Ernest Renan

Ernest Renan

  • Ernest Renan (1823-1892), écrivain français

    ANONYME

  • Ernest Renan

    BONNAT Léon (1833 - 1922)

  • Les Hommes d'Aujourd'hui : Ernest Renan

    COHL (Emile)

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Titre : Ernest Renan (1823-1892), écrivain français

Auteur : ANONYME ( - )

Date de création : Avant 1892

Dimensions : Hauteur 7,4 cm - Largeur 4,2 cm

Technique et autres indications : Photographie issue de l'album de 500 célébrités contemporaines - collection Félix Potin. Fonds Kodak-Pathé.

Lieu de Conservation : Musée d'Orsay site web

Contact copyright : RMN-Grand Palais (musée d'Orsay) / Gérard Blot

Référence de l'image : 00-010579 / PHO1983-165-546-310

Ernest Renan (1823-1892), écrivain français

© RMN-Grand Palais (musée d'Orsay) / Gérard Blot

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Titre : Ernest Renan

Auteur : BONNAT Léon (1833 - 1922)

Date de création : 1892

Dimensions : Hauteur 41,3 cm - Largeur 29 cm

Technique et autres indications : eau-forte

Lieu de Conservation : Musée national du Château de Compiègne site web

Contact copyright : RMN-Grand Palais (domaine de Compiègne) / image Compiègne

Référence de l'image : 09-579163 / C53.049/528

© RMN-Grand Palais (domaine de Compiègne) / image Compiègne

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Titre : Les Hommes d'Aujourd'hui : Ernest Renan

Auteur : COHL (Emile) ( - )

Date de création : entre 1789 et 1914

Date représentée : avant 1892

Dimensions : Hauteur 37,5 cm - Largeur 27 cm

Lieu de Conservation : Musée d'Orsay site web

Contact copyright :

Référence de l'image : 12-516620 / ODO1987-38-5-250

Les Hommes d'Aujourd'hui : Ernest Renan

Date de publication : avril 2018

Chargé de recherche CNRSCentre de recherche sur les Arts et le Langage

Contexte historique

Dans les deux dernières décennies du XIXe siècle, Ernest Renan (1823-1892) était devenu un savant, un professeur et un écrivain célèbre. Les trois images représentent plusieurs aspects du savant, dont la notoriété est immense en France dans les années 1880-1890.

La première image est une carte « Félix Potin » qui reproduit un portrait photographique de Renan. Un album de 500 célébrités de l’époque, françaises et étrangères, de la « Collection Félix Potin » a été constitué entre 1898 et 1908 à partir des clichés réalisés souvent par de grands ateliers, comme Nadar ou Meurisse. Le support est un signe de ce qu’on appellerait aujourd’hui la « médiatisation » de Renan, ainsi que de sa notoriété.

Le second portrait est un dessin réalisé à l’encre et au crayon noir de Léon Bonnat (1833-1922). En 1885, Cohl choisit de représenter l’écrivain anticlérical qui est alors auréolé du succès de son livre autobiographique, Souvenirs d’enfance et de jeunesse (1883), dans lequel il évoque un itinéraire intellectuel et spirituel depuis la foi de son enfance jusqu’au rationalisme de l’âge adulte, hors du séminaire de Saint-Sulpice.

Analyse des images

Sur le premier portrait, dont le photographe est anonyme et qui été diffusé aux alentours de 1900, Renan est représenté en gros plan et de trois quarts, avec un regard qui fuit vers la droite, comme plongé dans une méditation intense. Le visage replet est sévère, tandis que la ligne ondulée des lèvres, caractéristique de la physionomie de Renan, peut évoquer le dédain des choses futiles. Les vêtements noirs, typiques de la bourgeoisie, dénotent le « sérieux » de l’ancien séminariste, que celui-ci a revendiqué dans les Souvenirs d’enfance et de jeunesse. Dans cette image populaire largement diffusée, Renan apparaît simultanément sous les traits du prêtre laïque et du savant romantique.

Assez différent du cliché précédent, le dessin de Léon Bonnat représente une tête de vieillard dans laquelle on perçoit moins le caractère volontaire. On devine la lourdeur du corps à la posture légèrement voûtée : Renan paraît comme fatigué par le poids des ans et du savoir. Le regard derrière les yeux mi-clos, toujours un peu fuyant, laisse percer l’éclat d’une intelligence en éveil. Les traits calmes du visage semblent rappeler que Renan était tenu à la fin de sa vie pour un sage détaché du monde et de ses combats.

« L’Antéchrist » : tel est le surnom donné à Renan par de nombreux catholiques qui ne lui ont pas pardonné d’avoir publié la Vie de Jésus. Dans ce livre célèbre, Renan avait remis en cause la divinité du Christ en faisant de Jésus un « homme divin » et en contestant toute intervention surnaturelle dans les « miracles ». Cette lecture, tenue pour sacrilège, lui avait attiré les foudres de l’Eglise catholique et entraîné la suspension de son cours au Collège de France en 1864. C’est l’auteur rationaliste qui est évoqué dans ce dessin jouant sur les stéréotypes médiévaux : Renan revêt l’aspect d’un clerc vêtu de ce qui pourrait être une robe de bure. Armé d’une plume et solidement campé sur ses jambes, il est encadré dans un vitrail multicolore et accompagné d’un diablotin qui s’agrippe à son bras droit. La caricature de Cohl rappelle le premier portrait par l’orientation du visage, par le regard fuyant, et par la bouche dont on ne sait si elle esquisse un sourire sarcastique ou exprime un dédain moqueur. Autant d’attributs diaboliques que le dessinateur expose avec une forte dose d’humour pour caractériser l’intellectuel anticlérical.

Interprétation

Le prestige de Renan était immense dans les années précédant sa mort. Le professeur du Collège de France était devenu, comme Victor Hugo ou Louis Pasteur, un « grand homme » dans le domaine des sciences et des lettres et un intellectuel reconnu et admiré par les républicains. C’est ce qu’atteste la « Collection Félix Potin », où Renan côtoie des hommes qui furent des proches admirés (Marcellin Berthelot, Emile Littré, Léon Gambetta), ainsi que d’autres gloires des arts et des sciences, comme Victor Hugo, Claude Monet, Henri Poincaré et Emile Zola. Malgré leurs différences, les trois images rappellent toutes le rôle majeur du professeur qui a encouragé toute une génération d’historiens et de philologues à développer la critique historique et à renouveler les méthodes dans le champ des sciences humaines, afin de débarrasser l’humanité des croyances archaïques. Saint laïque ou incarnation de l’Antéchrist, selon les convictions qu’on défendait, Renan apparaissait ainsi comme un intellectuel qui a refusé le monde à la manière d’un solitaire de Port-Royal, tout en s’y engageant pleinement par ses écrits et par sa volonté de libérer les hommes de la domination des institutions religieuses.

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  • Zola (Emile)
  • Berthelot (Marcellin)
  • Littré (Emile)
  • Poincaré (Raymond)

Bibliographie

François HARTOG, La Nation, la Religion, l’Avenir. Sur les traces d’Ernest Renan, Gallimard, 2017.

Henry LAURENS (dir.), Ernest Renan. La science, la religion, la République, Paris, Odile Jacob, 2013.

Jean-Pierre VAN DETH, Ernest Renan, simple chercheur de vérité, Paris, Fayard, 2012.

Pour citer cet article

Christophe CORBIER, « Ernest Renan »


Video: Ernest Renan - Quest-ce quune nation? 1ère partie