiques de reconnaissance régulière.

Le jour J a constitué le plus gros travail de reconnaissance photographique de l'histoire. L'un d'entre eux a rapporté qu'à l'ACIU, 1 700 officiers et recrues étudiaient quotidiennement 85 000 images. Il y avait 12 000 avions alliés dans les airs au-dessus de la région ce jour-là. [37] Si l'invasion a été comptée comme un succès de reconnaissance majeur, l'offensive allemande des Ardennes (Bataille des Ardennes) en décembre a été un échec majeur.L'enquête post-bataille a maintenu que le problème ne résidait pas dans l'obtention de preuves aériennes, mais dans l'intégration des nombreux points de données disparates dans une image cohérente. De plus, à ce moment-là, les Allemands avaient appris à se déplacer de nuit et à l'abri des intempéries saisonnières lorsque cela était possible. Ces contre-mesures, comprenant également le passage sous terre et l'exploitation de la couverture neigeuse, en sont venues à représenter certaines des limites de la reconnaissance aérienne, même dans des conditions de supériorité aérienne écrasante. [38]

La reconnaissance allemande languissait à l'ouest parce que les défenses aériennes assistées par radar y rendaient la survie improbable. Outre les omniprésents Ju 88, les Heinkel He 177 se sont avérés précieux comme plate-forme de reconnaissance, mais ce type était extrêmement perturbé mécaniquement. En effet, la Luftwaffe n'a pas été en mesure d'effectuer une surveillance régulière de cibles critiques comme les îles britanniques avant l'invasion de juin 1944 en effet, un avion allemand a été "autorisé" à survoler Douvres afin de signaler une fausse invasion sur place. . [39] (Cependant, Brugioni maintient que l'Allemagne a effectué suffisamment de vols pour estimer l'heure et le lieu de l'invasion.) [40] [ page nécessaire ]

Après cela, quelques jets sont devenus disponibles : Arado Ar 234 affecté à Sonderkommandos, mais bien qu'ininterceptables, les résultats rapportés semblent avoir apporté peu de valeur ajoutée à l'effort de guerre allemand. Une version du très avancé Dornier Do 335 Pfeil a été affecté à des tâches de reconnaissance. La reconnaissance a eu plus de succès à l'Est, et les Allemands ont réalisé des cartographies photographiques à grande échelle, dont certaines profiteraient plus tard aux Alliés de l'Ouest. La Luftwaffe a également déployé avec succès la photographie de nuit avec des bombes flash, comme l'a amplement documenté la BDA de l'attaque allemande annihilante contre l'USAAF dans la RSS d'Ukraine en juin 1944. [41]

En mer, l'Allemagne avait très tôt une avance considérable sur les avions long-courriers, principalement représentée par le Fw 200 Condor. Il s'agissait d'un avion de ligne converti impropre aux rigueurs du combat. Comme un Fernaufklärer, le grand Junkers Ju 290 avait la portée nécessaire, mais il était produit en petit nombre et était très vulnérable. Seeaufklärer et Kustenflieger les groupes ont utilisé des hydravions de nombreux types différents avec un succès considérable dans les zones côtières, en particulier en provenance de Norvège. En 1942-1943, la menace Condor s'estompait et les avions allemands à long rayon d'action avaient de grandes difficultés à survivre dans l'Atlantique. Ils étaient beaucoup plus efficaces dans le nord de la Norvège contre les convois de l'Arctique. L'Allemagne a adopté la reconnaissance armée comme opportunité à ces longues distances. [42] [ page nécessaire ]

Enfin, les centres industriels déployés contre l'Axe – aux États-Unis, dans l'Oural et en Sibérie – étaient tout simplement hors de portée des reconnaissances stratégiques. Comme toujours, c'est au niveau tactique que les Allemands ont excellé, et les avions à courte portée ont pu se maintenir à l'Est jusqu'à ce que le carburant, les pilotes et même les avions soient épuisés. Les experts estiment généralement que les hauts dirigeants allemands n'ont pas compris la puissance aérienne, et Hitler a été particulièrement blâmé pour son manque de perspective stratégique adoptée par les Alliés occidentaux. [43] Mais puisque l'inadéquation industrielle était insurmontable, il est douteux quelle différence une plus grande insistance allemande sur la reconnaissance stratégique et le bombardement proportionné aurait fait.

Les Alliés tardent à affecter des avions à très long rayon d'action aux missions maritimes. Ils avaient besoin d'une surveillance maritime à longue distance pour chasser les sous-marins, tout comme les Luftwaffe en avait besoin pour chasser les convois. Piqués par des pertes catastrophiques, en avril 1943, les États-Unis allouèrent enfin un nombre suffisant d'avions VLR (très long rayon d'action) pour supprimer les sous-marins. Ce fut un facteur important dans la défaite de l'offensive des sous-marins ce printemps. Les versions maritimes du Consolidated B-24 Liberator ont servi efficacement dans ce rôle de patrouille maritime. [44] [ page nécessaire ]

L'Union soviétique n'avait pratiquement aucune capacité de reconnaissance en profondeur et dépendait en grande partie du renseignement humain. Au moment du bref programme de bombardement par navette américano-soviétique de l'été 1944, les Américains ont noté que la reconnaissance soviétique ne s'aventurait pas loin du front et que la technologie photographique était de loin inférieure. À Poltava, le détachement de reconnaissance américain a partagé toutes les images ainsi que les tactiques et la technologie avec leurs homologues soviétiques, permettant à ces derniers de comprendre les opérations américaines et de développer une capacité indigène. En outre, pour le renseignement stratégique, les Soviétiques avaient complètement infiltré les gouvernements alliés et de l'Axe aux niveaux les plus sensibles. [45]

Dans le Pacifique, le long rayon d'action était primordial, et les avions de la flotte et de l'armée reflétaient bientôt un avantage américain écrasant. La marine américaine, incitée par l'échec du renseignement à Pearl Harbor, a investi dans des avions de patrouille à long rayon d'action comme l'omniprésent PBY Catalina. Cependant, dès le début, les Alliés ont eu un énorme avantage invisible en matière de renseignement électromagnétique et de cryptographie, étant capables de lire les codes de l'Axe. Cela a conduit à des économies de reconnaissance.

Surprenant compte tenu de sa petite base industrielle, le Japon a construit des avions de reconnaissance de très haute qualité. Celles-ci comprenaient plusieurs plates-formes telles que le Mitsubishi Ki-46 "Dinah" non armé connu sous le nom de "moustique japonais" (?) et le Kawanishi H8K "Emily" à très longue portée, largement considéré comme le meilleur bateau volant de la guerre. Ces avions atteignirent Ceylan. Le Nakajima C6N "Myrt" standard de la Marine était également une plate-forme de reconnaissance extrêmement performante à partir de 1944. Mais il ne semble pas que le Japon ait la capacité industrielle globale ni n'ait fait l'investissement intellectuel nécessaire pour gérer une branche de reconnaissance compétitive. À partir de 1943, les Japonais étaient pratiquement toujours sur la défensive, tandis que de nouveaux avions américains à longue portée et à haute altitude culminant avec le Boeing B-29 Superfortress (F-13 dans le rôle de reconnaissance) ont fourni une couverture américaine écrasante des îles d'accueil à partir du milieu -1944.

Les avions transportaient généralement plusieurs configurations de caméras différentes dans une même baie. Une installation courante était le trimetrogon : un vertical et un oblique de chaque côté. Souvent, un avion transportait plusieurs configurations différentes d'objectifs de caméra à des fins spéciales. Les Britanniques ont découvert qu'une caméra orientée vers l'arrière pouvait surmonter une partie de la gigue due aux mouvements latéraux, et que la photographie de très bas niveau (appelée en dés) bénéficiait d'une vue presque latérale de la caméra. La plupart des surveillances ont été menées à des altitudes extrêmement élevées, nécessitant une optique à longue focale, comme le reflète la «loi de Goddard» : en photo-reconnaissance, il n'y a pas de substitut à la distance focale. [46] [ page nécessaire ]

Aux États-Unis, les principales caméras aériennes étaient la série K et la série F navale produites par Fairchild. L'inventeur Sherman Fairchild avait développé le K-3 en 1919 sur la base de l'expérience de la Grande Guerre. Son travail dominera le domaine pendant des décennies, y compris sous forme de copies étrangères. Au départ, de nombreux appareils photo utilisaient encore les optiques allemandes Zeiss et Schneider. Le K-17 américain (image 9x9 pouces) avec plusieurs objectifs différents était particulièrement omniprésent. Pour la cartographie, un objectif de six pouces était standard. Le moins commun K-18 (9x18) a été utilisé pour la haute altitude. Les K-19 étaient utilisés la nuit, et les petits K-20 (4x5) pour les obliques de bas niveau. Bien que standardisés sur des plaques 9X9 pouces, plusieurs types de caméras similaires sont entrés en service. La période a vu un développement rapide des distances focales plus longues afin de permettre la photographie à haute résolution à haute altitude. Des objectifs de 12, 24, 36 et finalement 60 pouces sont entrés en service. Les Américains ont également produit et utilisé des caméras britanniques (F24 comme K24). L'ancienne caméra cartographique James Bagley T-1 et ses descendants multi-objectifs étaient encore utilisés strictement pour la cartographie aérienne. La Marine a utilisé des variantes de la série Fairchild. [47]

En Grande-Bretagne, le petit F24 (image 5x5) et le dérivé mais beaucoup plus grand F52 (8,5x7) appareils photo aériens dominaient, le premier étant principalement utilisé pour la photographie de nuit à l'aide de bombes flash. Des objectifs jusqu'à 40 pouces ont été installés. Ces caméras avaient un obturateur dans le plan focal, tandis que les caméras américaines standardisaient l'obturateur entre les objectifs, revendiquant cette distorsion réduite. [48]

Les expositions nécessitaient généralement l'utilisation d'un intervallomètre monté dans le cockpit, réglé en fonction de la vitesse, de l'altitude et de l'intervalle afin que le pilote ou l'observateur puisse obtenir les expositions correctes en appuyant sur un interrupteur. Une grande précision de vol était nécessaire en particulier pour les expositions pour la stéréographie et la cartographie en général.

Alors que l'optique allemande était supérieure, les experts ont noté que les caméras de reconnaissance allemandes standard, bien qu'excellentes, étaient lourdes et non optimisées pour une utilisation aérienne. Leica semblait être le principal fabricant d'appareils photo tandis que la production d'optiques était concentrée chez ISCO Göttingen (Schneider) et Zeiss. Le volumineux Rb30 (Reihenbild) et ses variantes étaient d'usage courant. Cela nécessitait au moins deux hommes pour la manipulation et produisait des images 12x12 (32 cm). Il a été complété par des caméras portables plus petites, Hk13 (Handkamera) et Hk19, qui pouvaient également être installées dans le fuselage arrière des chasseurs monomoteurs. En général, la distance focale en cm était indiquée par le premier chiffre et la taille de la plaque par le second, donc Rb50/30. A titre d'exemple, le Do 17P emportait des caméras Rb 20/30 + Rb 50/30 ou Rb 20/18 + Rb 50/18 ainsi que des canons défensifs. Les caméras étaient contrôlées à distance par l'équipage depuis le cockpit. D'autres configurations sont apparues selon les besoins. [49]

Les appareils photo japonais étaient un mélange de types domestiques et importés/copiés. La Marine utilisait souvent des copies des Fairchild K-8 et K-20 américains, ainsi qu'une copie du F-8 de la Marine américaine. L'armée utilisait de petits types 96, 99 (K-20) et 100, généralement portables. Konica et Nikon étaient les principaux fabricants. Certaines caméras allemandes ont également été utilisées. Comme les avions de reconnaissance japonais étaient multiplaces, l'observateur arrière utilisait généralement les caméras. Le Japon n'a formé qu'une poignée d'officiers en tant que photo-interprètes. [50] [ page nécessaire ]

En raison de leur mépris initial pour la reconnaissance, tous les belligérants ont partagé l'échec du développement et de la mise en place d'une plate-forme de reconnaissance aérienne dédiée et viable, bien qu'ils aient reconnu tardivement le besoin. En conséquence, presque tous les avions de reconnaissance ont été convertis en avions de combat, et les types américains dédiés proposés (F-11 et F-12) ont été annulés après la paix. Peu de temps après la guerre, la CIA a développé un tel avion dédié, le U-2. À partir de 1945, la reconnaissance aérienne est devenue un élément critique et hautement prioritaire de la sécurité nationale aux États-Unis et en Grande-Bretagne.

Les résultats obtenus à partir de la reconnaissance étaient controversés. L'évaluation des dommages causés par les bombes (BDA) a généralement révélé moins de dégâts que les bombardiers n'avaient estimé, et même la BDA s'est avérée gonflée après que la vérité sur le terrain ait pu être établie. La tendance à surestimer à la fois la menace et les dommages était endémique sur le terrain. [51]

Des questions se sont posées sur les raisons pour lesquelles la reconnaissance allemande avait été inefficace. Babington Smith a noté que la bibliothèque d'images Zossen a été rapidement découverte dans une grange à Bad Reichenhall près de Berchtesgaden, et que les photographies de la taille d'un pied carré étaient impressionnantes. Mais les interrogatoires ont révélé que les interprètes étaient mal formés, n'utilisaient pas de stéréoscopes, et "c'était un horrible avertissement quant à ce que l'intelligence photographique peut devenir si elle est basée sur de mauvais concepts et composée presque entièrement de travailleurs sans inspiration". [52]

L'échec de l'Axe à se mesurer en reconnaissance ne peut être attribué à une déficience technique ou à l'indifférence. Malgré de nombreux efforts dans cette direction, cela ne peut pas non plus être entièrement attribué à une stupidité de haut niveau, puisque l'Axe n'en avait pas non plus le monopole. Comme dans de nombreux autres aspects de la guerre, il a plutôt souligné que la reconnaissance doit être considérée et développée de manière holistique, en tant que capacité nationale (ou multinationale) intégrant de nombreuses ressources avancées, scientifiques, industrielles et intellectuelles, elle nécessite également une gestion centralisée la liant avec d'autres spécialités du renseignement et disciplines connexes comme le ciblage. Dans ces questions, une fois soulevées, les puissances anglo avaient ensemble le poids et la persévérance requis, l'opposition n'était tout simplement pas aussi forte ou aussi adaptée mentalement à un conflit mondial prolongé. [53]

L'un des principaux objectifs de l'occupation alliée était le centre d'excellence optique à Iéna. Le colonel Goddard a déclaré que les bombardiers américains avaient l'ordre d'épargner Iéna. En juin 1945, les Américains dirigés par Goddard ont évacué la plupart du personnel scientifique de haut niveau vers l'Ouest, mais les troupes soviétiques ont déplacé l'usine physique en URSS, asservissant les travailleurs de grande valeur restants là-bas. [54]

Dès la fin de la guerre, l'USAAF en Europe a utilisé les ressources existantes dans un effort total pour cartographier l'Europe depuis les airs avant que des considérations diplomatiques ne rendent la tâche difficile. Des efforts similaires ont été faits ailleurs. Les États-Unis ont eu accès à une couverture allemande limitée de la partie européenne de l'Union soviétique et ont rapidement commencé un programme coûteux et techniquement ambitieux pour obtenir des images du reste.

À partir de 1946, l'accent n'est plus seulement mis sur la photographie, mais sur l'intelligence électromagnétique et surtout sur les nouvelles méthodes d'échantillonnage de l'air pour détecter et analyser les retombées nucléaires. La relation opérationnelle extrêmement étroite entre la RAF et l'USAAF (USAF à partir de 1947) survivrait à la guerre, et les tactiques, la technologie, la terminologie et en général l'infrastructure intellectuelle partagée en matière de surveillance et d'analyse aériennes passeraient à la guerre froide, s'incarnant dans le National Reconnaissance Office en 1960. À cette époque, aucun autre pays, y compris l'Union soviétique, ne disposait de moyens techniques nationaux de reconnaissance rivalisant de loin avec ceux que la RAF-USAF avait fondés pendant la guerre. [55] [ page nécessaire ]


Comment l'America's Spunky P-51 Mustang a aidé pendant la Seconde Guerre mondiale

Point clé: Le P-51 s'est bien battu et a réussi à tenir tête contre le Japon impérial. Pourtant, cet avion tant vanté a connu des débuts très modestes.

Si un seul avion a captivé l'imagination du public plus que tout autre, c'est sans aucun doute le chasseur nord-américain P-51 Mustang. Dans l'esprit de beaucoup, y compris des jeunes pilotes de chasse qui l'ont piloté pendant la dernière année de combat en Europe, c'est le P-51 qui a permis aux Alliés d'atteindre une supériorité aérienne complète sur l'Europe.

Cependant, bon nombre des distinctions décernées à la Mustang ne sont pas tout à fait en phase avec les faits. L'avion est vraiment devenu un chasseur exceptionnel, mais il n'a pas commencé de cette façon. Curieusement, la conception de la Mustang est venue complètement par accident et était plus le résultat de la fierté de l'entreprise que de la nécessité militaire. Son développement ultérieur était également plus accidentel que par dessein. L'armée américaine n'a même jamais voulu l'avion, et les Britanniques n'en étaient pas satisfaits quand ils ont obtenu le leur.

L'Amérique du Nord fabrique son propre chasseur

Avant que l'Amérique n'entre en guerre, la British Purchasing Commission passa des commandes pour une variété d'avions militaires de fabrication américaine, y compris des chasseurs Curtiss propulsés par des moteurs Allison, qui avaient été désignés sous le nom de P-40 Tomahawk par l'US Army Air Corps. Curtiss n'avait pas les installations nécessaires pour répondre aux commandes britanniques et a fait une offre à North American Aircraft pour qu'ils fabriquent des avions sous licence. Le président nord-américain, le Virginie-Occidental James S. "Dutch" Kindelberger, n'était pas satisfait de l'offre. Il proposa plutôt que son entreprise produise un tout nouveau chasseur qui serait construit autour du même moteur Allison V-1710 qui propulsait le P-40. Kindelberger croyait que son entreprise pourrait produire un avion aérodynamiquement supérieur qui pourrait utiliser les nouvelles méthodes de production de masse qui commençaient tout juste à être utilisées dans l'industrie aéronautique américaine.

Les Britanniques ont demandé une étude de conception préliminaire. North American a promis qu'un prototype serait prêt à voler dans un délai incroyable de quatre mois ! La direction nord-américaine a convaincu Curtiss de leur fournir les données de la conception de leur P-40, coupant ainsi plusieurs mois de conception préliminaire au nouveau projet de chasseur. La société a promis aux Britanniques qu'ils commenceraient les livraisons en janvier 1941 et produiraient 50 avions par mois jusqu'à la fin de 1941. Les Britanniques ont donné à l'avion son nom, Mustang, adoptant apparemment le nom des poneys sauvages qui parcouraient l'Ouest américain, bien qu'aucune raison du choix ne soit connue. Pour réduire le temps de production, North American a choisi d'utiliser une version non turbocompressée du moteur Allison V-1710, une décision qui réduirait les performances de l'avion à haute altitude.

Un design ruiné par un moteur sous-alimenté

Lorsque les premiers Mustang sont arrivés en Angleterre, les pilotes d'essai de la Royal Air Force ont rapidement découvert que même si le nouveau chasseur était très agile et rapide, ses performances commençaient à se dégrader à des altitudes supérieures à 15 000 pieds, car les moteurs Allison à aspiration normale perdaient de la puissance. Par conséquent, la RAF a décidé d'affecter les Mustangs à son Army Cooperation Command, qui utilisait auparavant le Westland Lysander léger et maniable comme avion principal.

Les Mustang étaient équipés de caméras et affectés au rôle de reconnaissance tactique, dans lequel l'avion a continué pendant toute la guerre. La première utilisation opérationnelle des Mustangs de la RAF fut en soutien du désastreux raid sur Dieppe en août 1942. C'est également dans ce rôle de soutien que l'US Army Air Corps assigna ses premiers Mustangs, un lot de 57 avions qui fut détourné de la production britannique. immédiatement après l'attaque de Pearl Harbor.

Peut-être incitée par l'utilisation du Mustang par la RAF dans le commandement de la coopération, l'armée américaine a décidé d'adapter le Mustang en bombardier en piqué. À l'époque, le bombardier en piqué standard de l'armée était le Douglas Dauntless, que l'armée désignait comme l'A-24. Malheureusement, leur manque de capacités défensives a entraîné de lourdes pertes parmi les A-24 dans le sud-ouest du Pacifique au début de 1942, un facteur qui a sans aucun doute influencé la décision de rechercher une conception plus maniable et mieux armée pour le bombardement en piqué.

Des freins de plongée et des points durs pour transporter des bombes jusqu'à 1 000 livres ont été ajoutés à la conception de base pour convertir l'avion en un bombardier en piqué, désigné sous le nom d'A-36. Les 27e et 86e groupes de bombardement (légers) ont été équipés d'A-36 et envoyés au combat en Afrique du Nord au printemps 1943. Les Mustangs de la RAF ont également été affectés au combat en Afrique du Nord, bien que les principaux chasseurs tactiques utilisés par les Britanniques en Afrique du Nord étaient les Curtiss Kittyhawks et les Hawker Hurricanes. Le 311th Bombardment Group, également équipé d'A-36, est envoyé en Chine. Au fil du temps, l'armée américaine en est venue à croire que la valeur du bombardier en piqué avait été surestimée, et même si plus de 300 A-36 ont été construits, ils ont tous finalement été remplacés par des chasseurs ou des bombardiers légers et moyens. Le bombardement en piqué resterait populaire dans la Marine et le Corps des Marines, mais l'armée a abandonné cette pratique.

Transformer la Mustang avec le moteur Rolls Royce Merlin

Avec la décision d'affecter ses nouvelles Mustang au commandement de la coopération, la Royal Air Force a choisi de poursuivre le développement du déjà célèbre Supermarine Spitfire comme intercepteur principal.Pourtant, certains des pilotes d'essai de la RAF pensaient qu'avec un moteur à haute altitude, le Mustang conviendrait au combat air-air aux altitudes où les combats avaient généralement lieu dans le ciel européen. La Rolls Royce Merlin à turbocompresseur était la candidate idéale, mais toute la production du Merlin-61 était prévue pour les Spitfires.

Pour augmenter la production de Merlin, Rolls Royce a passé un contrat avec la société automobile Packard aux États-Unis pour produire leurs moteurs sous licence. Bien que célèbre pour ses automobiles de luxe, Packard avait conçu et produit le moteur Liberty qui a été utilisé pendant la Grande Guerre et qui a propulsé les avions construits aux États-Unis dans les années 1920. Le premier vol d'un Mustang britannique propulsé par Merlin a eu lieu en octobre 1942. Un mois plus tard, un Mustang propulsé par un Merlin construit par Packard avait été produit pour l'armée américaine, et il a pris son envol pour la première fois.

Avec le moteur Merlin, la Mustang a été transformée. Des comparaisons entre les Mustangs et les Spitfires ont révélé que la conception nord-américaine avait une portée nettement plus grande, tandis que les performances à haute altitude de la Mustang avaient été considérablement améliorées. C'était une combinaison qui arrivait au bon moment, car l'expérience de l'armée de l'air américaine en Europe avait démontré la nécessité d'un chasseur à longue portée haute performance.

Converti pour les missions d'escorte

Tout au long de 1942 et la majeure partie de 1943, les chasseurs Mustang sont restés à l'écart de la guerre, bien que les versions A-36 et RAF Coopération aient combattu, en particulier en Afrique du Nord. Mais les événements en Europe menaient à la poursuite du développement du Mustang dans l'avion qui est si souvent appelé le meilleur chasseur allié de la guerre. À l'été 1942, la 8e armée de l'air américaine menait une campagne de bombardement stratégique de plus en plus importante contre des cibles de l'Axe en France et dans les autres pays occupés à partir de bases en Angleterre. Au début de 1943, la campagne de bombardement de jour s'étendit à l'espace aérien allemand. Les groupes B-17 qui constituaient l'essentiel des effectifs du VIII Bomber Command à l'époque commencèrent à subir de très lourdes pertes lors des attaques de chasseurs allemands. Les dirigeants de la Huitième Air Force étaient partis en guerre en croyant que leurs forteresses volantes quadrimoteurs étaient correctement nommées, mais ont rapidement découvert le contraire lorsque les B-17 ont commencé à rencontrer des combattants de la Luftwaffe. Des pertes particulièrement lourdes à la fin de l'été et au début de l'automne 1943 ont conduit à l'annulation de nouveaux raids de pénétration profonde de jour en Allemagne jusqu'à ce qu'un chasseur d'escorte à longue portée puisse être développé.

Tout au long de 1943, les principaux chasseurs d'escorte disponibles en Europe étaient les Spitfires de la RAF et les Lockheed P-38 Lightnings de l'USAAF et les P-47 Thunderbolts de la République. Alors que le P-38 avait la gamme pour aller jusqu'à Berlin, les P-47 étaient limités en raison de la consommation de carburant plus élevée de leurs moteurs radiaux, et il n'y avait pas assez de P-38 disponibles pour le travail. Tous les P-38 en Angleterre avaient été transférés en Afrique du Nord au début de l'année et n'ont été remplacés qu'à la fin de l'été, laissant les Spitfires comme seule escorte disponible jusqu'en avril, lorsque les premiers P-47 sont devenus opérationnels dans le théâtre. Ce n'est qu'en septembre que les P-38 sont revenus dans le ciel anglais. Pendant ce temps, les bombardiers ont été laissés sans escorte une fois qu'ils ont atteint le rayon d'action des Spitfires.

Les ingénieurs de l'USAAF à Wright Field à Dayton, Ohio, ont commencé à chercher un chasseur d'escorte approprié qui pourrait être produit en masse à la hâte, et leur attention s'est rapidement portée sur le Mustang. L'adoption du moteur Merlin avait résolu les problèmes de performances à haute altitude de la Mustang, et la Mustang s'était révélée très maniable, avec quelques restrictions, principalement en raison de considérations de poids et d'équilibre.

L'augmentation de la portée effective de l'avion était le principal problème. Les installations d'ingénierie de l'Air Corps à Wright Field ont commencé à travailler sur des modifications pour augmenter la capacité de carburant du Mustang et ainsi augmenter sa portée de combat efficace. Des réservoirs de fuselage supplémentaires ont été ajoutés pour compléter les réservoirs de carburant externes amovibles qui avaient été précédemment développés pour d'autres types.

Donald Blakeslee: Défenseur des Mustangs en tant que combattants d'escorte

Ironiquement, la décision d'adopter le Mustang comme chasseur d'escorte principal n'est pas intervenue immédiatement après l'adoption du moteur Merlin. Initialement, les P-51B propulsés par Merlin étaient affectés aux forces aériennes tactiques qui étaient en train d'être formées pour soutenir les forces terrestres en Europe. Le premier groupe de chasse équipé de P-51 à combattre en Europe fut le 354th Fighter Group, qui arriva en Angleterre en octobre 1943 et fut immédiatement affecté à la Ninth Air Force, nouvellement organisée. Le Neuvième avait auparavant été affecté à la Méditerranée, mais la victoire alliée en Afrique du Nord a conduit au transfert de l'unité en Angleterre pour devenir une force aérienne tactique, avec pour mission de soutenir les forces terrestres alliées lorsque l'invasion de l'Europe occidentale a eu lieu au milieu -1944. Étant donné que le Neuvième devait inclure un grand nombre de groupes de chasseurs, la Huitième Armée de l'Air a fait pression pour que des chasseurs du Neuvième soient temporairement affectés comme escortes de bombardiers.

En novembre 1943, le lieutenant-colonel Donald Blakeslee, commandant adjoint du 4th Fighter Group et l'un des pilotes de chasse américains les plus expérimentés d'Europe, est envoyé voler avec le 354th Fighter Group. Blakeslee était un ancien pilote de Spitfire du RAF Eagle Squadron qui avait piloté des Thunderbolts, et son manque d'amour pour le P-47 n'était pas un secret. Qu'il ait conçu l'affectation au 354e ou qu'il ait été sélectionné pour évaluer les P-51B du groupe n'est pas clair, son enthousiasme pour l'avion très maniable ne l'est pas. Le principal avantage du nouveau P-51 était la consommation de carburant réduite du moteur Merlin par rapport au moteur radial P-47, qui était alors le principal chasseur d'escorte. Les premières Mustang à arriver en Angleterre n'étaient équipées que de réservoirs d'aile de 184 gallons, mais la consommation de carburant réduite des moteurs Merlin augmentait considérablement leur autonomie par rapport aux P-47 équipés de manière similaire. Des plans étaient en cours pour l'installation de 85 gallons supplémentaires dans un réservoir de fuselage, tandis que les points durs sous les ailes permettaient 150 gallons supplémentaires lorsque deux réservoirs largables de 75 gallons étaient transportés. Blakeslee croyait que le Mustang était la solution au problème d'escorte à longue distance, mais tous les Mustang devaient aller à la neuvième force aérienne.

À l'hiver 1943, les planificateurs militaires alliés en Europe se préparaient à l'invasion de l'Europe occidentale, suivie d'une avancée vers l'Allemagne. Des expériences en Afrique du Nord et en Nouvelle-Guinée avaient révélé que la puissance aérienne servait de ce que l'on allait appeler un « multiplicateur de force », un élément qui pouvait aider les commandants au sol dans l'effort séculaire de capture de territoire.

La Ninth Air Force était une unité tactique, dont la mission principale était de soutenir le commandant du théâtre, et un effort massif était en cours pour renforcer sa force de chasseurs-bombardiers et de bombardiers légers et moyens pour soutenir les forces terrestres. Une fois les troupes débarquées en France, la guerre en Europe passerait de ce qui avait été principalement une guerre aérienne contre la Luftwaffe à une guerre terrestre, l'objectif étant la capture ultime de Berlin et la défaite de l'Allemagne. Les nouvelles Mustang étaient considérées comme une arme idéale pour assurer et maintenir la supériorité aérienne sur le champ de bataille et pour mener la guerre dans les zones arrière ennemies.

La huitième armée de l'air reçoit ses Mustang

À ce stade, la politique militaire a fait son apparition, alors que Blakeslee et les dirigeants du VIII Fighter Command ont commencé à manœuvrer pour que les Mustang soient transférés au huitième. Ils considéraient la mission de la Huitième Air Force comme un bombardement stratégique et reconnaissaient que pour que cette mission réussisse, il était important d'avoir un chasseur d'escorte à longue portée qui puisse accompagner les bombardiers vers leurs cibles au plus profond de l'Allemagne et combattre à haute altitude. Une grande partie de l'Europe occidentale était encore aux mains des Allemands à l'époque, et le bombardement aérien de cibles stratégiques était toujours considéré comme la mission principale des forces aériennes.

Leurs arguments sont tombés sur des esprits réceptifs au quartier général de l'armée de l'air en Angleterre et l'ont emporté. Les préparatifs ont commencé pour équiper presque tous les escadrons du VIII Fighter Command de nouvelles Mustang. Pendant ce temps, les P-51 du IX Fighter Command (et d'autres chasseurs) volaient sous le contrôle opérationnel de la Huitième Air Force et étaient utilisés dans le rôle d'escorte. Trois groupes P-51 devaient se rendre au Ninth, mais un compromis a conduit à l'affectation d'un de ces groupes au Huitième en échange du transfert du 358th Fighter Group récemment arrivé et de ses P-47 à la Ninth Air Force. Le VIII Fighter Command a reçu le 357th équipé de Mustang et a commencé à planifier la conversion de tous ses groupes P-47 et P-38 en Mustang.

Il y avait une exception : le 56th Fighter Group a été le premier groupe à piloter des P-47, et il est resté avec le Thunderbolt jusqu'à la fin de la guerre. Le 56e, qui avait été surnommé le Wolfpack en raison de la réputation du groupe de chasser les Allemands comme une meute de loups, était le groupe de combattant américain le mieux noté sur le théâtre européen. Le 56e a terminé la guerre avec un total de 674 avions ennemis revendiqués dans les airs et 311 au sol. En revanche, le 4e groupe de chasse de Blakeslee, qui a été le premier groupe à se convertir aux P-51 et le plus long combat de tous les groupes de chasse américains en Europe, a terminé la guerre avec 583 attaques aériennes et 469 demandes de mitraillage.

Bien que le 4e, qui pilotait des Spitfire et des P-47 avant de passer aux P-51, ait été crédité de quelques avions détruits au total, le 56e équipé de P-47 a été crédité de près de 100 autres attaques aériennes. Voilà pour l'affirmation maintes fois affirmée que le fabuleux P-51 était le chasseur « supérieur » ! Le troisième groupe ayant obtenu le meilleur score, cependant, ne pilotait que des Mustangs. Le 357th Fighter Group était le premier groupe P-51 du VIII Fighter Command. Le groupe a revendiqué 609 attaques aériennes et 106 destructions au sol.

Le P-51 a-t-il remporté la supériorité aérienne alliée sur l'Europe ?

De nombreux auteurs avancent à tort l'hypothèse que c'est l'apparition du Mustang en tant que chasseur d'escorte qui a marqué le gain de la supériorité aérienne des Alliés dans le ciel européen. En fait, ce n'était pas le cas. L'avantage du P-51 était que les derniers modèles avaient la portée d'aller plus loin en Allemagne que les P-47, mais les Mustangs à plus longue portée ne firent leur apparition en Angleterre qu'au milieu du printemps 1944. À cette époque, l'efficacité de la Luftwaffe commençait déjà à décliner en raison d'un certain nombre de facteurs. L'interruption des approvisionnements en pétrole des raffineries d'Europe de l'Est, provoquée en grande partie par l'avancée des forces soviétiques dans les Balkans riches en pétrole, et la campagne aérienne sur les transports, y compris les chemins de fer et les ponts, n'est pas la moindre. Les premières Mustang de l'armée américaine utilisées en Europe ne disposaient pas des réservoirs de carburant supplémentaires qui donnaient aux modèles ultérieurs l'autonomie nécessaire pour s'enfoncer profondément en Allemagne.

Il y avait aussi une autre raison pour le déclin de la Luftwaffe. Tout au long de 1942 et 1943, les pilotes de chasse allemands avaient pratiquement évité les chasseurs alliés, attendant juste au-delà de leur portée effective, puis s'attaquant aux bombardiers dès que leurs escortes atteignaient leurs limites de carburant et faisaient demi-tour. Au printemps 1944, le VIII Fighter Command avait réussi à étendre considérablement la portée des P-38 et P-47 grâce à l'ajout de réservoirs de carburant externes appropriés, et les escortes ont pu s'enfoncer beaucoup plus profondément dans le territoire allemand avec les bombardiers. . En effet, les bimoteurs P-38 ont pu les accompagner jusqu'à Berlin. Avec la portée accrue des chasseurs, le VIII Fighter Command les autorise à descendre sur le pont et à attaquer les aérodromes de la Luftwaffe pour détruire les chasseurs allemands au sol comme dans les airs. Au moment où les P-51 étaient disponibles en grand nombre en Europe, les Alliés gagnaient déjà la supériorité aérienne.

Les modifications apportées aux Mustang pour les transformer en chasseurs à longue portée n'ont pas été sans problèmes. Lorsque les réservoirs de carburant internes de 85 gallons ont été ajoutés, les pilotes d'essai ont découvert que les réservoirs pleins affectaient le contrôle de l'avion pendant les manœuvres de combat. Pour profiter de la portée accrue, le VIII Fighter Command a été contraint de ravitailler les chasseurs de sorte que les chars n'aient pas plus de 35 gallons lorsqu'ils ont atteint les zones de combat probables. Étant donné que les réservoirs externes provoquaient une traînée et étaient normalement brûlés en premier pour pouvoir être largués, le problème de stabilité réduisait la portée effective des Mustang. Le problème de stabilité n'était pas le seul problème avec les Mustang. Ils ont également connu un manque de chauffage à haute altitude, qui avait affecté les P-38 bimoteurs au cours de leurs premiers mois de combat.

Il est communément admis qu'une fois les P-51 arrivés sur le théâtre européen, les P-47 ont été affectés uniquement au rôle de chasseur-bombardier tandis que les Mustang ne volaient qu'en escorte. Tel n'est pas le cas. Avec l'apparition des Mustangs, le VIII Fighter Command a adopté une stratégie consistant à affecter les groupes de P-47 les plus expérimentés pour patrouiller dans les zones où les chasseurs de la Luftwaffe étaient les plus susceptibles de frapper le flot de bombardiers tandis que les P-38 et P-51 à jambes plus longues allaient jusqu'aux cibles.

Mustang comme avion d'attaque au sol

Les Mustang ont également été utilisés comme chasseurs-bombardiers, en particulier après que les escadrons de chasse de la Luftwaffe aient été pratiquement cloués au sol en raison du manque d'essence et d'huile. Les Thunderbolts et les Lightnings ont continué à voler des missions d'escorte jusqu'à ce que les Mustangs les remplacent dans la plupart des escadrons du VIII Fighter Command à la fin de 1944. Mais la conversion n'a eu lieu que relativement tard dans la guerre, car plus de Mustangs sont devenus disponibles. Les Thunderbolts et les Lightnings sont restés les principaux chasseurs d'escorte en Europe jusqu'à la mi-1944. Ironiquement, à peu près au même moment où les Mustang ont commencé à apparaître en grand nombre dans le ciel européen, la guerre aérienne s'est ralentie, car fournir un soutien aérien rapproché aux troupes au sol est devenu la principale mission de l'armée de l'air.

Alors que le Mustang est devenu le principal chasseur d'escorte du VIII Fighter Command, les P-51 n'étaient pas absents des commandements aériens tactiques de la neuvième force aérienne. Brick. Le XIX Tactical Air Command du général O.P. Weyland comprenait un groupe de Mustang lorsqu'il est devenu opérationnel le 31 juillet 1944, pour soutenir la troisième armée du général George S. Patton, et d'autres groupes de Mustang transférés en fonction des besoins opérationnels. Le Mustang a fait face à un inconvénient majeur lorsqu'il s'agissait d'attaquer à basse altitude. Les moteurs Merlin refroidis par liquide rendaient les P-51 plus vulnérables aux tirs au sol que les P-47 à moteur radial, ils étaient donc souvent affectés à la couverture des chasseurs au-dessus du champ de bataille pour se protéger contre les avions allemands.

Les Thunderbolts étaient équipés de deux mitrailleuses de plus que les Mustangs et étaient donc plus adaptés aux attaques contre les blindés allemands et autres cibles au sol. Pourtant, les P-51 ont effectué leur part de missions d'attaque au sol, utilisant leurs six mitrailleuses de calibre .50 pour mitrailler et tirer des roquettes et larguer des bombes et du napalm. Les Mustangs de la Huitième Air Force sont souvent transférés sous le contrôle de la Ninth Air Force, en particulier lors de la bataille pour reprendre l'initiative des Alliés lors de l'offensive allemande des Ardennes au cours de l'hiver 1944-1945.

Les queues rouges des aviateurs de Tuskegee

Des groupes équipés de Mustang sont entrés en combat avec la Quinzième Force aérienne depuis des bases italiennes à la fin du printemps 1944 lorsque trois groupes qui pilotaient des P-40 ont reçu des P-51. Le 52e groupe de chasse de la douzième force aérienne a également échangé des Spitfire contre des Mustang. Un quatrième groupe de la quinzième force aérienne qui a reçu des P-51 était le controversé 332e groupe de chasseurs, une unité entièrement noire populairement associée aux aviateurs de Tuskegee, qui avait récemment piloté des P-47. Les pilotes de groupe ont peint leurs queues d'avion en rouge, les rendant facilement identifiables à la fois par leurs amis et leurs ennemis. Les membres du groupe affirmeront plus tard qu'ils « n'ont jamais perdu de bombardier » lors de missions d'escorte, bien que les qualifications pour une telle affirmation soient quelque peu obscures.

Standardiser le P-51

Avec l'apparition et l'acceptation des Mustang à moteur Merlin, l'armée de l'air a commencé à planifier l'élimination de la production d'autres types dans le but de normaliser les rôles de maintenance et d'approvisionnement. Mais tous les commandants de combat n'étaient pas aussi enthousiastes à propos du Mustang que le Brig du VIII Fighter Command. Le général William Kepner. Lorsqu'il a été informé par le quartier général de l'US Army Air Forces que les P-38 et P-47 de son commandement devaient être remplacés par des P-51, le commandant des Far East Air Forces, le lieutenant-général George C. Kenney a dit catégoriquement « Non ! » Au début de la guerre, Kenney avait dit au général Henry H. Arnold qu'il ne se souciait pas vraiment du type d'avions qu'il recevait dans son théâtre, mais au fur et à mesure que la guerre se poursuivait, il développa une préférence pour le bimoteur P-38.

Kenney commandait un théâtre qui comprenait une grande étendue d'eau, et il a estimé que le deuxième moteur du P-38 donnait à ses pilotes une chance de rentrer chez eux que le P-51 n'avait pas offert. De plus, les P-38 des cinquième et treizième forces aériennes dans le Pacifique avaient fait un assez bon travail pour abattre des avions japonais depuis qu'ils ont fait leurs débuts au combat à la fin de 1942. À la mi-1944, les P-38 des forces aériennes de l'Extrême-Orient étaient effectuer des missions de 700 milles, des distances bien supérieures à celles rencontrées en Europe. Le P-38 est resté le chasseur de choix dans les forces aériennes de l'Extrême-Orient jusqu'à la fin de la guerre.

Malgré le refus initial du général Kenney d'accepter des Mustangs en remplacement dans ses escadrons de chasse vétérans, certaines unités nouvellement arrivées ont été équipées du P-51. Au début de 1945, le 460th Fighter Squadron a rejoint le 348th Fighter Group équipé de P-47 avec des P-51, et le reste du groupe a commencé à faire la transition vers le chasseur plus maniable. Les premiers Mustang dans le Pacifique Sud-Ouest étaient en fait des avions de reconnaissance F-6D qui ont commencé leurs opérations à la fin de 1944 avec le 82nd Reconnaissance Squadron.


Comment l'assaut atlantique d'Hitler a fait entrer l'Amérique du Sud dans la Seconde Guerre mondiale

Le Brésil et le Mexique ont été les seuls pays d'Amérique latine à combattre les puissances de l'Axe à l'étranger pendant la Seconde Guerre mondiale, bien que plusieurs pays aient également rencontré des sous-marins de l'Axe.

Voici ce que vous devez retenir : Le principal tueur des sous-marins de l'Axe au large des côtes brésiliennes serait les avions de patrouille de la marine américaine volant à partir de bases aériennes brésiliennes. Des hydravions Catalina de la marine américaine ont coulé U-164 au large de l'état du Ceará le 6 janvier 1943 le sous-marin italien Archimède en avril et U-590 et U-662 en juillet au large de l'estuaire de l'Amazone.

Nous pensons souvent que la bataille de l'Atlantique est principalement le conflit opposant les sous-marins de l'Axe aux convois américains et britanniques dans l'Atlantique Nord. Cependant, les sous-marins de la Kriegsmarine ont également ravagé la navigation au large des côtes de l'Amérique du Sud. Cependant, une série d'attaques contre les navires brésiliens alors neutres s'est avérée mal jugée, car l'entrée du Brésil dans la Seconde Guerre mondiale en tant qu'allié des États-Unis a conduit à la défaite de la campagne des sous-marins dans l'Atlantique Sud en seulement douze mois.

En fait, l'alliance du gouvernement brésilien avec les États-Unis était loin d'être acquise.Une étude militaire brésilienne dans les années 1930 a observé l'instabilité croissante en Europe et a conclu que bien que le Brésil puisse naturellement se ranger à nouveau du côté des pays de l'Entente de la Première Guerre mondiale—que le Brésil avait soutenu pendant la Première Guerre mondiale—Rio de Janeiro (alors la capitale du Brésil ) devait se garder de provoquer des hostilités avec son voisin profasciste, l'Argentine. Le président brésilien Getúlio Vargas a engagé la nation amazonienne sur la voie d'une industrialisation rapide au cours des années 1930 et a finalement fait passer son gouvernement à une dictature pure et simple en 1937, avec des fioritures fascistes. Le Brésil a également fait du commerce énergique avec l'Allemagne nazie et les États-Unis tout au long des années trente, et a flirté diplomatiquement avec Berlin. Mais ironiquement, l'intolérance répressive de Vargas envers les partis politiques concurrents s'est étendue au parti nazi brésilien, ce qui a finalement aggravé une éventuelle alliance avec l'Allemagne.

L'administration Roosevelt n'a pas tardé à sauter dans la brèche au début des années 1940 avec des offres d'assistance économique et militaire et le commerce de matériel de guerre essentiel, y compris le caoutchouc et divers minéraux rares. Pan-American Airlines a également obtenu des droits de construction pour des aérodromes à travers le Brésil, qui, à la suite d'un accord informel en 1941, sont devenus une partie d'un réseau de bases aériennes et navales militaires américaines s'étendant sur la côte brésilienne. Cela servirait à protéger le flux croissant de la marine marchande entre l'Amérique du Nord et l'Amérique du Sud, ainsi qu'entre les Amériques et les zones de guerre en Afrique et en Europe.

Le 28 janvier 1942, Rio a coupé les relations diplomatiques avec l'Allemagne, mais n'a pas déclaré la guerre. Dans les premiers mois de l'entrée des États-Unis dans la Seconde Guerre mondiale, les sous-marins allemands connaissaient ce qu'on appelle le « Happy Time » alors qu'ils récoltaient un lourd tribut à la navigation américaine. La marine américaine était à la traîne dans la mise en place de la technologie et des tactiques de convoi nécessaires pour lutter contre les maraudeurs sous-marins allemands. Le ciblage illimité de la marine marchande a été étendu aux navires brésiliens dans l'Atlantique Sud, en coulant huit dans la première moitié de 1942.

Hitler était mécontent de l'alliance de facto du Brésil avec les États-Unis et, en juin 1942, il envoya une force de dix sous-marins dans l'Atlantique Sud pour infliger une punition. Leur campagne a atteint son apogée entre le 15 et le 17 août, lorsque le sous-marin U-507 a coulé cinq navires brésiliens au large de Bahia, tuant plus de six cents membres d'équipage et passagers. Les victimes comprenaient un transport plein de pèlerins religieux et le navire de troupes brésilien Baependy, chargé de plus de 250 soldats. Le tollé général contre U-507Le déchaînement était tel que le gouvernement brésilien déclara la guerre à l'Allemagne cinq jours plus tard, le 22 août. À ce moment-là, un total de trente-six navires brésiliens avaient déjà été torpillés.

Vargas a placé la flotte de surface brésilienne, alors organisée sous le nom de Force navale du Nord-Est (FNN) sous le commandement de l'amiral Soares Dutra, sous le commandement de la quatrième flotte de la marine américaine. (Vargas aimait tellement le commandant de la flotte américaine, le vice-amiral Jonas Ingram, qu'il l'a surnommé "Sea Lord".)

A l'époque, le Marinha do Brasil composé en grande partie de navires obsolètes. Les fiertés nominales de la flotte brésilienne étaient ses deux croiseurs et ses deux cuirassés, São Paulo et Minas Geraes, tous construits entre 1909 et 1910. Ces navires ont été impliqués dans une mutinerie de marins afro-brésiliens et d'anciens esclaves pour protester contre leur traitement brutal en 1910, connu sous le nom de révolte du fouet. Plus de trente ans plus tard, les cuirassés arthritiques étaient ancrés au large des ports brésiliens de Recife et Salvador pour servir de batteries côtières flottantes, tandis que les croiseurs étaient déployés pour escorter des convois.

Il y avait aussi quatre sous-marins italiens, quelques moniteurs fluviaux utilisés comme défenses côtières statiques et six destroyers de classe Pará construits dans le pays datant du début des années 1900, armés de seulement deux canons de quatre pouces et de deux tubes lance-torpilles chacun. Une douzaine de mouilleurs de mines et de corvettes de construction brésilienne ont été des ajouts plus récents et plus pratiques.

La marine américaine augmenterait rapidement cette force avec des navires de prêt-bail. En septembre, la marine brésilienne a reçu le premier des huit chasseurs de sous-marins de classe PC-461 de 450 tonnes. En 1944, ils furent rejoints par huit destroyers d'escorte de classe Cannon.

Les avions de patrouille maritime de l'armée de l'air brésilienne semblent avoir enregistré les seules victimes confirmées. Même avant la déclaration de guerre, ils avaient coopéré avec des avions américains dans des patrouilles anti-sous-marines. Un bombardier brésilien B-25 avait endommagé le sous-marin italien Barbarigo en juin 1942.

Les sous-marins allemands et italiens ont continué à récolter un péage régulier de la navigation brésilienne après la déclaration de guerre. Des bombardiers brésiliens ont attaqué à deux reprises et n'ont pas réussi à couler des sous-marins allemands en août 1942. Près d'un an plus tard, le 31 juillet, deux gros avions de patrouille brésiliens - un hydravion PBY Catalina et un bombardier Hudson - ont rejoint un avion de la marine américaine pour traquer U-199 à une courte distance de Rio de Janeiro. Le Catalina a coulé le navire allemand avec deux grenades sous-marines, puis a largué un gilet de sauvetage pour aider la douzaine de marins allemands qui se sont échappés vivants de leur bateau.

En fait, le principal tueur des sous-marins de l'Axe au large des côtes brésiliennes serait les avions de patrouille de la marine américaine volant à partir de bases aériennes brésiliennes. Des hydravions Catalina de la marine américaine ont coulé U-164 au large de l'état du Ceará le 6 janvier 1943 le sous-marin italien Archimède en avril et U-590 et U-662 en juillet au large de l'estuaire de l'Amazone. De plus gros bombardiers de patrouille Mariner de l'escadron de la marine américaine VP-74 détruits U-128, U-161 et U-513 entre mai et septembre 1943, tandis que les PV-1 Ventura et B-24 Liberators détruisaient U-604 en juin, U-598 au large de Natal en juillet, et U-591 au large de Pernambuco le même mois. Ces pertes ont conduit la Kriegsmarine à abandonner en grande partie la campagne sous-marine au large des côtes brésiliennes à la fin de 1943, bien que des incursions plus limitées de sous-marins dans l'Atlantique Sud se soient poursuivies jusqu'à la fin de la Seconde Guerre mondiale.

Au total, les navires de la marine brésilienne se sont lancés dans 3 500 missions d'escorte de convois au cours de la Seconde Guerre mondiale et ont engagé des sous-marins allemands à soixante-six reprises, bien qu'ils a coulé tout en action est moins clair. Un seul navire auxiliaire brésilien, le Vital de Oliveira, a été torpillé, tandis que la corvette Camaquã a été perdu dans un accident. Fait intéressant, la petite flottille de sous-marins brésiliens basée à Recife a également été félicitée par un amiral américain pour avoir servi de faux opposants lors d'exercices d'entraînement anti-sous-marins américains.

En 1944, le Brésil a envoyé une division entière de troupes au sol équipées des États-Unis au combat en Italie dans le cadre de la Force expéditionnaire brésilienne, ainsi qu'une aile de chasseurs P-47 Thunderbolt. Les troupes au sol et les escadrons de chasse ont tous deux connu des combats intenses et subi de lourdes pertes. La force d'escorte accompagnant les navires de troupes comprenait un croiseur de la marine brésilienne et des chasseurs de sous-marins.

Tragiquement, la marine brésilienne a subi sa pire perte de la guerre après la défaite de l'Allemagne nazie. Le 4 juillet, alors qu'il cherchait l'Atlantique comme navire de sauvetage, l'équipage du croiseur Bahia s'exerçant au tir antiaérien, tirant sur un cerf-volant tracté. Les canons manquaient de garde-corps et un obus de vingt millimètres a accidentellement heurté les grenades sous-marines sur la proue du navire de guerre. La détonation qui en a résulté a coulé le croiseur en trois minutes. L'équipage survivant a subi la famine et une attaque de requin pendant quatre jours avant d'être secouru par un cargo qui passait. Il n'y avait que quelques dizaines de survivants sur un équipage de 383.

Le Brésil et le Mexique ont été les seuls pays d'Amérique latine à combattre les puissances de l'Axe à l'étranger pendant la Seconde Guerre mondiale, bien que plusieurs pays aient également rencontré des sous-marins de l'Axe. La plus grande contribution du Brésil est venue de ses ressources naturelles et de ses bases aériennes et navales stratégiquement situées, mais il a également jeté sa petite flotte dans la tâche intensive en navires d'escorter des convois transocéaniques vitaux. Plus d'un millier de Brésiliens ont perdu la vie dans la guerre navale pour l'Atlantique Sud, mais leur sacrifice en a probablement sauvé bien d'autres en accélérant la victoire en mer des puissances alliées et le transfert de troupes et de matériel de guerre vers l'Europe et l'Afrique.

Sébastien Roblin est titulaire d'une maîtrise en résolution de conflits de l'Université de Georgetown et a été instructeur universitaire pour le Peace Corps en Chine. Il a également travaillé dans l'éducation, l'édition et la réinstallation des réfugiés en France et aux États-Unis. Il écrit actuellement sur la sécurité et l'histoire militaire pour La guerre est ennuyeuse. Cet article est republié en raison de l'intérêt des lecteurs.


Seconde Guerre mondiale (Pearson MC)

A. Il a institué un « projet de paix » pour renforcer les forces armées de la nation en cas d'attaque.

B.Il a permis le déploiement de forces américaines lorsque les intérêts commerciaux américains étaient menacés.

C. Il empêchait les Américains de faire des prêts ou d'envoyer de l'aide aux belligérants ou aux nations en guerre.

A. des régimes totalitaires établis dans de nombreux pays européens après la Première Guerre mondiale

B. a créé de l'amertume et du ressentiment parmi les nations qui ont signé l'accord

C. était une tentative des Alliés d'apaiser les dictatures fascistes en Europe après la Première Guerre mondiale

A. par des campagnes de propagande massives

B. en raison de ses politiques d'agriculture collective

C. en réponse à ses purges brutales au sein du Parti communiste

A. Il souffrait d'une instabilité économique généralisée.

B. Il était contrôlé par un dictateur charismatique.

C. Il exigeait une stricte obéissance de la part de ses sujets.

B. le Traité de Versailles

C. la constitution allemande

A. par la pression internationale et l'intimidation

B. par une attaque directe contre les nations alliées

C. par des boycotts économiques et des sanctions

A. La politique japonaise envers la Chine

B. La politique britannique envers l'Allemagne

C. La politique des États-Unis envers l'Amérique du Sud

A. le soutien des États-Unis

B. antécédents en tant que chefs militaires

C. volonté d'inclure les dirigeants de l'opposition dans leur gouvernement

A. Hitler est devenu chancelier La guerre civile espagnole a commencé Le pacte de Munich a été signé

B. Le pacte de Munich a été signé Hitler est devenu chancelier La guerre civile espagnole a commencé

C. La guerre civile espagnole a commencéLe pacte de Munich a été signé Hitler est devenu chancelier

A. L'Allemagne a été en mesure de conquérir une grande partie de l'Europe en 1940.

B. Les États-Unis étaient convaincus de rester neutres.

C. L'économie allemande était tendue et Hitler a commencé ses camps de travaux forcés.

R. Cela a permis à l'Allemagne d'attaquer la Pologne en ayant à combattre sur deux fronts.

B. Il a accordé à l'Allemagne un terrain d'essai pour les nouvelles technologies.

C. Cela a donné à l'Allemagne un nouveau territoire alors que les Soviétiques tentaient d'apaiser Hitler.

A. Les isolationnistes pensaient que l'aide nous entraînerait dans la guerre, les interventionnistes pensaient que l'aide nous empêcherait de faire la guerre.

B. Les interventionnistes pensaient que l'aide nous entraînerait dans la guerre, les isolationnistes pensaient que l'aide nous empêcherait de faire la guerre.

C. Les isolationnistes pensaient que l'aide aiderait à mettre fin à la dépression Les interventionnistes pensaient que l'aide prolongerait la dépression.

A. un pacte signé par la Grande-Bretagne et les États-Unis qui a approuvé certains principes pour la construction d'une paix durable et l'établissement de gouvernements libres dans le monde

B. un pacte signé par la Grande-Bretagne, la France et les États-Unis acceptant de déclarer la guerre à l'Allemagne et de diviser ses terres après la guerre

C. un pacte signé par la Grande-Bretagne et les États-Unis s'engageant à éviter de nouer des alliances avec l'Union soviétique

R. Il a déclaré que les États-Unis n'accepteraient qu'une capitulation inconditionnelle de l'Allemagne.

B. Cela montrait que les États-Unis soutenaient clairement les Alliés.

C.Il a approuvé l'autodétermination nationale pour le monde d'après-guerre.

A. Roosevelt a placé un embargo sur le Japon.

B. Les interventionnistes ont finalement accepté la position isolationniste.

C. Les Américains ont subi de lourdes pertes à Pearl Harbor.

A. prendre le contrôle des îles Hawaï.

B. détruire des navires et des avions qui menaçaient leurs efforts d'expansion.

C. s'assurer que les États-Unis resteraient neutres.

A. Les WAC travaillaient dans des usines qui produisaient des armes pour l'effort de guerre.

B. Les WAC coordonnaient les efforts de recrutement pour tous les services armés.

C. Les WAC ont parrainé des collecteurs de fonds pour acheter des obligations de guerre du gouvernement.

R. Il dirigeait personnellement la constitution militaire des troupes et du ravitaillement.

B. Il a motivé les Américains et les agences établies à orienter la mobilisation.

C. Il a créé la Croix-Rouge américaine pour aider les soldats et leurs familles.

A. les nouveaux accords de la Convention de Genève concernant les détenus.

B. une victoire des soldats philippins sur les japonais.

C. la nature brutale de la guerre dans le Pacifique.

A. Beaucoup d'Américains ont estimé qu'il essayait simplement de reporter la guerre inévitable en Europe.

B. De nombreux Américains craignaient qu'il ne rapproche le pays d'une autre guerre en Europe.

C. De nombreux Américains étaient en faveur d'une politique étrangère interventionniste forte concernant la situation en Europe et en Asie.

A. les forces navales alliées

C. la Royal Air Force britannique

A. Attaques japonaises contre des navires américains faisant du commerce avec la Chine.

B. le refus des États-Unis d'échanger des ressources naturelles avec le Japon.

C. Les tentatives américaines de s'emparer du territoire sous contrôle japonais.

A. le gouvernement fédéral a pris le contrôle des usines afin d'augmenter la production de guerre.

B. l'économie n'a pas réussi à s'améliorer.

C. l'armée ne s'est développée rapidement qu'après la création de la conscription.


À travers la Première Guerre mondiale

Les avions à moteur ont été utilisés pour la première fois en guerre en 1911, par les Italiens contre les Turcs près de Tripoli, mais ce n'est qu'au cours de la Grande Guerre de 1914-18 que leur utilisation s'est généralisée. Au début, les avions étaient désarmés et utilisés pour la reconnaissance, servant essentiellement d'extensions des yeux du commandant au sol. Bientôt, cependant, la nécessité de refuser une telle reconnaissance à l'ennemi a conduit à des combats air-air dans lesquels chaque camp a essayé d'acquérir la supériorité dans les airs. Les avions de chasse étaient armés de mitrailleuses fixes à tir vers l'avant qui permettaient au pilote de viser l'ensemble de son avion vers l'ennemi, et la portée effective de ces armes (pas plus de 200 mètres environ) signifiait que le premier combat aérien avait lieu à très courte portée.

Au cours de la deuxième année de la guerre, des tactiques de combat ont émergé de tous les côtés, mettant l'accent sur des concepts de base qui, avec des modifications, sont restés applicables à travers l'ère des avions à réaction. Tout d'abord, l'attaque surprise dès le début de la guerre aérienne pendant la Première Guerre mondiale, les « sauts » ou « rebondir » des victimes sans méfiance ont fait plus de victimes que les spectaculaires acrobaties aériennes des combats aériens. Parce que le seul système d'avertissement d'un pilote était l'œil nu, les combattants attaquants, dans la mesure du possible, s'approchaient de l'arrière ou plongeaient à l'abri du soleil, où ils ne pouvaient pas être vus. L'as allemand Max Immelmann, en exploitant les capacités supérieures de son Fokker Eindeker pour grimper et plonger rapidement, a contribué à étendre le combat aérien de la dimension horizontale à la dimension verticale. Immelmann a développé ce qui est devenu connu sous le nom de virage Immelmann, dans lequel un chasseur attaquant a plongé devant l'engin ennemi, a tiré brusquement dans une montée verticale jusqu'à ce qu'il soit à nouveau au-dessus de la cible, puis a tourné fort sur le côté et vers le bas afin qu'il puisse plonger un deuxième fois. Les chasseurs opéraient au moins par paires, volant à 50 à 60 mètres l'un de l'autre, afin que l'ailier puisse protéger l'arrière du leader. La vitesse de vol était en moyenne de 100 milles à l'heure, et la communication se faisait à la main, en balançant les ailes et en tirant des fusées éclairantes colorées.

Le rôle suivant à émerger pour les avions militaires était l'attaque au sol, dans laquelle les avions, en mitraillant avec des mitrailleuses et en larguant des bombes rudimentaires, aidaient à une avance au sol, aidaient à couvrir une retraite ou harcelaient simplement l'ennemi. Vers la fin de la guerre, les avions d'attaque au sol avaient forcé presque tous les mouvements de troupes à grande échelle à être effectués de nuit ou par mauvais temps.

À la fin de la guerre, une quatrième vision de la puissance aérienne est apparue : celle d'une force aérienne indépendante attaquant l'ennemi loin des lignes de front, le but étant de détruire des éléments essentiels de la capacité de guerre de l'ennemi en bombardant des usines, des réseaux de transport et d'approvisionnement, et même des centres du gouvernement. Ce rôle, jamais mis en œuvre efficacement pendant la Première Guerre mondiale, a été stimulé en grande partie par les attaques aériennes allemandes sur Londres. Réalisé dans un premier temps par des dirigeables zeppelin, le bombardement a ensuite été effectué par des avions tels que le bombardier Gotha, qui, en volant de nuit et souvent jusqu'à 20 000 pieds (obligeant l'équipage à respirer de l'oxygène en bouteille à travers un tube dans la bouche), exploité au-delà du plafond de nombreux combattants défensifs.

Ainsi, les rôles de base que les avions joueraient dans la guerre moderne étaient présagés pendant la Première Guerre mondiale : reconnaissance, supériorité aérienne, soutien tactique au sol et bombardement stratégique.


Ce qui a conduit à la supériorité aérienne américaine sur l'Axe pendant la Seconde Guerre mondiale - Histoire

La vieille ville portuaire de Bari, sur la côte adriatique italienne, était animée. C'était le 2 décembre 1943. Les Britanniques avaient pris la capitale des Pouilles en septembre, et bien que le front se trouve maintenant à seulement 150 miles au nord, la ville médiévale, avec ses falaises massives berçant la mer, avait échappé aux combats presque indemne.

À seulement quelques kilomètres de la ville, des files de femmes et d'enfants mendiaient de la nourriture au marché noir, mais ici, les vitrines des magasins étaient pleines de fruits, de gâteaux et de pain. De jeunes couples se promenaient bras dessus bras dessous. Même les vendeurs de crème glacée faisaient un commerce rapide.

Bari était une plaque tournante des services méditerranéens, fournissant les 500 000 soldats alliés engagés dans l'expulsion des Allemands d'Italie. Les grands bâtiments du front de mer ont récemment été désignés quartier général de la United States Fifteenth Air Force. Les libérateurs Tommies avaient déjà chassé les nazis du ciel italien, et les Britanniques, qui contrôlaient le port, étaient si confiants d'avoir gagné la guerre aérienne que le maréchal de l'air Sir Arthur Coningham a annoncé que Bari était pratiquement à l'abri des attaques. "Je considérerais comme un affront personnel et une insulte si la Luftwaffe tentait une action significative dans ce domaine", a-t-il déclaré ce jour-là lors d'une conférence de presse.

Quatre jours plus tôt, le Liberty Ship américain John Harvey s'était arrêté avec un convoi de neuf autres navires marchands, et une trentaine de navires alliés étaient entassés dans le port, entassés contre la digue et le long de la jetée. Leurs cales étaient chargées de tout, de la nourriture et du matériel médical aux moteurs, de l'acier ondulé pour les pistes d'atterrissage et des barils de 50 gallons de carburant d'aviation. Sur les ponts supérieurs se trouvaient des chars, des véhicules blindés de transport de troupes, des jeeps et des ambulances. Des lumières vives clignotaient au sommet d'énormes grues qui hissaient et sortaient l'équipement en balles.

À 19 h 35, un éclair aveuglant suivi d'une formidable détonation.

L'unique batterie antiaérienne de l'ancien port a ouvert le feu. Puis vint une explosion assourdissante, puis une autre, et une autre. Les Junkers Ju-88 allemands ont survolé la ville à basse altitude, larguant des bombes près du port. De la fumée et des flammes s'élevaient des rues sinueuses de la ville.

Alors que les incendiaires pleuvaient sur le port, transformant la nuit en jour, les artilleurs à bord des navires ancrés se sont précipités pour abattre l'ennemi trop tard. Les avions allemands qui attaquaient s'enfuirent dans la nuit. Le raid a duré moins de 20 minutes.

Le grand secret : la catastrophe classée de la Seconde Guerre mondiale qui a déclenché la guerre contre le cancer

L'histoire captivante d'une catastrophe d'armes chimiques, la dissimulation et la découverte d'un médecin de l'armée américaine ont conduit au développement du premier médicament pour lutter contre le cancer, connu aujourd'hui sous le nom de chimiothérapie.

Bientôt un énorme rugissement est venu du port. Un camion-citerne de munitions explosant a envoyé une énorme masse de flammes roulant à mille pieds de haut. Un journaliste pour Temps Le magazine a noté un "panorama enflammé". Huit navires brûlaient déjà farouchement, a-t-il écrit, et tout le centre du port était couvert d'huile en feu.

Un pipeline de carburant en vrac rompu a envoyé des milliers de gallons jaillir dans le port, où il s'est enflammé dans une gigantesque nappe de flammes, engloutissant tout le côté nord du port. Les flammes sautaient d'un navire à l'autre. Les équipages ont travaillé frénétiquement pour libérer les navires avant que des incendies faisant rage ne les obligent à sauter par-dessus bord et à nager pour le récupérer.

L'attaque de Bari, que la presse a qualifiée de « petit Pearl Harbor », a secoué la complaisance des forces alliées, convaincues de leur supériorité aérienne en Italie. Au total, les nazis ont coulé 17 navires alliés et détruit plus de 31 000 tonnes de cargaison de valeur. Plus de 1 000 militaires américains et britanniques ont été tués et presque autant blessés, ainsi que des centaines de civils.

Dans les jours cruciaux qui suivirent, la tâche de soigner les marins gravement blessés serait rendue encore plus difficile par le secret de la guerre. Il faudra près de 30 ans avant que le monde apprenne la vérité sur ce qui s'est réellement passé cette nuit-là, et même aujourd'hui, peu de gens sont conscients du rôle surprenant de la catastrophe et de son impact sur la vie des Américains ordinaires.

Le lieutenant-colonel Stewart Francis Alexander, endormi dans ses quartiers du quartier général des forces alliées à Alger, s'est réveillé au premier coup dur du téléphone. Il semblait y avoir une crise médicale en développement à Bari. Trop d'hommes mouraient, trop vite, de causes inexpliquées. Les symptômes étaient différents de tout ce que les médecins militaires avaient vu auparavant, et ils avaient commencé à soupçonner que les Allemands avaient utilisé un gaz toxique inconnu. Il y avait une demande urgente d'aide. Alexander, un médecin militaire attaché à l'état-major du général Dwight D. Eisenhower au QG AF, ​​avait reçu une formation spéciale en guerre chimique. Il a été envoyé immédiatement sur les lieux.

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Cet article est une sélection du numéro de septembre 2020 du magazine Smithsonian

Le lieutenant-colonel Stewart Alexander, médecin et cardiologue devenu expert en armes chimiques, a mené l'enquête sur la catastrophe de Bari. (Papiers de Stewart F. Alexander)

Alexandre avait l'air jeune pour un médecin de combat. Mesurant cinq pieds huit pouces et maigre, il avait 29 ans et seuls les cheveux clairsemés à ses tempes lui donnaient un air d'autorité. Il était populaire auprès des troupes, bien que certains patients aient plaisanté que sa manière douce au chevet était mieux adaptée à un pédiatre. Mais il avait traversé l'invasion brutale de l'Afrique du Nord sous le commandement du major-général George S. Patton, et malgré une modestie tranquille, Alexander s'était montré déterminé et plein de ressources.

Il aurait pu passer la guerre dans un hôpital ou un laboratoire de recherche aux États-Unis, mais le désir de servir était profond. Il descendait d'immigrants autodidactes, faisant partie d'une vague de Juifs d'Europe de l'Est qui, fuyant la famine et la persécution, se sont rendus aux États-Unis dans les années 1880 et 󈨞 et étaient toujours reconnaissants de l'opportunité qui leur était offerte dans leur nouvelle maison. Le père d'Alexander était un médecin de famille à l'ancienne à Park Ridge, dans le New Jersey, et l'une des ambitions d'Alexander était de suivre ses traces. Après avoir excellé à la Staunton Military Academy, en Virginie, il est entré au Dartmouth College à l'âge de 15 ans. Remarquable dans ses cours de sciences, il a été autorisé à passer directement à la faculté de médecine au cours de sa dernière année, obtenant son diplôme en tête de sa classe en 1935. Après avoir terminé le programme de deux ans de Dartmouth, il a obtenu son diplôme de médecine de l'Université de Columbia et a fait sa résidence à New York. Puis Alexander est rentré chez lui, où il a fièrement accroché son bardeau à côté de celui de son père. Ils ont apprécié leur rêve commun de pratiquer la médecine ensemble pendant quelques mois seulement.

Au printemps 1940, Alexander a informé le comité de sélection qu'il était "disponible à tout moment". Edgewood Arsenal, siège du Chemical Warfare Service, ou CWS. Peu de temps après, il a contacté CWS avec un nouveau design innovant pour des lunettes qui s'adaptent à la pièce faciale d'un masque à gaz. (Il a obtenu un brevet sur les lunettes, mais il a cédé les droits à l'armée.)

Dugway Proving Ground, dans l'Utah, où l'armée américaine a testé des armes chimiques pendant la Seconde Guerre mondiale. (David Maisel / INSTITUT)

Transféré à Edgewood, Alexander a suivi un cours accéléré sur les gaz toxiques, consultant des spécialistes et expérimentant sur des animaux pour évaluer les agents toxiques et les formes de traitement, il a même étudié le potentiel médicinal des agents. Après Pearl Harbor, il a enseigné au personnel médical de l'armée comment traiter les victimes chimiques. Il a été promu directeur de la division médicale du laboratoire de recherche du CWS à l'âge de 27 ans, et lorsque le général Patton s'est embarqué en octobre 1942 avec 35 000 soldats pour attaquer la côte marocaine, la première fois que les forces terrestres américaines affrontaient les armées de l'Axe, Alexander a accompagné lui en tant que consultant en médecine de guerre chimique auprès de la Western Task Force.

Maintenant, à 17 heures. le 7 décembre 1943, cinq jours après l'attaque de Bari, l'avion d'Alexandre a atterri sur l'aérodrome de la ville. Il était attendu sur le tarmac par un officier supérieur du British Royal Army Medical Corps du district et un groupe de directeurs d'hôpitaux. "Leur agitation était immédiatement apparente", se souvient Alexander, "et j'ai été emmené à l'hôpital immédiatement."

Le 98th British General Hospital, situé dans un grand complexe de bâtiments en briques à 15 minutes du port, avait été épargné. Construite à l'échelle monumentale tant aimée des fascistes, la polyclinique de Bari abritait d'importants services médicaux, un bloc chirurgical et des laboratoires.

"A chaque nouvelle explosion, le bâtiment grinçait et secouait, se balançant comme un navire dans une tempête", se souvient E. M. Somers Cocks, une infirmière néo-zélandaise. « Les portes ont été arrachées des charnières, les fenêtres ont été brisées et les fenêtres murées ont dispersé leurs briques comme de la grêle. » Une commotion a coupé le courant, plongeant l’hôpital dans l’obscurité. Ils balayaient encore le verre lorsque les blessés ont commencé à arriver - des centaines de marins ensanglantés souffrant de choc, de brûlures et d'exposition. Presque tous étaient recouverts d'un pétrole brut épais et noir. Les porteurs de litière fermaient la marche, emportant les grièvement blessés. Il s'agissait de marins qui avaient sauté de navires en flammes, ou nagé dans des mares d'huile enflammée, et qui avaient été horriblement brûlés.

A gauche, Bari, sur la côte sud-est de l'Italie, en novembre 1943. Les Britanniques avaient capturé la ville portuaire stratégique deux mois plus tôt. À droite, un bateau de sauvetage recherche des survivants dans le port de Bari après l'attaque de décembre 1943. Le carburant provenant de cargos endommagés et d'un pipeline rompu ont inondé le port. (George Kaye / Bibliothèque Alexander Turnbull / Bibliothèque nationale de Nouvelle-Zélande U.S. Army Signal Corps / Archives nationales)

Avec autant de patients nécessitant une attention urgente, il n'y avait pas de temps pour sortir de nombreux marins de leurs vêtements souillés, alors les matrones de salle ont fait ce qu'elles pouvaient. Les cas « d'immersion » ont reçu une injection de morphine, des couvertures pour les garder au chaud et fort, du thé chaud et sucré. Ensuite, ils ont été laissés au repos. Une infirmière britannique, Gwladys Rees, s'est souvenue d'avoir essayé de réparer une ligne intraveineuse à la lueur d'une allumette alors que le vent soufflait à travers des vitres brisées. « Nous avons travaillé à la faible lueur des lampes-tempête, jusque tard dans la nuit et tôt le matin », se souvient-elle. « Des flacons intraveineux s'égouttaient d'un lit sur trois et les couloirs étaient bondés de patients pour lesquels nous ne pouvions trouver aucun logement. »

La première indication "inhabituelle", ont indiqué les médecins à Alexander, était que les victimes ne présentaient pas de symptômes typiques ou ne répondaient pas au traitement de manière typique. De nombreux patients, malgré un pouls filiforme et une pression artérielle basse, ne semblaient pas être en état de choc clinique. Au lieu d'être agités ou anxieux, ils étaient apathiques, certains ont même dit qu'ils se sentaient plutôt bien et que leurs extrémités étaient chaudes plutôt que froides.

Après l'aube, les infirmières ont observé que quelques hommes se plaignaient d'avoir soif, alors que les aides-soignants venaient de faire le tour avec le chariot à boissons. Soudain, il y avait tellement d'hommes qui réclamaient de l'eau que toute la salle était en émoi. Les patients criaient à propos de la chaleur intense, arrachaient leurs vêtements et, dans leur frénésie, essayaient d'arracher leurs pansements.

Du jour au lendemain, la majorité des cas d'immersion avaient développé une peau rouge et enflammée, avec des cloques "aussi grosses que des ballons et chargées de liquide", a rappelé Rees. Ceci, associé à des nausées et des vomissements généralisés, a conduit les médecins à penser que la cause pourrait être des vapeurs toxiques, probablement du mazout et des explosifs. "Nous avons commencé à réaliser que la plupart de nos patients avaient été contaminés par quelque chose au-delà de toute imagination", a-t-elle déclaré.

Six heures après l'attaque, les patients qui avaient réussi à s'endormir se sont réveillés en se plaignant de douleurs oculaires. Ils ont dit que leurs yeux étaient « granuleux, comme si des particules de sable y étaient entrées », a écrit Alexander dans son rapport. En moins de 24 heures, les salles étaient pleines d'hommes aux yeux gonflés. Alors que le malaise du personnel s'intensifiait, le quartier général de la marine britannique a envoyé une notification indiquant qu'il y avait une "possibilité d'exposition au gaz vésiculeux" parmi les victimes. Les centaines de patients brûlés présentant des symptômes inhabituels devaient être classés « Dermatite N.Y.D. » pas encore diagnostiquée » en attendant d'autres instructions.

Compte tenu du nombre de victimes cette première nuit, les cas non urgents qui étaient apparus en "bon état" ont été renvoyés, parfois dans leurs uniformes mouillés. Le lendemain matin, beaucoup sont revenus, ayant clairement besoin d'un traitement. Les infirmières ont essayé de les nettoyer, frottant l'écume noire de la peau des patients avec du kérosène, mais beaucoup ont empiré. "Nous avons fait tout ce qui était humainement possible, mais ce n'était pas bon", a déclaré Rees. “C'était horrible de voir ces garçons, si jeunes et dans une douleur si évidente. Nous ne pouvions même pas leur donner de puissants sédatifs, car nous ne savions pas vraiment comment ils réagiraient avec ce qui les avait empoisonnés.

Le premier décès inexpliqué est survenu 18 heures après l'attaque. En deux jours, il y en avait quatorze. Alexander a noté la surprenante spirale descendante. "Les personnes qui semblaient en assez bon état en quelques minutes deviendraient moribondes et mourraient", lui ont dit les médecins. Les médecins britanniques étaient mystifiés. Les symptômes ne correspondaient pas aux cas d'intoxication au gaz moutarde de la Première Guerre mondiale, ni aux manuels publiés par le Chemical Warfare Service. Si l'agent toxique était la moutarde, du nom de son odeur désagréable d'ail, les complications respiratoires auraient dû être plus importantes.

Une affiche de la Seconde Guerre mondiale, avec une caricature apparente de Mussolini, pour aider les troupes américaines à identifier le gaz moutarde, une arme nommée pour son odeur désagréable. (Archives historiques d'Otis / Musée national de la santé et de la médecine)

Quelques jours plus tard, les patients sans problèmes respiratoires antérieurs sont devenus congestionnés et ont développé de très gros maux de gorge, rendant la déglutition difficile. Ces patients sont décédés non pas des suites d'une bronchopneumonie, comme on aurait pu s'y attendre, mais d'une insuffisance cardio-circulatoire.

Alexander a parcouru les salles bondées. Il examinait les patients, soulevant doucement des couvertures pour étudier leurs blessures. Avec une délicatesse extraordinaire, il sondait les étranges plaques de peau rouge épaissie. Il a parlé avec chaque patient à tour de rôle, lui demandant comment il était arrivé à ses blessures. Sur quel navire était-il ? Comment a-t-il été secouru ? A-t-il reçu les premiers soins sur les quais ? Et à l'hôpital ? Un marin après l'autre a raconté avoir été pris dans la tempête de feu, le pandémonium, d'avoir réussi à se rendre à l'hôpital. Là, ils avaient attendu jusqu'à 12 et même 24 heures avant de recevoir un traitement.

Retirant les couvertures d'un patient, Alexander a étudié les brûlures sur un corps par ailleurs en bonne santé. Le marin a déclaré qu'il était à bord d'un bateau PT dans le port lorsque les bombardiers allemands ont survolé. Il a entendu un fort boum lorsqu'un navire à proximité a explosé, et le bateau remontait vers le rivage quand il a senti un jet de liquide huileux atterrir sur son cou et couler le long de sa poitrine et de son dos. Alexander observa le contour de la peau crue et surélevée, brillante de pommade, délimitant l'endroit où il avait été aspergé, comme si l'éclaboussure s'était imprimée sur sa chair. Les brûlures qu'Alexander avait vues sur d'autres patients étaient variées, mais il pouvait déjà distinguer les brûlures chimiques de celles causées par le feu et la chaleur : « Certains motifs étaient présents en fonction de la façon dont l'individu avait été exposé. »

Il est apparu à Alexandre que les marins qui avaient été jetés par-dessus bord et complètement immergés dans le port ont été gravement brûlés, tandis que ceux dans les bateaux avaient des brûlures relativement superficielles partout où la soupe toxique les avait touchés. Plusieurs hommes qui s'étaient assis dans la solution, peut-être dans des canots de sauvetage, n'avaient eu que des brûlures localisées aux fesses et à l'aine. Quelques chanceux qui ont pris sur eux d'essuyer le mélange huileux cette première nuit n'ont subi que des blessures mineures.

Au fur et à mesure qu'il faisait sa ronde, il était de plus en plus clair pour Alexander que la plupart de ces patients avaient été exposés à un agent chimique. Son odorat appuyait son hypothèse. En entrant à l'hôpital, il avait remarqué quelque chose de différent de l'habituel mélange écoeurant de sueur, d'urine et de désinfectant. "Les traces d'une odeur implantée dans mon esprit ont dit du gaz moutarde", a-t-il rappelé plus tard.

Il savait que les trois agents vésicants les plus courants étaient la moutarde au soufre, la lewisite et la moutarde à l'azote. Bien que généralement appelés « gaz », les trois agents étaient des liquides à température ambiante. Et tous les trois ont produit des lésions cutanées ressemblant à des brûlures et des lésions oculaires graves. La nouvelle moutarde à l'azote de qualité pure développée par les Allemands, qu'Alexander avait étudiée l'année précédente, à Edgewood, après la sortie clandestine de deux échantillons classifiés d'Allemagne, était particulièrement préoccupante. Ses effets auraient été plus rapides que la moutarde au soufre, et il pourrait pénétrer la peau intacte et provoquer une intoxication systémique. Pratiquement incolore et inodore, à part une légère odeur de poisson, il n'a pas été facilement détecté sur le terrain. Les Allemands étaient également connus pour utiliser des mélanges d'agents vésicants, donc toute combinaison était une réelle possibilité.

Photographies déclassifiées de sujets de test lors d'essais militaires américains qui ont été exposés à des agents toxiques tels que la moutarde à l'azote pendant la guerre. (Avec l'aimable autorisation du Laboratoire de recherche navale)

Cela faisait cinq jours depuis l'exposition initiale, et s'il y avait une chance de sauver les centaines de marins alliés gisant dans les hôpitaux de Bari, ainsi que d'innombrables civils italiens, il devrait agir rapidement.

Il a décidé de poser la question directement au commandant du 98th General Hospital, le colonel Wellington J. Laird. « Je pense que ces hommes ont peut-être été exposés à la moutarde d’une manière ou d’une autre, colonel », a déclaré Alexander avec hésitation. “Avez-vous une idée de comment cela a pu se produire ?”

En tant que consultant en guerre chimique, Alexander a été autorisé au plus haut degré. Il savait que les Alliés avaient commencé à stocker secrètement des gaz toxiques en Méditerranée, au cas où l'Allemagne, dos au mur, recourrait à tous guerre chimique. Mais il était sceptique quant au fait que les Alliés auraient expédié des obus de moutarde dans un port très fréquenté comme Bari et auraient permis à la cargaison toxique de rester là comme cible principale d'une frappe ennemie. Alexander ne pouvait toujours pas l'exclure. Avec tact, il réessaya. « Avez-vous vérifié auprès des autorités portuaires ? », a-t-il demandé à Laird. “Est-ce que les navires dans le port transportaient de la moutarde ?”

Laird a répondu : "Je l'ai fait, et ils me disent qu'ils n'ont pas de telles informations disponibles."

La charge de la preuve reposait sur lui. Il a ordonné une série de tests pour les patients encore en vie et a insisté pour des «autopsies minutieuses et complètes» sur les patients décédés dans des circonstances mystérieuses. Il a commandé des échantillons des eaux du port prélevés et analysés. Il a emprunté du personnel aux unités hospitalières déplacées et les a mis au travail pour collecter des données, effectuer des tests de laboratoire sur des échantillons de tissus et compiler des rapports de pathologie.

Soupçonnant que Laird avait esquivé sa question, Alexander s'est rendu à Navy House, le quartier général local de l'amirauté britannique. Las après la longue journée, il était franc : y avait-il du gaz moutarde dans le port de Bari ? Cela a de nouveau été "absolument nié".

Alexandre n'est pas convaincu. Ce dont il avait besoin, c'était d'une preuve. Mais ce n'était pas la menace familière qu'il avait étudiée à Edgewood. C'était une nouvelle horreur, "l'empoisonnement au gaz moutarde bien que sous une forme différente de celle reconnue de la Première Guerre mondiale", écrivit-il plus tard.

Aux premières lueurs du jour, Stewart Alexander s'est dirigé vers le port. Il s'est frayé un chemin à travers des monticules de décombres et a examiné les restes squelettiques tordus des convois alliés. Sur le môle, des hommes travaillaient comme des fourmis, enlevant des morceaux de béton et de ferraille déchiquetés. Le port, fermé depuis cinq jours et miné, avait partiellement rouvert ce matin-là. Un certain nombre de navires incendiés avaient déjà été remorqués en mer et coulés ou détruits. Une barge à charbon couvait encore sur un quai à proximité, et les cendres volantes lui piquaient les narines.

L'eau sombre et huileuse du bassin du port avait l'air sinistre. Un marin s'était souvenu que l'huile flottante avait été épaisse d'un pied à la surface de l'eau après le raid. C'était un mélange d'essence à indice d'octane élevé et de carburant provenant de deux douzaines de navires alliés et, soupçonnait Alexander, de gaz moutarde ou d'un dérivé, peut-être largué par les Allemands parmi les bombes incendiaires. Alexander s'est demandé quels autres agents auraient pu être impliqués. Les Allemands possédaient des bombes au phosphore et au magnésium, qui auraient toutes deux causé de profondes brûlures chimiques et des blessures aux yeux. Une autre possibilité était qu'un cargo allié transportait des obus au phosphore blanc et des pots fumigènes conçus pour masquer les approches et énerver l'ennemi, qui ont été libérés lorsque le navire a été touché.

S'il s'agissait d'une attaque aérienne au gaz, déterminer quels navires ont été touchés et dans quel ordre l'aiderait à comprendre quels équipages ont subi l'exposition la plus directe. Même les hommes qui n'étaient pas sur l'eau auraient inhalé des doses importantes de vapeur nocive au fur et à mesure qu'elle se répandait dans le port - certaines coulaient, d'autres brûlaient, d'autres se mélangeaient aux tonnes d'huile flottant à la surface, et d'autres s'évaporaient et se mêlaient aux nuages de fumée et de flamme.Les avions allemands auraient pu larguer des bombes à moutarde à fusion temporelle qui auraient éclaté à environ 200 pieds au-dessus de l'eau ou, lors d'une attaque par pulvérisation à basse altitude, auraient pu libérer de la moutarde liquide à partir de réservoirs qui auraient ensuite été transformés par le sillage en minuscules gouttelettes ressemblant à une vapeur. Alexander a estimé que dans les deux cas, l'attaque aurait contaminé tous les navires dans le port intérieur, y compris les navires paralysés qui sont restés à flot, et trempé tous les hommes sur les quais ci-dessous.

Pourtant, Alexander n'avait trouvé aucune preuve de contamination par la moutarde dans son étude de la zone du quai. Et le personnel de la Royal Navy qu'il a interviewé a semblé choqué par la suggestion que du gaz toxique aurait pu être libéré lors du raid aérien. « Mustard ? » répéta un officier britannique surpris en secouant la tête. C'est impossible. Il n'y a pas de moutarde ici.

Lorsqu'il s'est entretenu avec les autorités portuaires britanniques, elles ont continué à déclarer catégoriquement qu'il n'y avait pas de moutarde dans la région. Sans se laisser décourager, Alexander a décrit en détail les brûlures horribles qu'il avait vues à l'hôpital, et il a insisté sur le fait qu'il n'y avait aucun moyen ces blessures auraient pu être causées par tout sauf une exposition chimique. Sur les 534 hommes admis dans les hôpitaux alliés à la suite de l'attaque, 281 souffraient de symptômes correspondant à un empoisonnement à la moutarde. Ce jour-là, 45 étaient décédés. Ce ne sont que les cas documentés. On pourrait s'attendre à beaucoup plus de décès s'ils ne recevaient pas d'urgence un traitement approprié. La grande majorité des victimes étaient des Britanniques et leurs propres compatriotes.

Les autorités ont commencé à vaciller. Ils ont admis que si du gaz moutarde était présent dans le port, "il ne pouvait provenir que des avions allemands". Alexander a considéré les ramifications de l'accusation selon laquelle Hitler, dans un pari désespéré, avait risqué une offensive gazière. Mais venant comme il l'a fait après une série de démentis fermes d'une bouffée de moutarde à Bari, cela a semblé à Alexandre une explication trop nette.

Pendant des jours, il scruta les dossiers cliniques. « Lire les rapports, écrit-il, c'est faire un voyage dans le cauchemar des effets de la contamination chimique. »

De sa formation, Alexander savait que des agents tels que la moutarde sont toxiques sous forme de vapeur ou de liquide lorsqu'ils atteignent les yeux, le nez, les poumons ou le tractus gastro-intestinal. Mais les produits chimiques peuvent également être absorbés par la peau. Et tout agent toxique en contact principalement avec l'épiderme entraînerait donc des signes cliniques retardés, comme ce fut le cas avec les déroutantes victimes de Bari.

Tels étaient les symptômes qu'il avait à l'esprit lorsqu'il étudiait le cas du matelot Philip Henry Stone, un patient décédé subitement après avoir demandé à boire. Les médecins l'avaient cité comme un exemple d'une des "morts précoces inexplicables". sur le visage, les oreilles, les bras, le dos et les organes génitaux externes. "Les lèvres étaient de couleur noir terne", a-t-il écrit.

Au cours de l'autopsie, le pathologiste a également découvert que l'œsophage présentait une "curieuse strie longitudinale noire", probablement due à des cellules et des tissus morts. Les poumons, tachetés de rouge noirâtre, étaient congestionnés, les bronches étaient remplies de pus et la trachée engorgée de liquide. L'estomac présentait les mêmes zones noires, et il y avait des zones nécrotiques près de l'ouverture, probablement causées par l'ingestion d'une solution diluée de moutarde mélangée à de l'huile.

Après avoir étudié les rapports, Alexander a conclu que de nombreux marins qui ont subi des blessures par explosion n'auraient pas succombé aux hémorragies s'il n'y avait pas eu d'autres complications : une fois apparent.”

Alexander essayait toujours de décider de la meilleure façon de procéder, étant donné la résistance officielle à son diagnostic, lorsqu'il a reçu une nouvelle stupéfiante. Un plongeur à qui il avait ordonné de fouiller le fond du port avait trouvé des obus à gaz fracturés. Des tests effectués sur place ont révélé des traces de moutarde. Les officiers de l'U.S. Air Force ont identifié les douilles comme appartenant à une bombe à gaz moutarde M47A2 de 100 livres. Les bombes à gaz moutarde allemandes étaient toujours marquées de la marque distinctive Gelb Kreuz, ou croix jaune. Cette bombe était bien américaine.

L'instinct d'Alexandre avait raison d'un navire allié, identifié plus tard comme le John Harvey, transportait une cargaison de gaz moutarde. La cargaison secrète était très probablement destinée à un stock de produits chimiques à Foggia, à 120 kilomètres de là, afin d'améliorer la capacité des États-Unis à riposter contre une attaque chimique allemande.

Comme Alexander le savait grâce à sa formation, la bombe M47 était faite d'une simple tôle, conçue pour contenir du phosphore blanc ou de la moutarde au soufre liquide. Bien que le modèle M47A2 ait été enduit à l'intérieur d'une huile pour le protéger de la corrosion causée par l'agent, les bombes étaient encore fragiles. Ils auraient été réduits en pièces lors des bombardements allemands, libérant de la moutarde mortelle dans l'atmosphère et dans l'eau huileuse du port.

Alexander avait du mal à croire que c'était la première fois que les autorités britanniques apprenaient l'existence des armes chimiques. Les circonstances de l'accident devraient faire l'objet d'une enquête plus approfondie, tout comme la mesure dans laquelle les autorités militaires avaient dissimulé le gaz échappé. En omettant d'alerter le personnel hospitalier du risque de contamination, ils avaient considérablement augmenté le nombre de décès. À ce moment, cependant, les patients d'Alexandre ont pris le pas. Maintenant que ses soupçons étaient confirmés, il pouvait conseiller le personnel des hôpitaux alliés sur le traitement approprié de l'exposition à la moutarde et essayer de réduire le nombre de décès.

Au lieu de mettre un terme aux choses, cependant, la découverte d'Alexandre que le gaz moutarde provenait de l'approvisionnement des Alliés avait rendu un travail difficile encore plus compliqué. Les autorités portuaires britanniques tentent d'obscurcir, mais cela fait pâle figure par rapport à leurs efforts pour transférer la responsabilité à la Luftwaffe. Ce n'était pas une invention anodine. Alexander frissonna en pensant aux "graves implications politiques". ”

Plus tôt cette année-là, le président Roosevelt avait lancé un avertissement sévère selon lequel toute utilisation d'armes chimiques par l'Axe serait suivie des « représailles les plus complètes possibles ». L'importance de toute erreur dans l'interprétation du facteur et de la source du gaz moutarde dans Bari, a rappelé Alexander, était horrible. Si les dirigeants alliés tiraient la fausse conclusion que l'ennemi avait déployé des armes chimiques, cela pourrait déclencher une guerre chimique généralisée.

Ajoutant à son anxiété, le bilan quotidien des décès dus à la contamination par la moutarde, qui avait commencé à baisser, a soudainement augmenté, démontrant les effets secondaires de la pneumonie sur des patients déjà affaiblis par l'exposition aux produits chimiques. Il semblait impossible de prédire combien d'autres hommes mourraient.

Neuf jours après le bombardement, Alexandre a donné ses premières conclusions à l'AFHQ à Alger. « Les brûlures dans les hôpitaux de cette région étiquetées « dermatite N.Y.D. » sont dues au gaz moutarde, a-t-il affirmé. "Ce sont des types et des variétés inhabituels car la plupart d'entre eux sont dus à la moutarde qui a été mélangée à l'huile de surface dans le port."

Un survivant de l'attaque de Bari. Des symptômes généralisés de contamination ont rapidement conduit Stewart Alexander à déduire que du gaz toxique s'était mélangé à l'eau du port. (Papiers de Stewart F. Alexander)

Alexander a ressenti une urgence croissante pour que son diagnostic soit reconnu aux plus hauts niveaux. Certains membres du personnel médical britannique semblaient attendre un sceau d'approbation officiel avant de mettre en œuvre ses stratégies de traitement. Plus important encore, il ne pouvait y avoir de malentendu sur la source de la moutarde. Il a envoyé des câbles hautement prioritaires au président américain et au Premier ministre britannique, les informant de la nature des victimes à Bari et de l'origine presque certaine du gaz sur un navire américain Liberty. Roosevelt a semblé accepter ses conclusions et a répondu : “Veuillez me tenir pleinement informé.”

Churchill, cependant, a envoyé une réponse laconique : Il ne croyait pas qu'il y avait du gaz moutarde à Bari.

Alexandre était sans voix. Il admirait Churchill, et il supposa que la principale préoccupation du leader britannique était que les Alliés ne reconnaissent pas que nous avions du gaz toxique sur ce théâtre d'opérations, car si les Allemands ripostaient, ils largueraient du gaz toxique sur l'Angleterre. ne remettait pas en cause la sagesse de cette décision de commandement, mais l'opposition de Churchill a miné la crédibilité et la capacité d'Alexandre à faire son travail.

Alexandre envoya un deuxième télégramme. Il a cité ses conclusions beaucoup plus longuement, déclarant "sans aucun doute" que ces pertes étaient dues à l'exposition à la moutarde. Il fut informé que Churchill soutenait que « les symptômes ne ressemblaient pas à du gaz moutarde », dont Churchill avait été témoin direct pendant la Première Guerre mondiale. Ses instructions étaient les mêmes : « Le médecin devrait réexaminer ses patients. »

Abasourdi et incertain de la réaction d'un médecin américain « humble et solitaire », Alexander a demandé conseil à l'officier de liaison. L'homme lui a conseillé : On ne s'est pas disputé avec le Premier ministre.

Après une nuit blanche, Alexander est retourné tôt à l'hôpital déterminé à prouver qu'il n'y avait pas eu d'erreur dans son diagnostic. Churchill était un homme brillant, avec un instinct étrange pour le fait saillant, et il avait mis le doigt sur la question la plus importante concernant les victimes de Bari : pourquoi les effets toxiques étaient-ils tellement plus graves que tout autre enregistré dans l'histoire militaire ? Beaucoup plus de patients mouraient des symptômes de la moutarde à Bari que sur les champs de bataille de la Première Guerre mondiale, lorsque le taux de mortalité avait été d'environ 2%. Le taux de mortalité à Bari était plus de six fois plus élevé et grimpait.

La différence, croyait-il, résidait dans la quantité de moutarde absorbée par la peau à la suite du contact sans précédent, intime et prolongé après avoir été immergé dans l'eau huileuse du port, puis laissé s'asseoir dans des uniformes trempés. "Dans ce groupe de cas, a postulé Alexander, "les individus, à toutes fins utiles, ont été plongés dans une solution de moutarde dans l'huile, puis enveloppés dans des couvertures, ont reçu du thé chaud et ont laissé une période prolongée pour l'absorption.”

L'enquête médicale d'Alexandre sur les effets de la moutarde sur les victimes ne faisait que commencer. Alors qu'il examinait les fiches de cas et les rapports de pathologie, une observation récurrente lui sauta aux yeux : les effets dévastateurs sur les globules blancs des patients. Il feuilleta une pile de disques. C'était encore et encore et le nombre de globules blancs diminuait fortement. Chez les patients qui se sont rétablis, les concentrations de globules blancs se sont corrigées au deuxième ou au troisième jour, mais dans certains cas, le nombre de globules blancs a chuté brusquement à partir du troisième ou du quatrième jour. Il a noté que les lymphocytes, les globules blancs trouvés dans les organes lymphatiques et importants pour le système immunitaire, "étaient les premiers à disparaître". . Alexander avait vu ces résultats exacts auparavant, mais jamais chez les êtres humains.

En mars 1942, les autorités d'Edgewood, ayant reçu les composés de moutarde azotée sortis clandestinement d'Allemagne, ont remis les échantillons à Alexander pour enquêter sur leurs impacts sur le corps. Alexander et ses collègues ont immédiatement commencé des protocoles expérimentaux détaillés sur les animaux. Les premières études, qui ont enregistré les effets de l'exposition sur la peau, les yeux et les voies respiratoires de lapins, ont montré des résultats tout à fait conformes à l'exposition passée à la moutarde au soufre et à ce que l'on attendait d'un agent hautement toxique de ce type.

Ensuite, ils ont mis en place une expérience pour déterminer les effets sur le sang et les organes hématopoïétiques. Vingt lapins en bonne santé ont été exposés à des doses mortelles de l'agent. À l'étonnement de l'équipe de recherche, le nombre de globules blancs des lapins est tombé à zéro ou à des points très proches de zéro. Personne au laboratoire n'avait jamais vu une destruction aussi rapide des globules blancs et la détérioration concomitante des ganglions lymphatiques et de la moelle osseuse. Les chercheurs ont consulté la littérature et n'ont trouvé aucun rapport sur le même type de réduction des globules blancs dans le sang, connu sous le nom de leucopénie, ou quoi que ce soit ayant le même effet. Alexander a d'abord pensé qu'ils devaient avoir un "mauvais lot de lapins". Mais quand ils ont répété l'expérience avec un nouveau groupe, les résultats étaient les mêmes.

La première chimiothérapie à base de moutarde à l'azote a été approuvée en 1949. Plusieurs médicaments chimiothérapeutiques basés sur les recherches d'Alexandre restent largement utilisés aujourd'hui. (Richard Lautens / Étoile de Toronto via Getty Images)

Alexander a ordonné que les tests soient répétés avec d'autres animaux de laboratoire pour écarter la possibilité d'une mauvaise sensibilité du stock ou de l'espèce. Ils ont essayé des cobayes, des rats, des souris et des chèvres. À chaque fois, ils ont obtenu les mêmes effets dramatiques : leucopénie soudaine et sévère, lymphopénie sévère, déplétion des ganglions lymphatiques et dépression médullaire. Après l'exposition, le nombre de globules blancs a rapidement disparu et les ganglions lymphatiques ont été presque complètement dissous, laissés comme de «petites coquilles rétrécies» de ce qu'elles avaient été.

Alors qu'il était encore à Edgewood, Alexander était fasciné par l'idée que la moutarde interférait avec le mécanisme du corps pour produire des cellules sanguines, en particulier des globules blancs. En raison des effets dramatiques et reproductibles, il ne pouvait s'empêcher de s'interroger sur la possibilité d'utiliser les composés directement, ou sous des formes modifiées, sur des êtres humains atteints de maladies du sang. Si la moutarde à l'azote attaquait les globules blancs, elle pourrait peut-être être utilisée pour contrôler la leucémie, le type de cancer le plus courant chez les enfants, avec sa croissance effrénée des globules blancs, en utilisant différents dosages pour détruire certaines mais pas toutes les cellules en excès sans annihiler les patients. Mais quand Alexander a proposé une série d'expériences ambitieuses sur les propriétés médicinales de la moutarde, son chef lui a d'abord dit, puis, en appel, par le National Research Council, que ce n'était pas le mandat du laboratoire Edgewood. Il n'y avait pas assez de temps ou d'argent pour poursuivre des lignes d'enquête collatérales qui ne facilitaient pas la défense nationale. Il a reçu l'ordre de mettre le projet de côté et de reprendre son travail sur la gestion, le traitement et la décontamination des victimes de moutarde. La recherche de remèdes miracles devrait attendre l'après-guerre.

Maintenant, assis dans un hôpital militaire allié à 6 000 miles de là, pas même deux ans plus tard, Alexander tenait dans ses mains des preuves irréfutables : « le gaz moutarde a, en vérité, détruit sélectivement les cellules sanguines et les organes hématopoïétiques », a-t-il écrit. . Les médecins et les chercheurs en médecine n'avaient jamais rencontré auparavant un niveau aussi extraordinaire de toxicité de la moutarde au soufre, qui, lorsqu'elle se mélangeait à l'huile déversée dans le port de Bari, se rapprochait des dommages causés par les composés expérimentaux de moutarde à l'azote et permettait de voir clairement ses effets systémiques. pour la première fois. Il avait fallu un accident anormal, et les expositions massives du temps de guerre, pour vérifier chez l'homme le phénomène démontré chez les lapins de laboratoire. « Tout cela s'est ajouté aux mêmes conditions que j'avais vues dans mon travail sur les animaux d'avant-guerre », a rappelé plus tard Alexander. « Les cellules sanguines ont disparu et les ganglions lymphatiques ont fondu. » Il se souvenait avoir pensé : « Si la moutarde à l'azote pouvait faire cela, que pourrait-elle faire pour une personne atteinte de leucémie ou de lymphosarcome ?

Alexandre ne pouvait pas sauver la pire des victimes du gaz moutarde de Bari, il le savait, mais peut-être pourrait-il faire en sorte que leur mort compte pour quelque chose. Une chance sur un million l'avait amené, l'un des rares médecins au monde à avoir étudié le potentiel curatif de la moutarde, au milieu d'une catastrophe avec une morgue pleine d'études de cas. C'était une chance incroyablement rare d'effectuer une enquête pionnière sur les effets biologiques de la toxine sur le corps humain, le genre qui serait impossible avec des volontaires vivants.

Il a couru dans le couloir, criant pour plus de tests sanguins. Il s'est assuré qu'un soin particulier était apporté à la préparation des échantillons de spécimens à envoyer à Edgewood pour un examen microscopique, et a improvisé une solution fixatrice, espérant que les spécimens de tissus résisteraient au long voyage. L'analyse hématologique ne serait pas aussi complète qu'il le souhaiterait. Le lourd fardeau porté par les hôpitaux de combat alliés et les installations limitées les empêcheraient d'effectuer des tests importants, notamment des études sur la moelle osseuse et la chimie du sang. Alexander devrait être scrupuleux pour rassembler autant de données que possible et harceler les techniciens de laboratoire pour qu'ils fassent ce qu'il jugeait nécessaire. Cette fois, il voulait s'assurer absolument que sa connaissance des effets systémiques de la moutarde était consignée dans le dossier médical, en vue de voir si la substance pouvait être utilisée non pas pour détruire, mais pour guérir.

Le 27 décembre 1943, le lieutenant-colonel Stewart Alexander a soumis son rapport préliminaire sur son enquête de dix jours sur la catastrophe du port de Bari. Il a été immédiatement classé. Eisenhower et Churchill ont agi de concert pour garder les découvertes secrètes, de sorte qu'il n'y avait aucune chance qu'Hitler puisse utiliser l'incident comme excuse pour lancer une offensive gazière. Toute mention de gaz moutarde a été rayée du dossier officiel et le personnel médical des hôpitaux britanniques de Bari a été chargé de modifier les dossiers des patients. Le diagnostic d'exposition toxique d'Alexander a été supprimé et remplacé par la terminologie générique pour les victimes de combats, les brûlures, les complications pulmonaires, toutes les autres blessures et décès dus à l'action de l'ennemi.

L'attaque chimique allemande redoutée n'a jamais eu lieu. La Wehr-macht a été découragée par des contraintes logistiques, combinées à la supériorité aérienne des Alliés et à la menace de frappes massives de représailles. Ironiquement, les Allemands connaissaient depuis le début la source du gaz toxique dans le port. Les espions nazis du port soupçonnaient les Alliés de dissimuler des bombes à la moutarde parmi les munitions qu'ils stockaient en Italie. Après la frappe aérienne, ils ont envoyé leur propre plongeur, un homme-grenouille italien fidèle aux fascistes, qui a récupéré un fragment d'un boîtier de bombe M47, qui a confirmé que les armes chimiques étaient américaines.

Les responsables britanniques n'ont jamais reconnu le rapport Bari d'Alexander, mais il a suscité les éloges des conseillers médicaux principaux d'Eisenhower. Ils ont loué le travail exceptionnel qu'Alexander avait accompli dans des conditions difficiles, mais lui ont dit qu'une mention élogieuse avait été refusée par crainte d'"offenser le Premier ministre". Néanmoins, le colonel Cornelius P.« Dusty » Rhoads, chef de la division médicale du service de guerre chimique, a salué l'enquête méticuleuse d'Alexandre comme si complète et d'une telle valeur pour la médecine qu'elle représentait presque un point de repère dans l'histoire de l'empoisonnement à la moutarde. .”

Rhoads était impatient d'explorer le potentiel thérapeutique de l'agent toxique. Comme Alexander, il pensait que les données de Bari indiquaient la voie vers un nouveau produit chimique prometteur ciblant les globules blancs qui pourrait être utilisé comme une arme dans la lutte contre le cancer. Rhoads, qui dans la vie civile était à la tête du Memorial Hospital de New York pour le traitement du cancer et des maladies apparentées, a profité de la richesse des nouvelles informations fournies par les victimes de Bari comme une percée. Ses plans ambitieux pour l'hôpital Memorial convergeaient maintenant avec le rapport d'Alexander et se sont cristallisés en une seule mission d'exploiter la recherche militaire sur les gaz toxiques pour trouver un produit chimique qui pourrait tuer de manière sélective les cellules cancéreuses.

Cornelius “Dusty” Rhoads, au centre, ancien chef médical du Chemical Warfare Service et directeur du Sloan Kettering Institute for Cancer Research. (Avec l'aimable autorisation du Memorial Sloan Kettering Cancer Center)

Armé du rapport Bari et des résultats d'un essai top secret de l'Université de Yale qui a démontré pour la première fois qu'un régime de moutarde à l'azote par voie intraveineuse, à des doses minuscules et soigneusement calibrées, pouvait entraîner une régression tumorale humaine, Rhoads est parti à la recherche de financement pour développer ce traitement expérimental, connu aujourd'hui sous le nom de chimiothérapie. Il a persuadé Alfred P. Sloan Jr., le président de General Motors, ainsi que l'ingénieur sorcier de la société, Charles F. Kettering, de doter un nouvel institut qui rassemblerait des scientifiques et des médecins de premier plan pour s'attaquer au cancer. Le mardi 7 août 1945, le jour où le monde a appris qu'une bombe atomique avait été larguée sur le Japon, ils ont annoncé leurs plans pour le Sloan Kettering Institute for Cancer Research. La Seconde Guerre mondiale était terminée, mais la guerre contre le cancer venait d'être lancée.

Le secret officiel entourant la catastrophe de Bari a duré des décennies. L'armée a refusé de reconnaître les effets chroniques de l'exposition à la moutarde sur des centaines de marins, de personnel naval et de civils survivants, ce qui a entraîné des années de souffrance, de controverse et de poursuites pour indemnisation médicale aux États-Unis et en Grande-Bretagne. En 1961, Alexander s'est porté volontaire pour aider la National Academy of Sciences à mener une étude sur les survivants américains, mais le projet a calé lorsque l'identification des victimes de la contamination s'est avérée trop difficile. « Tous les dossiers disaient « brûlures dues à l'action ennemie », a rappelé Alexander.

Alexander a été démobilisé du Chemical Warfare Service en juin 1945 et est rentré chez lui avec un coffre plein de médailles et de rubans de combat, ainsi qu'une nouvelle épouse, le lieutenant-colonel Bernice “Bunny” Wilbur, l'infirmière de l'armée la plus gradée. au Théâtre de la Méditerranée. Il a refusé l'offre de Rhoads de travailler au tout jeune institut Sloan Kettering. Au lieu de cela, il a tenu sa promesse à son père de continuer leur pratique familiale à Park Ridge, New Jersey, où il est devenu un médecin et cardiologue très apprécié, et où il a élevé deux filles avec Bunny. Il a été pendant 18 ans directeur du Bergen Pines County Hospital et a enseigné dans les facultés de médecine de Columbia et de l'Université de New York. Il ne s'est jamais vanté de ses exploits en temps de guerre, mais il a toujours été fier de sa contribution unique à la médecine, et ne se souciait pas du fait que, bien que de nombreux manuels aient finalement retracé l'ère moderne de la chimiothérapie jusqu'à la catastrophe de Bari, les détails de son enquête sont restés secrets. . Il est décédé le 6 décembre 1991 d'un mélanome malin et d'un cancer de la peau, mais pas avant que l'armée américaine ne l'ait félicité tardivement, trois ans plus tôt, pour ses actions lors de l'épisode de Bari. "Sans son diagnostic précoce et la mise en route rapide d'un traitement approprié et agressif, de nombreuses autres vies auraient été perdues et la gravité des blessures aurait été bien plus grave", lit-on dans la mention élogieuse. « Ses services rendus aux militaires et aux civils blessés lors de cette catastrophe reflètent la meilleure mesure d'un soldat et d'un médecin. »

Adapté de Le grand secret : la catastrophe classée de la Seconde Guerre mondiale qui a déclenché la guerre contre le cancer, par Jennet Conant. Copyright © 2020 par Jennet Conant. Utilisé avec l'autorisation de W. W. Norton & Company, Inc.


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