Assaut de l'armée assyrienne sur Lakis

Assaut de l'armée assyrienne sur Lakis


Assaut de l'armée assyrienne sur Lakis - Histoire

Tout au long de l'histoire, il y a eu des occasions où les intentions et les grands manigances d'une nation lointaine ont eu des répercussions sur une vaste région voisine. Ce fut le cas lorsque les cités-États des royaumes du nord et du sud du Levant ont souffert de l'expansion de l'ancienne sphère d'influence assyrienne. Nous apprenons ces rencontres dans les 1er et 2e Rois de la Bible avec des discussions correspondantes et pour la plupart corroborantes à partir d'inscriptions sur des monuments du milieu de la fin du 9e s. BCE règne du roi Shalmaneser III. Alors que les incursions des Assyriens vers l'ouest se poursuivaient presque sans relâche, les actions ont atteint leur paroxysme à la fin du VIIIe siècle, lorsque l'armée du roi Sennachérib a balayé toutes les villes sur son passage jusqu'aux portes de Jérusalem, où la vague destructrice a été stoppée. . Ici encore, nous recevons des récits bibliques émouvants et des preuves assyriennes correspondantes des tablettes prismatiques de Sennachérib, des inscriptions et des représentations graphiques sur les murs de son palais sans rival, à Ninive (aujourd'hui Mossoul), dans le nord-est de l'Irak.

Avec un coup ironique de malheur, le destin a décrété que les vestiges historiquement importants et culturellement riches de cette ancienne puissance assyrienne seront désormais eux-mêmes délibérément ciblés pour la démolition, dans le seul but d'effacer la sculpture et l'architecture de ce peuple des archives archéologiques. ainsi des pages de l'histoire. Heureusement, nous avons la capacité de documenter et de préserver les preuves archéologiques numériquement afin que les générations futures puissent continuer à étudier, apprendre et revisiter le passé avec des détails et une précision sans précédent. La modélisation informatique 3D des citadelles assyriennes de Nimrud et de Ninive est devenue étrangement pertinente ces derniers temps, non seulement pour comprendre les capitales de l'empire, mais aussi pour imaginer les histoires bibliques qui ont été transformées en réalités historiques par la découverte au XIXe siècle de sites assyriens et inscriptions d'accompagnement.

Nous vous invitons à regarder notre série de vidéos commentées et à consulter les descriptions, les images statiques et la bibliographie qui l'accompagnent concernant (1) le statut de la capitale assyrienne à Nimrud au 9e s. AEC, à l'époque de Shalmaneser III, et (2) la capitale plus tardive de Ninive au VIIIe s. BCE dans laquelle Sennachérib avait des récits de sa conquête et de la destruction de la forteresse de Lakish (maintenant dans le sud d'Israël) gravés sur les murs d'une pièce de son palais sans rival, un épisode de sa troisième campagne à travers le Levant relaté également dans plusieurs passages de la Bible en particulier en référence à son assujettissement du roi Ézéchias de Jérusalem.


À la découverte de la Bible et des villes ensevelies : Lakis

J'étais fière d'être la deuxième ville en importance après Jérusalem pour le royaume de Juda. Et pourtant, contrairement moderne-jour Jérusalem, Tel Lachish a été laissée intacte depuis l'époque de l'empire gréco-macédonien, sans développement, laissant derrière elle une véritable mine d'or archéologique pour les excavateurs. Les archéologues ont pris leur exemple, avec des fouilles commençant dans les années 1930 et se poursuivant au fil des décennies, révélant superbe trouve jusqu'en 2016 qui dépeignent un microcosme de l'ancien Israël et confirment l'exactitude du récit biblique.

Voici un bref aperçu de la ville et de ses découvertes étonnantes qui ont été faites à ce jour.

Une cité cananéenne

La première mention biblique de l'ancienne ville de Lakis, située au sud-ouest de Jérusalem, se trouve dans le livre de Josué.

« C'est pourquoi Adonizedec, roi de Jérusalem, envoya à [certains rois] et à Japhia, roi de Lakis … en disant : Montez vers moi et aidez-moi, afin que nous frappions Gabaon, car il a fait la paix avec Josué et avec les enfants d'Israël. C'est pourquoi les cinq rois des Amoréens [y compris] le roi de Lakis… se rassemblèrent, et montèrent, eux et toutes leurs armées, et campèrent devant Gabaon, et lui firent la guerre » (Josué 10 :3-5).

Comme Jérusalem, Lakis était habitée avant les Israélites par les Cananéens, ou plus précisément les Amorites (comme le révèle le verset 5). Ils partirent en guerre contre Gabaon et les Israélites, après quoi ils furent renversés (versets 6-8, 23-27). Fait intéressant, le nom de la ville Lakis est mentionné à plusieurs reprises dans le Lettres d'Amarna, une mine de documents envoyés par les dirigeants de Canaan en Égypte, demandant désespérément de l'aide pour lutter contre les envahisseurs Habiru qui menaçaient de renverser tout le pays de Canaan. Les lettres documentent l'avancée terrifiante des Habiru contre des endroits comme Lakis et Jérusalem. Le lien intéressant entre les noms Habiru et hébreu est indubitable.

Tel Lachish a livré une riche exposition de trouvailles de cette période cananéenne. La ville regorgeait d'un temple païen, d'idoles et d'objets cultuels qui ont été découverts et documentés. Cependant, les archives archéologiques montrent que la ville a été complètement détruite et consumée par le feu, un témoignage des Israélites conquérants. Lakis tomba aux mains des Israélites peu de temps après leur bataille à Gabaon, comme le décrit Josué 10:31-35.

Selon des preuves archéologiques, la ville a ensuite été laissée inhabitée pendant de nombreuses années - peut-être jusqu'à deux siècles - avant qu'elle ne réapparaisse comme une puissante forteresse israélite.

Rehaboam reconstruit

Les fouilles montrent que Lakis a ensuite été restauré au cours des 10e-9e siècles av. Cette période a vu le roi Roboam prendre les rênes de la direction de son père Salomon – et la rupture rapide qui a suivi des 10 tribus du nord d'Israël de sa domination. Roboam voulait naturellement consolider le pouvoir qu'il conservait encore dans le royaume méridional de Juda - et comme le décrit 2 Chroniques 11, il l'a fait en renforçant les villes environnantes.

« Et Roboam habita à Jérusalem, et bâtit des villes pour se défendre en Juda. Il bâtit [une liste de villes] et Lakis… et il fortifia les forteresses, et y mit des capitaines, et des réserves de vivres, d'huile et de vin. Et dans chaque ville il mit des boucliers et des lances, et les rendit extrêmement forts, ayant Juda et Benjamin à ses côtés » (versets 5-6, 9, 11-12).

Cette ville de Lachish s'intègre parfaitement aux découvertes archéologiques datant du Xe siècle av. reconstruire sous le roi Roboam. Et son style de construction montre en outre la preuve d'un design israélite typique.

Porte à six chambres

Les villes israélites du Xe siècle ont mis au point une structure de porte intéressante, connue sous le nom de porte à six chambres. Ces grandes entrées en pierre avaient trois chambres de chaque côté où les affaires pouvaient être menées, ou où des renforts pouvaient être ajoutés en cas de siège. Beaucoup de ces portes datent de l'époque du roi Salomon, ce qui prouve qu'un gouvernement centralisé puissant devait être présent afin de standardiser la construction de ces portes tout autour d'Israël. Trois exemples particuliers de ces portes remarquables, datant de l'époque de Salomon, ont été trouvés dans les villes de Megiddo, Hazor et Gezer—trois villes directement mentionné comme ayant été édifié sous le commandement de Salomon (1 Rois 9:15).

La Bible décrit les portes de la ville d'Israël comme un lieu important d'échanges, de commerce, de diplomatie et de jugement. C'était à une porte de la ville où Boaz s'est assis avec les anciens pour régler une transaction avec un parent (Ruth 4:1-2, 11). C'était là que le fils de David, Absalom, se tenait pour influencer ceux qui venaient dans la ville en sa faveur (2 Samuel 15:2-6). C'est là que le roi David lui-même s'est assis pour rassurer son peuple après une bataille (2 Samuel 19:7-8). C'était un lieu général où le jugement devait être effectué (Amos 5:15).

La porte à six chambres trouvée à Tel Lachish correspond au même moule. Des bancs avec accoudoirs ont été trouvés dans les chambres du portail, à côté de pots estampillés d'un officiel lmlk (« appartenant au roi ») marquages ​​et pelles pour le remplissage de récipients avec des céréales ou d'autres produits.

Un siège de toilette ?

L'une des découvertes particulièrement remarquables faites à Tel Lachish cette année serait normalement un candidat improbable pour une grande importance biblique ou archéologique : un siège de toilette. Les archéologues fouillaient une pièce à l'intérieur de Lachish qui abritait un certain nombre d'autels païens. Les autels eux-mêmes avaient été vandalisés, avec leurs cornes (ou coins) brisées (en soi un acte profondément symbolique, Amos 3:14), et les archéologues ont découvert un toilette placé dans le coin de la pièce. Il n'y avait aucune preuve que les toilettes avaient été utilisées - sa présence était simplement symbolique. Lequel Est-ce que, en fait, avoir un biblique précédent.

« Et ils firent sortir les images de la maison de Baal, et les brûlèrent. Et ils détruisirent l'image de Baal, et détruisirent la maison de Baal, et en a fait une maison de trait [toilettes publiques] jusqu'à ce jour. Ainsi Jéhu détruisit Baal hors d'Israël » (2 Rois 10 :26-27).

On pense que ce vandalisme de la salle de culte païen à Lakis a été fait par le roi Ézéchias pendant la période de réveil de l'adoration de Dieu sous son règne (2 Rois 18:4, 22). Cela confirme donc une tradition, telle qu'elle est enregistrée au sujet des actions de Jéhu (un ancien roi du royaume du nord d'Israël), de montrer un mépris total envers le culte païen qui a lieu. C'est la première preuve archéologique jamais trouvée qui confirme ce genre d'acte, comme enregistré dans la Bible.

Destruction et « reliefs »

La destruction de Lakis à l'époque du roi Ézéchias est bien documentée - dans l'histoire biblique, en archéologie, ainsi que dans les archives assyriennes. Le miracle de la façon dont Dieu a protégé la ville de Jérusalem de l'armée assyrienne d'invasion est bien connue - peut-être moins bien connue est l'histoire de la façon dont Lakis a été renversé auparavant en 701 av.

« Après cela, Sennachérib, roi d'Assyrie, envoya ses serviteurs à Jérusalem, (mais lui-même assiégea Lakis, et toute sa puissance avec lui,)…” (2 Chroniques 32 :9).

Un récit parallèle de 2 Rois 18:13-14, 17 :

Or, la quatorzième année du roi Ézéchias, Sennachérib, roi d'Assyrie, se heurta à toutes les villes clôturées de Juda, et les a pris. Et Ézéchias, roi de Juda, envoya vers le roi d'Assyrie à Lakis [la ville avait déjà été renversée, et ses forces y étaient maintenant basées], disant: J'ai offensé… et le roi d'Assyrie envoya Tartan, Rabsaris et Rabshakeh de Lakis au roi Ézéchias avec une grande armée contre Jérusalem ….

Les archéologues ont découvert massif des représentations sculptées (ce qu'on appelle des « reliefs ») de ce siège contre Lakis dans le palais assyrien de Ninive. Les longues représentations détaillées montrent des masses de soldats assyriens attaquant, vainquant puis emmenant en captivité les Juifs de cette ville. La représentation montre également la porte de la ville assiégée et des tours de siège massives poussées sur une rampe afin d'attaquer la ville.

Ces représentations correspondent exactement ce qui a été révélé à Tel Lachish - une rampe de siège massive a été identifiée sur le site que ces Assyriens auraient utilisé pour lancer leur assaut sur la ville du haut des tours. De nombreuses armes ont également été trouvées, témoignant de la terrifiante bataille qui s'est déroulée à Lachish.

Une autre information intéressante est que les reliefs assyriens représentent un éventail de vignes de la région. Même aujourd'hui, le terrain attenant à Tel Lachish est une zone viticole importante.

Lettres et destruction répétée

Après le départ des conquérants Assyriens, Lakis a été repeuplée et est restée une fortification importante pour Juda, jusqu'à ce que les Babyloniens envahissent le pays et conquièrent à nouveau les villes. Cette fois, Jérusalem a également été conquise avec succès. D'autres preuves de la destruction répétée de Lachish ont été confirmées sur le site, ainsi qu'une découverte intéressante datant juste avant cette destruction babylonienne, appelée les « lettres de Lachish ».

Ces « lettres » sont en fait des fragments de poterie (ou ostraque) écrit par un agent situé dans une ville à l'extérieur Lachish à, très probablement, le commandant à l'intérieur Lakis. L'une des lettres donne un aperçu intéressant du désespoir des temps pour Juda, alors que les Babyloniens commençaient leurs conquêtes :

Et puisse (mon seigneur) être informé que nous guettons les signaux de feu de Lakis selon tous les signes que mon seigneur a donnés, parce que nous ne pouvons pas voir Azéka.

Des signaux d'incendie ont été donnés entre les grandes villes éloignées comme un signe que tout allait bien. Le fait que la grande ville d'Azéka avait échoué donner un signal de feu était un signe effrayant que la ville était déjà tombée aux mains des Babyloniens—et ainsi cet officier de la ville extérieure regardait avec inquiétude pour voir si Lakis donnerait un signal de feu (Jérémie 34:7).

La destruction qui a suivi peu de temps après a marqué une autre fin pour la forteresse de Lakis, mais la ville continuera à fonctionner, au moins dans une capacité limitée, jusqu'à l'époque grecque. Depuis lors, cependant, le site est resté en sommeil, offrant aux archéologues un endroit spectaculaire pour révéler un passé figé dans le temps.

Lakis aujourd'hui

L'histoire découverte à Lakis est vraiment un microcosme de l'histoire d'Israël dans son ensemble, de la conquête de la Terre promise à la grande construction massive en tant que forteresse puissante à un cycle de culte païen, puis à la renaissance du culte de Dieu jusqu'à la destruction par les Assyriens. et destruction finale par les Babyloniens. C'est une ville qui a été témoin d'une quantité massive d'effusions de sang et de souffrances.

Même ces derniers temps, Lachish a encore fait couler du sang. L'archéologue britannique James Leslie Starkey a été le premier excavateur en chef de Tel Lachish, y travaillant dans les années 1930 (son équipe a révélé les lettres de Lachish). En 1938, Starkey a été volé et tué par des terroristes arabes alors qu'il se rendait de Lakis à Jérusalem. On pense que Starkey a été assassiné par vengeance après un différend avec les propriétaires fonciers à Lachish, après que son lieu d'excavation souhaité ait été exproprié des propriétaires fonciers et non entièrement remboursé. Un terroriste de premier plan tenu pour responsable de la mort de Starkey a été tué des mois plus tard dans une bataille avec les Britanniques.

Depuis ce temps, cependant, Lachish a été fouillé paisiblement sans de tels problèmes. Et tandis que Jérusalem reste la ville judaïque la plus importante, sa forte population, ses multiples couches de destruction et de réoccupation, et sa situation politique actuelle unique en font malheureusement une zone extrêmement limitée à fouiller. Ce n'est pas le cas, cependant, avec le seconde-la ville judaïte biblique la plus importante, celle de Lakis. De cette ville, nous avons pu acquérir une meilleure compréhension de l'histoire d'Israël, avec un large éventail de vestiges tangibles qui peuvent être vu et touché, nous donnant un aperçu étonnant de l'histoire d'Israël.


Retour à Lakis

« Cela fait du bien d'être de retour », déclare David Ussishkin alors que nous approchons de l'impressionnant monticule de Lachish, un avant-poste militaire majeur du royaume judaïste qui est tombé sous un assaut assyrien massif en 701 av. Le roi assyrien Sennachérib a célébré sa capture de Lakis avec une série de reliefs dans son palais de Ninive, montrant ses forces assiégeant la ville, exécutant un énorme bélier le long d'une rampe d'assaut jusqu'à la tour de la ville et brisant les défenses de Lakis.

Ussishkin a une bonne décennie de moins que ses 66 ans. Tranquillement intelligent et formel, il a tendance à ne pas parler tant qu'on ne lui a pas parlé. Comme je l'apprendrais vite, c'est aussi un homme très méthodique. Il a dirigé les fouilles de Lachish au nom de l'Université de Tel Aviv pendant 11 saisons entre 1973 et 1987, puis a continué sur le site jusqu'en 1994, travaillant avec l'Autorité des parcs nationaux d'Israël pour restaurer la porte de la ville. À son apogée, les fouilles d'Ussishkin à Lachish ont impliqué 150 personnes. « Ce fut la fouille la plus achalandée du pays », me dit-il.

Il n'y a pas d'erreur sur le tell (monticule) de Lachish quand vous le voyez: lorsque vous contournez le virage d'une route moderne, les côtés du monticule presque carré s'élèvent presque tout droit sur 50 pieds. Avec un sommet de 20 acres, Lakis est l'un des plus grands sites antiques d'Israël, il est plus grand que Megiddo, par exemple (bien que beaucoup plus petit que l'ancienne Jérusalem, qui à l'époque du roi Ézéchias englobait environ 150 acres).

L'ancienne ville de Lachish était une ville de garnison fortement fortifiée. Il gardait Juda au sud-ouest, où se termine la plaine côtière et où les collines légèrement incurvées du 048 Shephelah s'élèvent avant de céder la place aux plus hautes collines des hauts plateaux judaïtes.

Dans une inscription cunéiforme, Sennachérib se vantait d'avoir détruit Lakis et 46 autres villes au cours de sa campagne contre Juda. La Bible nous dit qu'après avoir capturé Lakis, Sennachérib envoya à Jérusalem un émissaire, appelé le rabshaké, pour exhorter le roi Ézéchias à se rendre plutôt que de subir le même sort. Dans son inscription, Sennachérib a affirmé qu'il avait emprisonné Ézéchias « comme un oiseau en cage ». Mais il n'a jamais prétendu avoir capturé Jérusalem. La Bible (2 Rois 19:35-36) rapporte que pendant le siège de Jérusalem, un ange de Dieu a massacré 185 000 soldats assyriens, décimant leurs rangs et forçant Sennachérib à retirer ses forces restantes.

Lors de notre visite à Lachish, Ussishkin nous conduit d'abord à un endroit à l'extérieur du coin sud-ouest du tell. Ici, une selle topographique rend le tell accessible et vulnérable. Les Assyriens ont choisi cet endroit pour construire leur rampe de siège. Ses vestiges s'élèvent à 40 pieds devant nous, coupés en deux par une énorme entaille laissée par James Starkey, qui a fouillé Lachish dans les années 1930. Ne reconnaissant pas la rampe pour ce qu'elle était, Starkey l'a confondue avec une partie des fortifications défensives de la ville.

Alors que nous faisons face au tell de ce point de vue, Ussishkin note : "C'est la vue vue sur les reliefs [assyriens]". En se retournant, il désigne un endroit à 20 ou 30 mètres derrière nous. "C'est là que Sennachérib s'est assis pour regarder la bataille." C'est une pensée vivifiante : nous nous trouvons presque au même endroit que le dirigeant de la plus grande superpuissance du monde au VIIIe siècle avant J.-C., l'homme qui a dévasté Juda et presque conquis Jérusalem.

La férocité de l'attaque assyrienne était concentrée sur ce coin du tell alors que les Assyriens construisaient la rampe de siège, les défenseurs de la ville cherchaient désespérément à élever le niveau du sol à l'intérieur du mur opposé à la rampe et à ériger de nouvelles défenses sur les hauteurs . L'intensité de l'assaut peut être évaluée à partir du nombre de pointes de flèches trouvées dans cette partie du tell - plus de 800.

Les Assyriens n'étaient pas les seuls à reconnaître l'importance stratégique de Lakis. Alors qu'Ussishkin nous conduit sur un chemin en pente jusqu'à la porte de la ville, du côté ouest du site, nous rencontrons les vestiges d'un niveau d'occupation supérieur, le niveau II, qui a été détruit par les Babyloniens en 587 av. Il a été détruit pendant une partie de la même campagne au cours de laquelle Jérusalem a été incendiée avec cette destruction que l'exil babylonien a commencé. Juste à l'intérieur de cette porte se trouvait la salle des lettres, ainsi nommée parce que Starkey y découvrit sept lettres écrites sur des tessons de poterie. Ils décrivent une situation militaire qui se détériore et demandent de l'aide. Les chercheurs ne sont pas d'accord, cependant, sur l'origine de ces lettres. Plusieurs, dont Ussishkin, pensent qu'il s'agissait de copies de correspondance écrites à Lakis et envoyées à Jérusalem.

En tournant vers la droite, Ussishkin nous conduit à l'ancienne porte de niveau III, celle détruite par Sennachérib en 701 av. « Cette porte est la plus grande trouvée en Israël », explique Ussishkin. Il mesure 27 mètres sur 27 (25 mètres sur 25), contre 17 mètres sur 17 (16 mètres sur 16) à Megiddo. La porte de Lakis est une porte classique à six chambres, avec trois chambres de chaque côté du chemin menant à la ville. Ussishkin n'a fouillé que les trois chambres nord (à gauche en entrant). « Je suis un grand partisan de ne pas tout creuser », explique-t-il de cette façon, les futurs excavateurs, vraisemblablement armés de méthodes plus sophistiquées, auront encore quelque chose à découvrir. À l'intérieur de cette zone à six chambres, Ussishkin a trouvé deux poignées de bocal de stockage portant l'inscription l'melekh (« appartenant au roi »), le nom d'une ville et un scarabée ailé ou un disque solaire ailé. Au total, Lachish a donné 430 l'melekh poignées, plus que tout autre site dans l'ancien Israël. Les chercheurs ont suggéré que le l'melekh les poignées faisaient partie des efforts d'Ézéchias pour se préparer à l'invasion assyrienne - qu'il avait de nombreux pots de stockage fabriqués et estampillés du sceau royal pour indiquer le contenu officiel ou une quantité approuvée de céréales, d'huile d'olive ou d'autres matériaux essentiels nécessaires pour résister à un siège prévu de villes judaïtes.

Une fois à l'intérieur de la porte de la ville, nous approchons du centre du tell. Ussishkin nous amène à un bâtiment de 80 pieds sur 250 pieds avec des piliers qui, selon lui, servaient d'écuries. Perpendiculaire aux écuries se trouve un palais et un fort de l'ère judaïsante de 120 x 250 pieds. Au cœur même du tell se trouve une cour de 200 pieds sur 360 pieds qui peut avoir été utilisée pour pratiquer des manœuvres de chars. Sa taille impressionnante convient à un important avant-poste militaire et rappelle aux visiteurs le rôle de Lakis en tant que gardien du flanc sud-ouest du royaume judaïte.

A la fin de notre visite, Ussishkin nous conduit du côté ouest du tell. Ici, son équipe a littéralement laissé sa marque : une profonde entaille de deux carrés d'excavation de large et sept carrés de long allant du mur de la ville à un coin du complexe palais/fort. Chaque carré mesurait 5,5 mètres sur 5,5 mètres (5 mètres sur 5). Ussishkin a choisi de faire des fouilles approfondies du côté ouest du tell car (avec le côté nord) c'est là que les sites antiques ont tendance à avoir leurs restes les plus étendus. "C'était la meilleure partie de la ville parce que la brise est ici", explique Ussishkin.

Contempler cette immense zone excavée amène Ussishkin à se remémorer les fouilles. Il me dit que ce que l'on appelle par certains « vêtements de Josh » ont été utilisés pour la première fois lors des fouilles de Lachish. Ces grands draps noirs fournissent de l'ombre aux creuseurs et sont nommés en l'honneur de Josué, le héros biblique qui immobilisa le soleil ( Josué 10 :12-14). Autre innovation à Lachish : l'utilisation de sacs de sable au sommet des blocs entre les carrés d'excavation pour empêcher les blocs de s'effondrer, en particulier entre les saisons d'excavation. (Lorsque les excavateurs étalent leurs carrés, ils laissent entre eux une bande de terre d'un mètre de large, appelée balk, pour préserver la stratigraphie de la région.) Ussishkin a eu l'idée des sacs de sable après les avoir vus utilisés pour protéger les tranchées de l'armée au cours de sa service dans le désert du Sinaï pendant la guerre du Yom Kippour de 1973.

La zone de fouille rappelle à Ussishkin un incident lors de la fouille, qui en dit long sur sa nature méthodique et sa discipline. Ussishkin a insisté pour rester sur la place - il ne voulait pas être tenté de poursuivre les choses de plus en plus loin de la place. À une occasion, son équipe a trouvé un vaisseau qui s'enfonçait en partie dans le carré, mais était encastré dans le bloc qui le délimitait. Les fouilleurs ont débattu pour savoir s'il fallait le laisser seul, le creuser ou, à la manière de Salomon, le couper le long de la balustrade et ne garder que la partie qui colle dans le carré. Ils ont finalement décidé de l'exhumer du cul. Il s'est avéré que le navire n'était pas entier, il n'était donc pas d'une grande utilité. Mais pour empêcher son équipe d'être amenée à creuser plus loin dans le recul à ce stade, Ussishkin a recouvert l'endroit de béton.

Après notre visite de Lachish, Ussishkin et moi nous arrêtons dans un restaurant au bord de la route dans une ville voisine pour le déjeuner. Je lui demande de me raconter comment il est venu creuser à Lachish. Ussishkin avait été étudiant et assistant de Yigael Yadin à l'Université hébraïque de Jérusalem, travaillant avec lui à Hazor, Megiddo et dans la grotte des lettres, dans le désert de Judée. a Au début des années 1970, Ussishkin était un jeune professeur à l'Université de Tel-Aviv et désireux d'entreprendre une fouille majeure. « J'étais intéressé par une fouille à long terme sur un site », explique-t-il.

Typique de sa nature méthodique, Ussishkin a composé une liste de sites attrayants. Megiddo et Lachish étaient en tête de sa liste. Mais Megiddo était déjà en train d'être fouillé par son mentor Yadin. Finalement, Ussishkin s'installa sur Lakis pour trois raisons : son importance à l'âge du fer, son rôle dans l'histoire biblique et à cause des reliefs assyriens. « Je n'ai jamais regretté mon choix, dit-il.

Ussishkin est alors confronté au problème d'obtenir le financement des fouilles. Encore une fois, il a abordé la question méthodiquement. Il avait entendu parler d'un ouvrage intitulé The Foundation Book, une liste d'organisations philanthropiques. « J'en ai fait une liste de dix et j'ai marqué leurs adresses sur une carte de Manhattan. J'ai mis une veste et une cravate et j'ai commencé à frapper aux portes. J'ai été jeté sur huit immédiatement. Deux étaient plus coopératifs. L'une était la Fondation Andrew Mellon, mais ils avaient cessé de soutenir l'archéologie. Ils m'ont dit : « Les archéologues sont des gens terribles. Ils prennent de plus en plus d’argent et ne finissent jamais leur travail.’ »

À la dixième fondation, la Fondation Samuel H. Kress, la persévérance d'Ussishkin a payé. La vice-présidente Mary Davies est venue le rencontrer, elle a écouté 051 son plan d'excavation de Lachish et a finalement organisé le financement qui a rendu l'excavation possible. « Mary Davies m'a dit plus tard qu'elle aurait également refusé un appel à froid », dit Ussishkin, « mais on lui a dit que je venais de Jérusalem et a décidé de me laisser entrer.

Ussishkin termine sa carrière distinguée comme il a commencé : depuis 1992, il a réexaminé le site de son ancien mentor Yigael Yadin, Megiddo, avec son collègue de l'Université de Tel Aviv Israel Finkelstein et l'universitaire américain Baruch Halpern. « Comme à Lachish, nous revenons sur un site qui avait été fouillé auparavant. Nous sommes confrontés au problème de savoir comment nous adapter à une vieille fouille.

Plus important encore, Lachish et Megiddo sont essentiels pour comprendre la chronologie de l'âge du fer, le cœur de la période biblique. « Les deux sites sont des pivots », explique Ussishkin. « Megiddo marque l'arrivée des Philistins [au XIIe siècle av. J.-C.] et la fin de la période cananéenne. Le niveau III à Lachish corrige la destruction assyrienne.

Ussishkin dit qu'il n'avait aucun programme à Lachish. « Je n'avais aucune question à résoudre, aucune thèse à protéger. Je me moquais de ce que j'ai trouvé.

Résumant les fouilles, Ussishkin déclare : « La clé de notre succès était que nous étions systématiques. Nous visons la qualité, pas la quantité. Nous n'avions pas de théories sur la Bible à protéger.


Pourquoi Lakis est important

Les fouilles archéologiques renouvelées à Lachish

David Ussichkine (Tel Aviv : Emery and Claire Yass Publications in Archaeology, Tel Aviv Univ., 2004), 5 volumes, 2 754 pages, 250 $ pour l'ensemble, plus 50 $ de frais de port par avion (disponible auprès de l'éditeur à [email protected] .il)

Parmi les villes de l'ancien Juda, Lakis était la deuxième en importance après Jérusalem. Principal site cananéen et, plus tard, israélite, Lakis occupait un tell important (tertre) à 40 kilomètres au sud-ouest de Jérusalem, niché dans les contreforts de Juda (la région connue sous le nom de Shephelah). Le tell presque rectangulaire s'étend sur 18 acres au sommet. Les puits à proximité fournissent une eau abondante pour la consommation et la végétation. Entouré de profonds ravins de tous les côtés, sauf à l'angle sud-ouest vulnérable (où une selle topographique relie le site à une colline adjacente), Lachish était facilement défendable. Le complexe de la porte de la ville, cependant, à l'angle sud-ouest relativement exposé de la ville, a dû être fortement fortifié. Les visiteurs modernes (sans parler des excavateurs) peuvent témoigner de la difficulté de négocier la pente raide sur le chemin du sommet.

On en sait peut-être plus sur Lachish que sur tout autre site du Proche-Orient, grâce à plus de 25 références bibliques et extra-bibliques dans les archives égyptiennes et assyriennes, ainsi que des reliefs commémoratifs gravés sur des panneaux de pierre à Ninive (Kuyunjik moderne, dans le nord de l'Irak) . Et nous avons un monde d'informations provenant de trois fouilles du site.

De 1932 à 1938, James Starkey, habilement assisté d'Olga Tufnell et de G. Lankester Harding, dirigea la première expédition à Lachish. Avec une attention particulière aux unités architecturales, Starkey a pu distinguer plus de sept niveaux d'occupation. Starkey n'a cependant produit que de brefs rapports préliminaires. Les fouilles de Lakis ont pris fin en 1938 lorsque Starkey, sur la route de Jérusalem pour assister à l'ouverture du musée archéologique de Palestine (aujourd'hui le musée Rockefeller), a été assassiné par des bandits. Après sa mort, Olga Tufnell a assumé la responsabilité de la publication finale et l'a achevée en 1958. 1 Yohanan Aharoni a dirigé 038 une seconde fouille limitée à Lachish dans les années 1960.

De 1973 à 1994 (les fouilles proprement dites se sont terminées en 1987), David Ussishkin de l'Université de Tel Aviv a entrepris de nouvelles fouilles à Lachish pour terminer le travail inachevé de Starkey. Il a poursuivi l'excavation d'un palais-fort judaïte et du complexe de la porte de la ville précédemment étudié par Starkey. L'intérêt particulier d'Ussishkin était pour le bronze tardif (1550-1200 avant notre ère) et l'âge du fer (1200-587 avant notre ère). La chronologie de l'âge du fer à Lachish n'avait pas été résolue par Starkey et son équipe. Le travail d'Ussishkin au complexe de la porte de la ville est remarquable pour résoudre les problèmes épineux associés à la chronologie de la poterie de l'âge du fer 039 II (1000-587 avant notre ère). Ussishkin n'a délibérément laissé que des zones partiellement fouillées afin que les futurs archéologues puissent tester ses conclusions avec de nouveaux concepts et de nouvelles techniques.

Ussishkin a apprécié les méthodes et les réalisations de ses prédécesseurs à Lakish et l'a déclaré 040 publiquement. L'excavation de Starkey était un modèle selon les normes de son temps. À l'exception de la rampe de siège assyrienne, qu'il avait confondue avec des pierres effondrées des fortifications supérieures et qu'il a en grande partie enlevée, peu de conclusions de Starkey ont dû être révisées par la nouvelle fouille. Bien que la méthodologie d'Ussishkin soit une combinaison de deux approches d'excavation - l'horizontale, qui se concentre sur l'architecture, et la verticale, qui se concentre sur les strates - il met l'accent principalement sur la verticale, dans l'esprit de Kathleen Kenyon (« la reine de la stratigraphie »). De plus, Usshishkin et son équipe ont prêté une attention particulière aux formes de poterie.

Ussishkin a introduit de nombreux dispositifs pratiques pour faciliter l'excavation, notamment des parasols (auvents) sur les zones d'excavation pour protéger les travailleurs des coups de soleil, et des sacs de sable pour empêcher que les bords des zones d'excavation (balks) ne soient détruits hors saison. Adoptant une technique qu'Aharoni avait introduite à Arad, la poterie de Lachish était trempée dans l'eau avant d'être frottée pour révéler une écriture qui aurait pu être inscrite sur les tessons de poterie.

Lachish a été occupé des périodes néolithique de la poterie (5500-4500 avant notre ère) et chalcolithique (4500-3300 avant notre ère), et du début de l'âge du bronze (3300-3000 avant notre ère) aux périodes perse et hellénistique (538-37 avant notre ère) .

In the 13th and 12th centuries B.C.E. (Level VII, the Late Bronze Age) Lachish was a large, prosperous Canaanite city before being destroyed by fire. A shrine called the Fosse Temple, constructed in three major phases, dates to this period. It was built within a filled-in moat (hence the name) at the northwest corner of the mound, outside the city, and was in use throughout the Late Bronze Age.

Level VI, which followed stratigraphically and chronologically, reflected cultural continuity with the Level VII city. Level VI represents the last prosperous Canaanite city, then under Egyptian control, however. It was built shortly after the destruction of Level VII and eventually met the same fate at whose hands is uncertain, although it may have been the Sea Peoples—tribes from the Aegean, among them the Philistines, who entered Canaan in the 12th century B.C.E.

Usshishkin discovered another temple, totally different from the Fosse Temple, which had been built on the summit of the mound and that reflected Egyptian architectural style. A large bronze shoe for the city’s gate socket bore the cartouche of Pharaoh Ramesses III (1182–1151 B.C.E.), undoubtedly the builder of the city gate. The finds in Level VI suggest that Lachish was firmly under the control of Egypt. Without Egyptian protection Lachish was vulnerable to attack.

Archaeologists disagree about the date of the destruction of Level VI. Ussishkin maintains that it could not have been before 1130 B.C.E. because there is evidence of Egyptian occupation at Lachish until that time. Because no Philistine pottery was found in the level of Egyptian occupation, Ussishkin thinks that the Philistines could not have settled along the nearby coast before 1130 B.C.E. surely had the Philistines settled before them, their distincitive painted pottery would have reached Lachish during Level VI. (In this view, Ussishkin is joined by his colleague at Tel Aviv University, Israel Finkelstein, as this date of 1130 B.C.E. has become the early anchor point for the “low chronology.”)

Harvard’s Lawrence Stager, who is excavating the Philistine city of Ashkelon on the Mediterranean coast, Hebrew University’s Amihai Mazar and Trude Dothan and others, on the other hand, favor a date of about 1175–1160 B.C.E. for the arrival of the Philistines. Stager has argued that there is nothing odd about two cultures living side by side for decades but maintaining cultural boundaries between them. Although Stager does not disagree with Ussishkin’s date of 1130 B.C.E. for the destruction of Level VI at Lachish, based on the archaeological sequence at the Philistine sites of Ashkelon, Ekron and Ashdod and the sequence of Mycenaean IIIC pottery in the Aegean, he argues strenuously against that being the date of the Philistines’ arrival in Canaan.

After the destruction of Level VI, Lachish was abandoned for two centuries. In the tenth to ninth centuries B.C.E., during the United Monarchy of David and Solomon, Lachish was settled by the Israelites the Israelite city is contained within Level V. Little is known about Lachish at this time except that it was unfortified. It may have been destroyed by Pharaoh Sheshonq (Biblical Shishak) about 925 B.C.E.

In Level IV, dating to the reign of King Asa (908–867 B.C.E.) or King Jehoshaphat (870–846 B.C.E.), Lachish was a strongly fortified, royal Judahite city with two massive city walls, one on the middle of the slope and the other along the top, with a glacis (an artificial, sloping rampart) in between intended to protect against undermining the city walls. The higher wall was constructed of mud brick and laid on a stone foundation. In this period a massive six-chamber gateway controlled entrance to the city. A large palace-fort on a raised platform occupied the center of the mound.

During the reign of King Hezekiah (715–687 B.C.E.) Judah enjoyed great prosperity. Level III at Lachish was a densely populated city with a rebuilt and enlarged palace-fort, enclosure wall and city-gate complex. However, a turning point in the history of Judah came with Hezekiah’s revolt against Assyrian hegemony. Hezekiah headed a coalition against Sennacherib (704–681 B.C.E.), the Assyrian king, but he 042 could not withstand the superior forces of Assyria. Lachish and dozens of other towns in Judah (46, according to Sennacherib’s account) were destroyed by the Assyrian forces in 701 B.C.E. This was Sennacherib’s greatest military victory, which he portrayed on grand reliefs in his palace in Nineveh. With the destruction of Level III at Lachish, the palace-fort ceased to exist, and the platform on which it stood fell into disuse until a residency was built on it in Level I (Persian period).

The Annals of Sennacherib are in substantial agreement with the Biblical account regarding Sennacherib’s devastating campaign in Judah: “As for Hezekiah of Judah, who did not submit to my yoke, I laid siege to forty-six of his strong cities, walled forts, and to the countless small villages in their vicinity, and conquered them . I drove out 200,150 people” (see 2 Kings 18:13–16 ). The prophet Micah (1:10–15) lists the towns of the Shephelah, including Lachish, that Sennacherib devastated. Lachish was Sennacherib’s field headquarters at the time of its destruction: “After this, while king Sennacherib of Asssyria was at Lachish with all his forces, he sent his servants to Jerusalem to King Hezekiah of Judah” ( 2 Chronicles 32:9 ).

Lachish is famous for having many examples of a special type of Judahite storage jar, stamped with the word lmlk (lemelech, or “belonging to the king”) on the handle. Of the approximately 4,000 examples of these stamped handles, more were found at Lachish than at any other site, and all are from Level III, definitively settling the earlier debate concerning the date of these handles. In addition to lmlk, the impression includes the name of one of four cities, Hebron, Socah, Ziph and MMST (the only one which has not been identified). Most of the lemelech handles found at Lachish bear the name of the city of Hebron. In addition to the inscription, each stamp features a four-winged scarab beetle or a two-winged sun disk. Neutron activation analysis on the clay of the Lachish specimens supports the conclusion that the storage jars with these seal impressions were produced in the region of Lachish. Jars with four-winged (predominantly) or two-winged symbols, as well as unstamped jars, were uncovered at Lachish beneath destruction debris in rooms dating to Level III. None was found in later levels. They must, therefore, have been produced exclusively during King Hezekiah’s reign. (This type of jar was used both before and after this period, but without the symbols.) According to Tel Aviv University historian Nadav Na’aman, Judahite officials produced these royal storage jars in preparation for the imminent Assyrian invasion.

The excavation of Level III at Lachish provides an excellent guide to eighth-century B.C.E. warfare. There is a remarkable correlation between what was found in the excavation of the 701 B.C.E. battle and the detailed commemoration of the Assyrian conquest depicted on reliefs carved on stone panels at Sennacherib’s palace in Nineveh. These reliefs attest to the importance of Lachish in the eyes of the conquering Assyrians. They were excavated by British archaeologist Austen Layard from 1847 to 1851 and later transported to the British Museum in London, where 043 they are permanently on exhibit.

In warfare, defenders have certain advantages over attackers. The Assyrians constructed a siege ramp, first identified by Yigael Yadin, to more effectively fight the Lachishites who manned the city tower. The siege ramp was constructed of tons of bonded cobbles and boulders, topped with a platform to accommodate the wooden siege engines, with frames covered with leather. The siege engines were rigged with battering rams that were mounted on wooden wheels. The reliefs at Nineveh depict five siege engines deployed on the siege ramp at Lachish.

The defenders at Lachish responded by constructing a counter ramp inside city wall, opposite the Assyrian siege ramp excavated by Ussishkin.

After the Assyrian victory the victors impaled some of their captives on the city wall and exiled others. Starkey uncovered a mass burial of 1,500 people in a nearby cave, an indication of the intensity of the fighting.

Remains at the foot of the city wall where the fighting took place included scales of armor, sling stones, iron arrowheads, firebrands, large perforated stones suspended from ropes, and fragments of an iron chain. The stones on ropes were used by the defenders to try to knock off the siege machine’s long wooden beam, which was topped with a metal blade to batter the city’s mud brick wall. The chain hung from the wall and rested on the ground. After the Assyrian ram was in place, the defenders would pull up the chain to deflect and dismantle the ram.

By the seventh century B.C.E. the kingdom of Judah had survived Sennacherib’s assault, but it still had to contend with the three principal international superpowers of Assyria, Egypt and Babylonia—all fierce antagonists. The traditional rivalry between Assyria and Egypt transformed into an alliance Egypt supported waning Assyria against rising Babylonia. After 044 Assyria’s collapse in 612 B.C.E., an imperial power struggle developed between Egypt and Babylonia, with Judah, as happened so often, caught in the middle. Eventually Babylonia replaced Assyria and Egypt as the dominant power in the region.

When Ussishkin began his execavation, the chronology of the destruction of Lachish’s superimposed city-gate complex (Levels III and II) had long been an unresolved problem. Starkey had detected little difference in pottery types between Levels III and II, so he assigned the Level III destruction to the powerful Babylonian king Nebuchadnezzar in 597 B.C.E., and the final destruction (Level II) to Nebuchadnezzar’s attack in 586 B.C.E. Olga Tufnell, on the other hand, using ceramic typology, detected a difference 045 between the two levels. She identified the Level III destruction with Sennacherib’s conquest in 701 B.C.E. and then distinguished two phases in the gate area of Level II, one dated to 597 B.C.E. and the other to 586 B.C.E. However, all the greats—William Albright, G. Ernest Wright, Kathleen Kenyon and Yigael Yadin—dated Level III to 597 B.C.E. and Level II to 586 B.C.E. They were wrong: Tufnell (later joined by Yohanan Aharoni) was correct, as Ussishkin conclusively demonstrated with his careful stratigraphic excavation. At the conclusion of his excavation, Ussishkin undertook the reconstruction and preservation of the city-gate complex in preparation for the conversion of Lachish into a national park—an objective not yet realized.

The most significant single discovery from the last days of Judah was the Lachish Letters, a series of Hebrew-inscribed potsherds (called ostraca), found by Starkey. Eighteen lay sealed beneath a pile of debris in a guardroom of the gate area of Level II three additional ostraca were uncovered in the vicinity of the palace-fort (all were published by N. H. Torczyner). 2 These 21 ostraca are military correspondence written in black ink and relate to the reign of Judah’s last king, Zedekiah (about 589 B.C.E.). Needless to say, these “letters” have occasioned debate about their origin and purpose. Were they sent to Yaosh (Yaush), military commander of Lachish, by a subordinate named Hoshiah (Hoshayahu) stationed between Lachish and Jerusalem just before the Babylonian destruction of Lachish? Or did they originate at Lachish? Are they originals or copies? Yadin, following Tufnell, was inclined to think the ostraca were drafts or copies of letters sent from Lachish to Jerusalem. Ussishkin finds Tufnell’s ideas “indeed convincing.”

There is a reference in Ostracon III to “les prophet” (unnamed) Jeremiah comes to mind because the circumstances of the letters resemble the tragic times of the Biblical prophet, who warned King Zedekiah of Nebuchadnezzar’s imminent destruction of Jerusalem. Azekah (11 miles northwest of Lachish) and Lachish are mentioned in the letter as cities that held out during the assault, recalling the Biblical passage, “Then the prophet Jerermiah spoke all these words to Zedekiah, last king of Judah, in Jerusalem, when the army of the king of Babylon was fighting against Jerusalem and against all the cities of Judah that were left, Lachish and Azekah for these were the only fortified cities of 046 Judah that remained” ( Jeremiah 34:6–7 ). Nebuchadnezzar destroyed Jerusalem and Lachish in 586 B.C.E. and exiled most of Judah’s inhabitants.

Level I at Lachish includes the Babylonian, Persian and the Hellenistic periods (sixth-first centuries B.C.E.). The excavators report that from the sixth to the fourth centuries B.C.E. there was no sign of violent destruction. A residency was the main building, erected on the summit of the mound, which had been the podium of the destroyed Judahite palace-fort. In the post-Exilic period, during the governance of Nehemiah, Jewish returnees from Babylonian captivity settled at Lachish ( Nehemiah 11:30 ).

In about 200 B.C.E. the inhabitants of Lachish built a cultic center in the eastern sector of the tell consisting of two main rooms and a court with an altar. Because its entrance faces the rising sun, it is called the Solar Shrine. It was abandoned during the Hellenistic period. Yohanan Aharoni conducted a limited excavation of the Solar Shrine in 1966 and 1968.

I have surveyed only the most salient features of David Ussishkin’s magisterial 5-volume final report on his renewed excavations at Lachish. No one in Near Eastern archaeology has ever published concurrently an excavation report of this magnitude (2,754 pages). It is a tour de force: five attractive volumes, reader- and 047 user-friendly. A detailed table of contents of all five volumes appears at the beginning of each volume for the convenience of the reader helpful indices of personal names (ancient and modern), place names (ancient and modern), selected structures, archaeological features and artifacts follow the end of Volume V. Every section within each volume (and there are many of them) ends with a selected bibliography. This feature alone makes the volumes invaluable.

David Ussishkin produced the lion’s share of this œuvre maîtresse, with the help of assistant editor Jared Miller and with contributions by more than 60 specialists from all over the world. Volume V contains their supplementary studies: chipped stone assemblages, archaeobotanical and palynological studies, archaeozoological studies, skeletal remains from Level VI, studies in pottery, petrography, geology, environment and technology, and metallurgical analyses. These specialized studies, however, would be even more valuable had they been integrated into the overall text.

The Renewed Archaeological Excavations at Lachish is an enormous achievement in archaeology and Biblical studies. Archaeologists may not agree with all of the author’s conclusions, but they certainly will have to take them into account. David Ussishkin has performed a great service that deserves to be emulated.

Uncredited photos are courtesy of the Lachish excavation.


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Discover more programmes from A History of the World in 100 Objects about war

Emplacement: Nineveh, northern Iraq
Culture: Ancient Middle East
Period: About 700-692 BC
Material: Calcul

The Lachish relief depicts the Assyrian army laying siege in 701 BC to the town of Lachish, about 40 kilometres from Jerusalem. Soldiers storm the town walls while prisoners are marched out of the town into exile. The relief was created for the walls of the great palace of the Assyrian king, Sennacherib, in Nineveh. Such scenes demonstrated the consequences of rebelling against the Assyrian empire. Sennacherib is shown as an invincible king presiding over a perfect victory.

Were the Assyrians war-like?

The Assyrians were renowned for their military successes yet they initially developed a strong army as a means to defend themselves. The Assyrian heartland has no natural defences and was vulnerable to attack. Soon the Assyrians had conquered an empire stretching from Egypt to Iran. Lachish was just one city that fell in a long series of wars that saw many people shifted from their homelands and put to work on such projects as building Sennacherib's palace.


Assyrian Army Assault on Lachish - History

This series of photos gives you a feel for what it is like to visit Tel Lachish (Tell ed-Duweir) especially around the southwest corner where Sennacherib's army overran the site. All of these photos are public domain, courtesy of an anonymous visitor to the site who cares about Israel's rich Biblical history & the preservation thereof.
A panoramic view at the end of the path leading up to the outer gate between the inner and outer walls:
The overall gate complex & surrounding valley where the Assyrian army encamped as viewed from the Israelite counter-ramp:
A panoramic view outside the inner gate:
Close-up inside the inner gate:
The 3 inner gate rooms where many of the restorable LMLK jars were found:
The palace-fort complex including podia, the main architectural structure in the middle of the tel, as viewed from the Israelite counter-ramp ( there were more LMLK handles found scattered across the surface of this tel than in any single excavation at any other site in Israel ):
One of the outer walls facing the Assyrian siege-ramp:
A panoramic view of the Assyrian army's siege-ramp at the southwest corner of the tel:
Lachish remains . a broken capital:


The Lachish Reliefs: Biblical Archaeology in Contested Lands

The Lachish Relief. Museum Number 124911 © 2020 The Trustees of the British Museum.

Growing up in Gaza, my grandmother once told me about a horde of gold that was unearthed somewhere near Gaza’s coastal shore. She described mummies, gold jewellery, ornaments and a golden diadem that once adorned an ancient Queen’s head. Many years later, I read about the British archaeologist Flinders Petrie’s excavations in Tell Al-Ajjul, in a mound located some five kilometres south of Gaza in 1933. The gold horde my grandmother had described, included what was called the Astarte pendant, but it was never to be seen by her or anyone in Gaza, for it was to be part of Petrie’s Palestinian exhibition in London in 1930. Pieces of the horde were later sold to the British Museum in 1949 by his widow Hilda Petrie, where they remain today. But my forthcoming podcast will not be about the Tell Al-Ajjul horde, rather, it concerns the Lachish Reliefs, one of the of the British Museum’s ‘A History of the World in 100 Objects’ project. Both digs, however, and their finds are connected to the archaeologist Flinders Petrie’s lifelong pursuit of biblical archaeology in contested Palestine.

As the leader of Palestine Exploration Fund fieldwork during his many decades of excavations in Palestine, Petrie initially believed that he had found biblical Lachish in Tell el-Hesi in 1890, east of the city of Gaza. However, later excavations in the 1930s by his former students, James Leslie Starkey and Olga Tufnell proclaimed that a nearby site, Tell el-Duweir, was the biblical Lachish. Locating biblical Lachish, as well as other biblical sites mentioned in the bible, such as Ekron, Gath, Jericho and Megiddo, was a fervent pursuit for archaeologists like Petrie biblical scholars, missionaries, colonial officers, and trailblazer adventure seeking women like the founder of the Egyptian Exploration Society, Amelia Edwards, who was the chief financier and sponsor of Petrie’s extensive excavations in Egypt (Ucko, Sparks 2016).

Situated in a room in the British Museum, the Lachish reliefs depict an ancient and animated scene of conquest, occupation, depopulation, and deportation that took place around 700 B.C. These large stone panels excavated and removed from the Palace of the Assyrian King Sennacherib in Nineveh in northern Iraq show a heated battle scene of a bloody siege of a fortified hill town. The stone carvings show the mass transfer of men, women, children as well as beasts of burdens, wretched refugees, carrying their worldly possessions, fleeing their homes while a triumphant King Sennacherib, sitting on an elaborately carved throne, is seen receiving tribute from his prostrated subjugated hostages.

The narrator of the British Museum podcast, Neil MacGregor, explains the historical context of this work, saying that the scene takes place in heavily fortified Lachish, some 25 miles southwest of Jerusalem, what is today known as Tell el-Duweir. At the time of the siege, Lachish, MacGregor says, was the second most powerful city after Jerusalem, in the Kingdom of Judah.

MacGregor then, reflects on the warfare tactics of the ancient world and the plight of refugees both in the past and the present day. Commenting on the Lachish Reliefs, guests on the program included British politician Paddy Ashdown, who described his anguish and tears as a witness to the sight of refugees during his role in the NATO army in the Balkan War. Another guest speaker, military historian Anthony Beevor, drew a modern parallel to the efficacy of ancient warfare tactics as carved in the reliefs to Stalin’s ruthless deportation of people in the 1930s including the Crimean Tartans, the Chechens and Kalmucks.

In his poignant tribute to the misery of war and its brutal and devastating consequence in modern times, MacGregor chooses not to acknowledge the deportation, depopulation and destruction of Palestinian towns and villages in 1948 on the very landscape where the Lachish siege allegedly took place. Lachish, a biblical name that comes from the Hebrew Bible was superimposed on the Palestinian landscape during British Mandate colonialism in Palestine, another subject MacGregor chooses not to acknowledge.

I wonder why the Assyrian stone reliefs in room 10b in the British Museum are called the Lachish Reliefs, and not referred to as sculptures from Sennacherib’s Palace, or the Nineveh Reliefs from Northern Iraq. The biblical association, it seems, remains a powerful statement on the enduring legacy of biblical archaeology practices that have endured till the present day.

Dans All That Remains, historian Walid Khalidi references more that 400 Palestinian villages that were destroyed and depopulated by Israel in 1948. It was the hastily orchestrated departure of the British Mandate from Palestine in 1948 that enabled the formation of the state of Israel and the expulsion of 300,000 Palestinians from their homes and lands in what remains the longest refugee crisis in modern history. After the withdrawal of the British mandate in 1948, Tell el-Duwier and its neighbouring Palestinian inhabited village, Al-Qubayba, were occupied and depopulated by the Zionist army. In 1955, an Israeli settlement named Lakish was established on the appropriated land southwest of the excavation site of Tell el-Duweir.

The British Museum’s podcast includes a biblical segment describing the siege of Lachish in which, “people old and young, male and female, together with horses and mules, asses and camels, oxen and sheep, a countless multitude were forced to flee”. If stone reliefs could speak, we might hear the stories of those ancient refugees. Frozen in stone, we could almost sense the distress of deportation plastered across the rooms of the British Museum. We can only imagine their words, their cries, their anguish. However, in more recent times, the voices of Palestinian refugees from Tell el-Duweir, what has been renamed Biblical Lachish, and its nearby depopulated village of Al-Qubabya remain unacknowledged.

Walid Khalidi, All That Remains: The Palestinian Villages Occupied and Depopulated by Israel in 1948 (Beirut: Institute of Palestine Studies, 1992).

Peter J. Ucko, Rachael Thyrza Sparks (eds.), A Future for the Past: Petrie’s Palestinian Collection (London: Routledge, 2016).


File:Detail of a gypsum wall relief depicting the deportation of the inhabitants of the city of Lachish by the Assyrian army. Reign of Sennacherib, 700-692 BCE, from Nineveh, Iraq, currently housed in the British Museum.jpg

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